On dit que l’économie de l’Europe fait face à de graves impacts de la guerre et de l’inflation.

La guerre en Ukraine “affecte gravement” l’économie de la zone euro, a déclaré jeudi le président de la Banque centrale européenne. Les perturbations commerciales et la flambée des prix de l’énergie et des matières premières assombrissent les perspectives de la région.

Alors que les combats se poursuivent, l’incertitude économique a “considérablement augmenté”, a déclaré aux journalistes Christine Lagarde, la directrice de la banque centrale. Mais avec une inflation record parmi les pays qui utilisent l’euro et qui devrait rester élevée dans les mois à venir, la banque centrale a réaffirmé son intention de mettre fin à son programme de relance d’achat d’obligations vieux de huit ans plus tard cette année.

« L’agression de la Russie contre l’Ukraine cause d’énormes souffrances », a déclaré Mme Lagarde. “Cela affecte également l’économie, en Europe et au-delà.”

Les prix dans la zone euro ont augmenté de 7,5% en mars par rapport à l’année précédente, à des niveaux jamais vus depuis quatre décennies et dépassant de loin l’objectif de 2% de la banque centrale. L’inflation est alimentée par la flambée des prix de l’énergie, qui ont augmenté de 45% le mois dernier par rapport à l’année précédente. À court terme, les prix de l’énergie devraient rester élevés puis “modérés dans une certaine mesure”, a déclaré Mme Lagarde.

Les prix des denrées alimentaires augmentent également fortement en raison des coûts de transport plus élevés et du prix élevé des engrais, dont la Russie est l’un des principaux producteurs. Dans l’ensemble, les hausses de prix se généralisent, a indiqué la banque centrale. Les mesures de l’inflation sous-jacente – des paramètres économiques clés que la banque centrale utilise pour évaluer les hausses de prix qui excluent généralement le carburant et d’autres biens plus volatils – ont dépassé l’objectif de 2% ces derniers mois.

La banque tente de trouver un équilibre difficile. D’une part, une inflation élevée signifie qu’elle a la possibilité de retirer les mesures de relance. Mais la dégradation des perspectives de croissance économique fait peser des risques sur les efforts de resserrement de la politique monétaire, car augmenter les taux d’intérêt pourrait trop refroidir l’économie à un moment où la croissance ralentit déjà et déclencher une récession.

Jeudi, la banque a maintenu ses taux d’intérêt à des niveaux historiquement bas. Mme Lagarde a souligné que les décideurs voulaient garder leurs options ouvertes pour les futures décisions politiques en raison des preuves de plus en plus nombreuses que la croissance économique resterait faible.

La guerre en Ukraine “pesait lourdement sur la confiance des entreprises et des consommateurs”, indique la déclaration de politique générale de la banque. Les perturbations commerciales entraînaient de nouvelles pénuries de matériaux, et la flambée des prix de l’énergie et des matières premières freinait la production, a-t-il ajouté. Mme Lagarde a déclaré que les ménages étaient confrontés à un coût de la vie plus élevé, tandis que de nouveaux efforts pour limiter les épidémies de Covid-19 en Asie créaient des problèmes de chaîne d’approvisionnement.

“Alors que les risques liés à la pandémie ont diminué, la guerre pourrait avoir un effet encore plus fort sur le sentiment économique”, a déclaré Mme Lagarde.

Les inquiétudes concernant l’avenir de l’économie sont particulièrement vives en Allemagne, la plus grande économie d’Europe, en raison de sa forte dépendance à l’énergie russe. À la fin du mois dernier, les conseillers économiques du gouvernement allemand ont déclaré que les perspectives s’étaient “fortement détériorées” en raison de la guerre, avec un risque accru de récession qui se profile parallèlement à des taux d’inflation élevés.

Pourtant, la pression s’exerce sur la banque centrale pour qu’elle prenne davantage de mesures contre l’inflation, et les commerçants parient que les taux d’intérêt augmenteront avant la fin de l’année. Ce mois-ci, après que les données sur l’inflation de la zone euro se sont révélées plus élevées que prévu, Joachim Nagel, le président de la Bundesbank en Allemagne, a déclaré que la politique monétaire “ne devrait pas laisser passer l’occasion de contre-mesures opportunes”.

Lors de la réunion de la Banque centrale européenne en mars, les décideurs ont déclaré qu’ils chercheraient à mettre fin au programme d’achat d’obligations de la banque au troisième trimestre, condition préalable à la hausse des taux d’intérêt. Jeudi, la banque renforcé cette intention.

Les hausses des taux d’intérêt interviendraient “quelque temps après” l’arrêt de l’expansion des achats d’obligations, ce qui pourrait prendre des semaines ou plusieurs mois, a déclaré Mme Lagarde. Et les augmentations seraient progressives.

“La position hésitante de la BCE malgré une inflation élevée est risquée”, a écrit Jörg Krämer, économiste en chef de la Commerzbank à Francfort, dans une note aux clients. “Les anticipations d’inflation, et donc l’inflation, peuvent augmenter même si l’économie fonctionne mal.”

M. Krämer prévoit que la banque centrale commencera à relever les taux d’intérêt au troisième trimestre, tant qu’il n’y aura pas de crise énergétique ou de récession, ce qui pourrait être provoqué par un embargo pétrolier et gazier sur les importations en provenance de Russie.

L’euro a chuté d’environ 1 %, à un creux de deux ans par rapport au dollar américain, lors de la conférence de presse de Mme Lagarde.

Après 1,7 billion d’euros (1,85 billion de dollars) d’achats d’obligations, la banque centrale a cessé de développer son programme d’achat d’actifs à l’ère de la pandémie en mars. Mais il a poursuivi un ancien programme d’achat d’obligations. Ce mois-ci, il prévoit de réaliser 40 milliards d’euros d’achats, suivis de 30 milliards d’euros en mai et de 20 milliards d’euros en juin.

Les taux d’intérêt sont si bas dans la zone euro que même lorsqu’ils commenceront à remonter, la politique restera probablement accommodante. Le taux de dépôt de la banque centrale, ce que les banques reçoivent pour déposer de l’argent auprès de la banque centrale du jour au lendemain, est de moins 0,5 %.

“Dans les conditions actuelles de forte incertitude, le conseil des gouverneurs maintiendra l’optionalité, la progressivité et la flexibilité dans la conduite de la politique monétaire”, a déclaré jeudi la banque.

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