Après l’isolement du COVID, l’Australie a du mal à ramener les étudiants | Économie

L’année dernière, l’étudiant pakistanais Alee Khalid a payé 8 000 dollars australiens (5 923 $) à l’Université Southern Cross pour étudier l’informatique sur l’hypothèse mutuelle que les frontières australiennes rouvriraient bientôt.

Mais alors que la pandémie s’éternisait et que l’Australie restait fermée aux étrangers, la seule option de Khalid était d’étudier en ligne.

“Ils m’ont forcé à étudier virtuellement même si j’ai dit que je ne voulais pas parce que l’internet dans mon village n’est pas fiable et que je devrais me réveiller à 3 heures du matin pour assister aux cours”, Khalid, 21 ans, qui attend l’approbation d’un visa étudiant, a déclaré à Al Jazeera.

«Je veux étudier en Australie et découvrir tout ce que le pays a à offrir – pas recevoir une mauvaise éducation en ligne. J’ai demandé mon visa il y a neuf mois mais il n’y a toujours pas de réponse de l’ambassade d’Australie. Quand j’ai demandé de l’aide à l’université, ils ont dit qu’ils ne pouvaient rien faire. C’est dégoûtant comment ils m’ont traité.

L’Université Southern Cross a déclaré qu’elle ne commentait pas publiquement les étudiants individuels, mais qu’il était de la responsabilité de l’étudiant, et non de l’université, de remplir les conditions de visa. L’université, qui est basée dans le nord de la Nouvelle-Galles du Sud, a également souligné que les fermetures de frontières du gouvernement australien introduites en mars 2020 avaient forcé les étudiants internationaux à rester à l’étranger.

Le cas de Khalid met en évidence une situation difficile pour les universités australiennes, qui dépendent fortement des frais de scolarité des étudiants internationaux : bien que l’Australie soit ouverte aux étudiants internationaux et aux autres étrangers depuis décembre, des milliers d’entre eux restent encore à l’étranger, et au moins certains d’entre eux sont susceptibles de renoncer à attendre et aller étudier ailleurs.

Environ 56 000 étudiants internationaux sont déjà arrivés en Australie pour commencer ou reprendre des études depuis que l’Australie a rouvert ses frontières, et 50 000 autres ont demandé des visas d’étudiant. Mais 120 000 sont toujours à l’étranger pour une foule de raisons. Les étudiants chinois, par exemple, ne peuvent pas quitter leur pays en raison des fermetures et des fermetures de frontières en cours au milieu des cas émergents de COVID-19.

“Certains d’entre eux ne reviendront pas”, a déclaré la PDG d’Universities Australia, Catriona Jackson, à Al Jazeera.

‘Rouvrir le robinet’

Cela pourrait être un euphémisme. Seuls 58% des étudiants internationaux actuellement inscrits dans les universités australiennes prévoient de retourner sur les campus cette année, dont 41% prévoient d’étudier ailleurs, selon une récente enquête du fournisseur de services de soutien aux étudiants Studiosity.

“Les institutions australiennes étaient pleinement conscientes que les paramètres politiques en place depuis deux ans signifiaient qu’il serait difficile de simplement rouvrir le robinet”, a déclaré Andrew Barkla, PDG de l’organisation internationale de soutien à l’éducation IDP, à Al Jazeera.

“Les étudiants en ont assez d’attendre pour revenir”, a déclaré Barkla, dont l’organisation affirme que la réputation de l’Australie a subi des dommages incommensurables en raison de ses politiques frontalières strictes pendant la pandémie.

Poussées par les politiques gouvernementales qui les ont poussées à ressembler davantage à des entreprises privées, les 39 universités australiennes, qui appartiennent presque toutes à l’État, ont connu une série presque ininterrompue d’inscriptions d’étudiants internationaux depuis les années 1990.

En 2019, 27% des étudiants sur le campus étaient des étudiants internationaux, selon le ministère de l’Éducation. La part des étudiants internationaux dans la meilleure école australienne, l’Université de Melbourne, a atteint 40 %. À l’Université de Sydney, la proportion a atteint 42 %.

Les revenus des étudiants internationaux sont passés de 25 milliards de dollars australiens (18,5 milliards de dollars) en 2009 à un peu moins de 37 milliards de dollars australiens (27,4 milliards de dollars) en 2019, contribuant à faire de l’enseignement supérieur la troisième plus grande exportation d’Australie derrière le minerai de fer et le charbon, selon le Bureau australien. de Statistiques.

« C’est lucratif. Très lucratif. Cela ne fait aucun doute », a déclaré Peter Hurley, chercheur en politique au Mitchell Institute of Education and Health Policy de l’Université de Victoria, à Al Jazeera.

« Le revenu de chaque étudiant international est deux à trois fois supérieur à celui des étudiants nationaux. Aucune université australienne ne peut survivre sans étudiants internationaux. Que ce soit durable est une autre question.

