Inflation en mars : les prix ont fortement augmenté dans un contexte d’inquiétudes concernant le ralentissement économique

Les prix ont augmenté de 8,5% en mars par rapport à il y a un an, la plus forte augmentation annuelle depuis décembre 1981, alors que la guerre de la Russie en Ukraine a fait grimper les prix de l’énergie et que les décideurs ont lancé un effort majeur pour maîtriser la flambée de l’inflation.

Les données sur l’inflation, publiées mardi par le Bureau of Labor Statistics, ont montré que les prix ont augmenté de 1,2% en mars par rapport à février. Les hausses de prix de l’essence, du logement et de la nourriture ont été les principaux contributeurs à l’inflation, soulignant à quel point la hausse des prix est devenue incontournable pour les ménages et les entreprises qui essaient simplement de s’en sortir.

Le rapport reflétait les graves répercussions économiques de l’invasion de l’Ukraine par la Russie, en particulier sur les marchés de l’énergie. De nombreuses catégories, ou indices, ont affiché une forte augmentation. Dans l’ensemble, l’indice de l’énergie a augmenté de 32,0 % au cours de la dernière année. L’indice de l’essence a augmenté de 18,3% en mars après avoir grimpé de 6,6% en février.

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L’indice alimentaire a augmenté de 1% en mars par rapport à février. Il est en hausse de 8,8% par rapport aux 12 mois précédents, avec peu de catégories laissées intactes. Les céréales pour petit-déjeuner ont augmenté de 2,4 % de février à mars. Les prix du riz ont augmenté de 3,2 %, le bœuf haché de 2,1 % et les œufs de 1,9 %. Le lait a augmenté de 1,3 %, les pommes de terre de 3,2 % et les fruits et légumes en conserve de 3,8 %.

Les loyers ont augmenté de 0,4% en mars par rapport au mois précédent, en légère baisse par rapport à leur hausse de 0,6% en février.

Il y a quelques mois à peine, les responsables de la Maison Blanche et de la Réserve fédérale espéraient que l’inflation commençait à baisser de mois en mois. Mais ces projections ont été rapidement anéanties par l’invasion de la Russie, les fermetures de covid dans les principaux centres de fabrication chinois et la sombre réalité que l’inflation continue de se propager dans toutes les crevasses de l’économie.

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“On ne peut pas y échapper, même si on le voulait”, a déclaré Joe Brusuelas, économiste en chef chez RSM. “Cela va continuer pendant un certain temps.”

L’inflation élevée et persistante survient alors que les économistes et les analystes craignent de plus en plus un ralentissement économique imminent. En mars, les analystes de Bank of America ont abaissé leurs estimations de croissance en 2022 de 3,6% à 3,3%. La Réserve fédérale a également récemment revu à la baisse ses prévisions de PIB, les responsables avertissant que la guerre en Ukraine jette beaucoup d’incertitude sur l’ordre mondial.

Pourtant, on ne sait pas à quel point un ralentissement pourrait être grave. Les responsables de la Fed affirment que l’économie est toujours en position de force, compte tenu du faible taux de chômage et de la solidité relative des bilans des ménages. Mais alors qu’elle entreprend de maîtriser l’inflation, la Fed s’efforcera de refroidir l’économie sans la faire se contracter complètement.

On s’attendait à ce que les prix de l’énergie soient l’un des moteurs du rapport sur l’inflation de mars. L’invasion de la Russie a déclenché une série de sanctions internationales destinées à étouffer l’économie russe et le cercle restreint de Poutine. Mais les tentatives d’isoler la Russie ont également eu des conséquences sur l’économie mondiale, mettant les approvisionnements en pétrole, blé et autres matières premières sous de nouvelles pressions.

Le pétrole brut a atteint de nouveaux sommets le mois dernier et la hausse des prix de l’essence a rapidement suivi. Alors même que les prix du brut baissent, le choc des autocollants à la pompe continue d’étirer les portefeuilles des gens et d’aigrir leur perception de l’économie globale.

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Pourtant, le rapport sur l’inflation de mars offrait un certain optimisme. Les prix des voitures et des camions d’occasion ont été un frein majeur à l’inflation, car une pénurie mondiale de semi-conducteurs se heurte à une demande stupéfiante des consommateurs. Mais en mars, l’indice des voitures d’occasion et des camions a chuté de 3,8%, marquant une deuxième baisse mensuelle consécutive.

L’inflation s’est avérée être l’une des caractéristiques les plus fulgurantes de la reprise pandémique, qui pèse directement sur les ménages à travers le pays. Les loyers augmentent, les produits d’épicerie sont plus chers et même les augmentations de salaire ne suffisent pas toujours à couvrir l’essentiel. Et les ménages ne s’attendent pas à un sursis rapide. Les données d’enquête de la Fed de New York ont ​​montré qu’en mars 2022, les consommateurs américains s’attendaient à une inflation de 6,6 % au cours des 12 prochains mois, contre 6,0 % en février. Il s’agit de la lecture la plus élevée depuis le début de l’enquête en 2013, et d’un saut abrupt d’un mois à l’autre.

Plus les ménages et les entreprises s’attendent à ce que les prix grimpent à l’avenir, plus l’inflation peut devenir auto-réalisatrice. Déjà, les décideurs se précipitent pour mettre la main sur des prix qui se sont avérés être tout sauf la ride temporaire qu’ils avaient prédite pendant une grande partie de la pandémie.

À la mi-mars, la Fed a lancé sa première hausse de taux depuis la pandémie et en a prévu six autres pour rattraper la hausse des prix en 2022. Au cours des dernières semaines, les responsables ont signalé que des hausses encore plus agressives pourraient survenir au cours des prochains mois. .

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“L’attente pour cette année était que nous verrions essentiellement l’inflation culminer au premier trimestre, puis peut-être se stabiliser”, a déclaré le président de la Fed, Jerome H. Powell, en mars. « Cette histoire s’est déjà effondrée. Dans la mesure où il continue de s’effondrer, mes collègues et moi pourrions bien arriver à la conclusion qu’il nous faudra agir plus rapidement.

Dans de nombreux sondages, l’inflation a jeté un voile sur les cotes d’approbation de Biden, avec les efforts de relance tentaculaires des républicains démocrates pour la surchauffe. La Maison Blanche, pour sa part, vante ses récentes mesures de baisse des prix, notamment grâce à la libération de 1 million de barils par jour de la réserve stratégique de pétrole du pays. La Maison Blanche prévoit également de déployer de nouvelles politiques visant à tenter de réduire les prix du gaz. Mardi, Biden annoncera des plans pour que l’Agence de protection de l’environnement autorise la vente d’une forme mélangée d’essence à base d’éthanol, connue sous le nom d’E15, cet été.

Lundi, Brian Deese, directeur du Conseil économique national, a déclaré que le prix du pétrole avait légèrement baissé, mais a déclaré que “la hausse des prix de Poutine” se refléterait dans les dernières données sur l’inflation.

“En fin de compte, les prix sont trop élevés, les familles américaines le ressentent”, a déclaré Deese. “Nous devons prendre toutes les mesures possibles pour essayer de rendre les choses plus abordables et apporter un certain soulagement alors que la Fed agit comme nous le prévoyons.”

Andrew Van Dam a contribué à ce rapport.

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