L’économie européenne sur le fil du rasoir par Barry Eichengreen

Avant l’attaque du président russe Vladimir Poutine contre l’Ukraine, la reprise de l’Europe après les dommages causés par la pandémie de COVID-19 se consolidait. Mais désormais, les décideurs européens n’ont aucun contrôle sur la poursuite du rebond de leurs économies.

BERKELEY – L’économie européenne oscille entre récession et croissance. Le tranchant est tranchant parce que les décideurs européens n’ont exactement aucun contrôle sur le résultat.

Avant l’attaque du président russe Vladimir Poutine contre l’Ukraine, la reprise de l’Europe après les dommages causés par la pandémie de COVID-19 se consolidait. La production industrielle a augmenté en janvier et le commerce de détail a rebondi. Le sentiment économique s’est amélioré au cours de la première moitié de février, dépassant les niveaux d’avant la pandémie. Mais ensuite, la guerre a ébranlé la confiance des consommateurs en augmentant l’incertitude et en augmentant les prix de l’énergie et des matières premières. Mi-mars, l’indicateur de confiance des consommateurs de la Commission européenne est tombé à son plus bas niveau depuis le début de la pandémie.

Jusqu’à présent, cependant, les données ne montrent qu’un léger ralentissement de la demande et des perturbations limitées de l’offre. Ils ne signalent rien qui ressemble de loin à l’effondrement de l’activité qui a accompagné les blocages pandémiques de 2020-21. Le suivi hebdomadaire de l’activité économique de l’OCDE, qui utilise l’apprentissage automatique et les données de Google Trends pour déduire les changements en temps réel, ne signale également qu’un léger ralentissement. Les recettes du box-office sont stables. Les recettes des restaurants sont stables. Les données du service de navigation TomTom ne suggèrent pas une forte baisse de l’activité liée à la mobilité.

En réponse à la guerre et au choc énergétique, la Banque centrale européenne a, à juste titre, abaissé ses prévisions de croissance de la zone euro en 2022 de 4,3 % à quelque part entre 2,3 % et 3,7 %, en fonction de ce qu’il adviendra des prix du pétrole et du gaz. Néanmoins, même son “scénario sévère” de prix de l’énergie élevés et soutenus prévoit toujours une croissance supérieure à la tendance en 2022.

Une énergie plus coûteuse freinera sans aucun doute la croissance. Mais si le gaz russe continue à couler, des prix plus élevés ne feront pas cuire pendant une récession. Inévitablement, les bénéfices seront comprimés par des intrants plus chers. Même ainsi, les producteurs européens peuvent prendre des mesures pour économiser l’énergie et faire tourner les roues.

Mais utiliser moins de gaz est une chose; n’en utiliser aucun en est une autre. Dans ce dernier scénario, les usines à gaz ne feront pas d’économies ; ils vont fermer. Au fil du temps, le gaz naturel américain peut être remplacé. Mais l’Allemagne n’a pas de terminaux de gaz naturel liquéfié et aura besoin du reste de 2022 pour installer son premier terminal GNL flottant – un superpétrolier converti – même si tout se passe comme prévu. Dans l’intervalle, la consommation de gaz allemande chutera de 30 à 40 %. Même en supposant que les autorités monétaires et budgétaires réagissent avec force pour empêcher les effets de cycle économique de second tour, cela pourrait faire passer la croissance allemande en 2022 de 1,8 %, la dernière prévision du Conseil des conseillers économiques du gouvernement allemand, à un territoire négatif et récessif.

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Et ici, le manque de contrôle de l’Europe entre en jeu. La suspension des approvisionnements en gaz dépend entièrement de Poutine, qui pourrait décider de mettre fin aux expéditions en représailles aux sanctions occidentales. Il a peut-être besoin des revenus, mais ce ne serait pas la première fois que la colère et la fierté l’emportent sur la logique économique. Si l’Occident effectue des paiements non pas à Gazprombank mais sur des comptes séquestres, Poutine perdra sa dernière incitation à maintenir le flux de gaz. Il sait que ces comptes seront finalement utilisés pour financer la reconstruction ukrainienne plutôt que pour renflouer les caisses du gouvernement russe.

Surtout, si Poutine permet à son armée de continuer à commettre des atrocités contre des civils ukrainiens, les publics et les décideurs politiques d’Europe occidentale s’uniront contre lui. Compte tenu de l’histoire de leur pays, les Allemands ne pourront pas s’installer confortablement, dans des maisons chauffées au gaz russe, face à ce comportement monstrueux. Si le chancelier Olaf Scholz ne dirige pas, alors d’autres membres de sa coalition, comme la ministre de la Défense Christine Lambrecht, interviendront presque certainement. Et à un moment donné, le peuple allemand entraînera Scholz avec lui. Qu’il s’agisse de cela dépend des prochaines étapes de Poutine.

Il est facile pour un Américain, chauffé au gaz naturel du Texas et des Dakotas, de dire que l’Europe devrait subir une récession pour faire monter la pression sur Poutine. Mais si l’administration du président Joe Biden et le Congrès américain pensent qu’il est crucial d’intensifier la pression sur la Russie, alors ils peuvent faire en sorte que cela en vaille la peine pour l’Europe.

L’Europe prendra la tête de la reconstruction d’après-guerre de l’Ukraine. La logistique est plus simple. L’Ukraine est dans le voisinage de l’Europe, comme le rappelle le président ukrainien Volodymyr Zelensky. L’Union européenne peut déployer ses fonds de cohésion, ses transports transeuropéens et d’autres projets d’infrastructure, ainsi que sa politique énergétique commune même sans – ou de préférence avant – admettre l’Ukraine.

Mais si l’Europe est la partie logique pour faire les démarches et administrer l’aide, alors les États-Unis peuvent fournir l’essentiel du financement, au-delà de la partie financée par les comptes séquestres et les autres actifs extérieurs de la Russie. Ce sera un geste humanitaire approprié une fois la guerre terminée. Mais un engagement américain maintenant à indemniser l’Europe pour les mesures qu’elle doit prendre, à commencer par une interdiction des importations de pétrole et de gaz russes, est également un moyen de l’inciter à aider à mettre fin rapidement à la guerre.

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