COVID-19, qui a frappé l’Australie quelques semaines seulement avant le début de l’année d’enseignement 2020, a renforcé l’argument selon lequel ce n’était pas le cas.

Tout étudiant international qui était rentré chez lui pour les vacances d’été n’a pas pu revenir. Les inscriptions d’étudiants internationaux ont chuté de 7% cette année-là par rapport à 2019 et de 17% supplémentaires l’année dernière – tandis que le nombre d’étudiants postulant pour étudier dans des universités australiennes a chuté de plus de moitié entre mars et octobre de l’année dernière, selon Adventus, un marché international du recrutement d’étudiants.

Les étudiants chinois inscrits dans les universités australiennes ne peuvent pas revenir en raison des politiques strictes du pays en matière de pandémie [File: Jason Reed/Reuters]

Les revenus combinés des universités ont chuté de 6%, soit 2,2 milliards de dollars australiens (1,63 milliard de dollars) en 2020, selon le Mitchell Institute.

Les chiffres pour 2021 ne sont pas encore disponibles, mais on s’attend généralement à ce qu’ils soient pires, tandis que les estimations suggèrent que les revenus actuels des étudiants internationaux pourraient être la moitié de ce qu’ils étaient en 2019.

“Il est impossible de prétendre que nous n’avons pas eu beaucoup de difficultés au cours des deux dernières années”, a déclaré Jackson d’Universities Australia. “Nous ne sommes pas encore tirés d’affaire, mais la pandémie a prouvé que nos universités sont résilientes.”

Le gouvernement australien a mis en place une série d’initiatives pour ramener les étudiants internationaux. Celles-ci incluent le remboursement des frais de demande de visa, la suppression des plafonds sur le nombre d’heures qu’ils peuvent travailler pendant leurs études et des prolongations de la durée pendant laquelle ils peuvent vivre et travailler en Australie après avoir obtenu leur diplôme.

Dans le même temps, certaines universités australiennes ouvrent de nouveaux campus en Asie, la source de la plupart des étudiants internationaux australiens.

L’Université de Newcastle, présente à Singapour depuis plus de 20 ans, a ouvert un nouveau campus dans la cité-état en février. Situé au 13e étage de la Bibliothèque nationale de Singapour, le campus propose des diplômes en commerce, ingénierie, informatique et santé, et sert de maison de transition pour les étudiants internationaux en provenance de Chine.

“Nous avons un programme dans lequel les étudiants ont passé leurs deux premières années en Chine et les deux autres années en Australie”, a déclaré le vice-chancelier mondial Kent Anderson à Al Jazeera. « Maintenant, nous l’avons modifié pour leur permettre de faire un semestre à Singapour avant l’Australie pour dispenser une éducation véritablement transnationale.

«Nous avons également de nombreux étudiants qui ont quitté la Chine avant la fermeture de leur frontière et l’ouverture de l’Australie qui font un semestre à Singapour. Avoir un campus en Asie nous aide à être créatif comme ça », a déclaré Anderson.

Samedi, l’Université Monash ouvrira officiellement un nouveau campus dans la capitale indonésienne, Jakarta. Offrant des cours de troisième cycle en science des données, politique publique, design urbain et innovation commerciale, ce sera la première université internationale en Indonésie.

« Notre objectif est de contribuer au succès de l’éducation en Indonésie. Nous ne sommes pas là pour être une machine à recruter pour les campus de Monash en Australie », a déclaré le président de l’Université de Monash en Indonésie, Andrew MacIntyre, à Al Jazeera.

«Cela dit, il est tout à fait possible pour un étudiant de commencer un diplôme à Jakarta et de le terminer en Australie, et vice versa. Et je pense que rien qu’en ayant une présence en Indonésie, nous contribuons à promouvoir la qualité et la valeur d’une éducation australienne.

Calendrier de récupération

Les personnalités du secteur de l’enseignement supérieur qui se sont entretenues avec Al Jazeera ont convenu à l’unanimité que les universités australiennes rebondiraient, ne serait-ce qu’en raison de la demande croissante d’enseignement étranger dans les marchés en développement comme la Chine, l’Inde, l’Indonésie et le Vietnam.

La seule chose sur laquelle ils n’étaient pas d’accord est la durée de la reprise.

Jackson, de Universities Australia, a déclaré que le secteur pourrait rebondir «assez bientôt» – un point de vue adopté par de nombreuses universités à court d’argent.

Mais Hurley, du Mitchell Institute, a déclaré que ce ne serait pas si facile.

“Ce ne sera probablement pas avant 2026 ou 2027 – dans cinq ans – jusqu’à ce que les universités australiennes aient le même nombre d’étudiants internationaux qu’en 2019”, a-t-il déclaré.

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