L’exposition prénatale au désavantage social maternel peut affecter les volumes cérébraux du nourrisson à la naissance

La pauvreté et la criminalité peuvent avoir des effets dévastateurs sur la santé d’un enfant. Mais une nouvelle étude menée par des chercheurs de la Washington University School of Medicine à St. Louis suggère que certains facteurs environnementaux influencent la structure et la fonction des jeunes cerveaux avant même que les bébés ne fassent leur entrée dans le monde.

Une étude publiée en ligne le 12 avril dans la revue Réseau JAMA ouvert ont constaté que les examens IRM effectués sur des nouveau-nés en bonne santé pendant leur sommeil indiquaient que les bébés de mères confrontées à des désavantages sociaux tels que la pauvreté avaient tendance à naître avec un cerveau plus petit que les bébés dont les mères avaient des revenus du ménage plus élevés.

Les examens IRM de nouveau-nés à terme nés de mères vivant dans la pauvreté ont révélé de plus petits volumes dans tout le cerveau – ; comprenant la substance grise corticale, la substance grise sous-corticale et la substance blanche – ; que dans le cerveau des bébés dont les mères avaient des revenus du ménage plus élevés. Les scintigraphies cérébrales, qui ont été effectuées quelques jours à quelques semaines seulement après la naissance, ont également montré des preuves d’un moindre repliement du cerveau chez les nourrissons nés de mères vivant dans la pauvreté. Des plis moins nombreux et moins profonds signifient généralement une immaturité cérébrale. Le cerveau humain sain se replie au fur et à mesure qu’il grandit et se développe, fournissant au cortex cérébral une plus grande surface fonctionnelle.

Une deuxième étude des données du même échantillon de 399 mères et leurs bébés – ; celui-ci publié en ligne le 12 avril dans la revue Biological Psychiatry – ; rapporte que les mères enceintes des quartiers à taux de criminalité élevé ont donné naissance à des nourrissons dont le cerveau fonctionnait différemment au cours de leurs premières semaines de vie que les bébés nés de mères vivant dans des quartiers plus sûrs. Les IRM fonctionnelles des bébés dont les mères ont été exposées au crime ont montré des connexions plus faibles entre les structures cérébrales qui traitent les émotions et les structures qui aident à réguler et à contrôler ces émotions. On pense que le stress maternel est l’une des raisons des connexions plus faibles dans le cerveau des bébés.

Ces études démontrent que les expériences d’une mère pendant la grossesse peuvent avoir un impact majeur sur le développement cérébral de son enfant. Comme cette vieille chanson sur la façon dont “l’os du genou est connecté au tibia”, il y a un dicton sur le cerveau qui dit que “les zones qui s’allument ensemble se connectent”. Nous analysons comment les régions du cerveau se développent et forment des réseaux fonctionnels précoces, car la façon dont ces structures se développent et fonctionnent ensemble peut avoir un impact majeur sur le développement et le comportement à long terme.”

Christopher D. Smyser, MD, l’un des principaux chercheurs

Les bébés de l’étude sont nés entre 2017 et 2020, avant le début de la pandémie de COVID-19. Smyser, professeur de neurologie, de pédiatrie et de radiologie, a déclaré que pour scanner avec succès les nouveau-nés au cours des premières semaines de vie, les bébés sont nourris lorsqu’ils arrivent pour les scanners car ils ont tendance à s’endormir après avoir mangé. Ils sont ensuite emmaillotés dans des couvertures et un appareil qui les aide à rester confortables et immobiles. Les scanners cérébraux ont lieu pendant leur sommeil.

Dans l’étude portant sur les effets de la pauvreté, les chercheurs se sont concentrés sur 280 mères et leurs nouveau-nés. Le premier auteur Regina L. Triplett, MD, stagiaire postdoctoral en neurologie, s’attendait à trouver que la pauvreté maternelle – ; mentionné dans le document comme désavantage social-; pourrait affecter le développement du cerveau des bébés. Mais elle s’attendait également à voir les effets du stress psychosocial, qui comprend des mesures d’expériences de vie défavorables ainsi que des mesures de stress et de dépression.

“Le désavantage social a affecté le cerveau dans bon nombre de ses structures, mais il n’y avait pas d’effets significatifs liés au stress psychosocial”, a déclaré Triplett. “Notre préoccupation est que lorsque les bébés commencent leur vie avec ces structures cérébrales plus petites, leur cerveau ne se développe pas aussi sainement que le cerveau des bébés dont les mères vivaient dans des ménages à revenu élevé.”

Dans la deuxième étude, qui impliquait la vie dans des quartiers à forte criminalité comme facteur de connexions fonctionnelles plus faibles dans le cerveau des nouveau-nés, la première auteure Rebecca G. Brady, étudiante diplômée du programme de formation des scientifiques médicaux de l’université, a constaté que contrairement aux effets de pauvreté, les effets de l’exposition au crime se concentraient sur des zones particulières du cerveau des bébés.

“Au lieu d’avoir un effet à l’échelle du cerveau, vivre dans une zone à forte criminalité pendant la grossesse semble avoir des effets plus spécifiques sur les régions de traitement des émotions du cerveau des bébés”, a déclaré Brady. “Nous avons constaté que cet affaiblissement des connexions fonctionnelles entre les structures de traitement des émotions dans le cerveau des bébés était très robuste lorsque nous contrôlions d’autres types d’adversité, comme la pauvreté. Il semble que les stress liés au crime aient des effets plus spécifiques sur la fonction cérébrale. .”

La réduction de la pauvreté et des taux de criminalité sont des objectifs bien établis de politique publique et de santé publique. Et les chercheurs pensent que protéger les futures mères du crime et les aider à sortir de la pauvreté fera plus qu’améliorer la croissance cérébrale et les connexions de leurs bébés. Mais si les programmes sociaux qui visent à aider les gens à atteindre leur plein potentiel doivent réussir, les chercheurs ont déclaré que les politiques doivent se concentrer sur l’aide aux personnes avant même qu’elles ne soient nées.

“Plusieurs projets de recherche à travers le pays fournissent actuellement de l’argent pour les frais de subsistance des femmes enceintes, et certaines villes ont déterminé que sortir les femmes enceintes de la pauvreté est une bonne politique publique”, a déclaré Smyser. “Les preuves que nous recueillons à partir de ces études soutiendraient certainement cette idée.”

La source:

École de médecine de l’Université de Washington

Référence de la revue :

Triplett, R.L. et coll. (2022) Association de l’exposition prénatale à l’adversité au début de la vie avec les volumes cérébraux néonataux à la naissance. Réseau JAMA ouvert. doi.org/10.1001/jamanetworkopen.2022.7045.

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