Des taux d’intérêt plus élevés pourraient atténuer deux gros problèmes de l’économie

Il y a deux forces troublantes qui menacent l’économie en ce moment, toutes deux conséquences de la pandémie de covid. Les prix augmentent à des niveaux jamais vus depuis 40 ans. Et les turbulences sur le marché du travail continuent de pincer les entreprises – il n’y a tout simplement pas assez de personnes pour occuper des emplois vacants.

À Nashville, Dependable Delivery ressent la pression des deux côtés. Le service de messagerie a augmenté les prix et ajouté un supplément carburant pour faire face à l’escalade du coût de l’essence et des nouveaux véhicules. Le président de la société, Dave Myers, a déclaré que les hausses de prix sont essentielles pour conserver son personnel de près de 40 chauffeurs à temps plein et à temps partiel, qui sont en forte demande dans un marché du travail aussi serré.

“C’est à peine durable”, a déclaré Myers. Il a qualifié la dynamique qui tourbillonne autour de son entreprise « d’acte d’équilibre ».

Au cours des dernières semaines, les décideurs de la Réserve fédérale ont présenté une solution qui, selon eux, peut aider à résoudre les deux problèmes qui affligent l’économie. Dans des remarques publiques, le président de la Fed, Jerome H. Powell, et ses collègues ont fait valoir qu’une série régulière de sept hausses de taux cette année peut non seulement faire baisser la flambée de l’inflation, mais peut également aider à réinitialiser le marché du travail en refroidissant la demande de main-d’œuvre.

Les taux d’intérêt plus élevés sont le mécanisme de choix de la Fed pour lutter contre l’inflation, car ils augmentent le coût d’emprunt ou d’investissement et peuvent freiner les dépenses des ménages et des entreprises. Si les entreprises décident qu’elles n’ont pas besoin d’autant d’employés, la forte demande actuelle de travailleurs pourrait également s’atténuer.

Powell et d’autres responsables de la Fed espèrent que leur plan pourra équilibrer le marché du travail et aider à remédier à une pénurie de travailleurs qui est devenue une caractéristique lourde de la reprise. Les Américains ont continué à changer d’emploi à des taux presque record en février, avec 4,4 millions de travailleurs quittant leur poste, selon les récentes données du Bureau of Labor Statistics. Powell cite souvent le fait qu’il y a environ 1,7 offres d’emploi pour chaque personne à la recherche d’un emploi.

“C’est donc un marché du travail très, très serré, serré à un niveau malsain, je dirais”, a déclaré Powell le mois dernier. « L’idée est que nous essayons de mieux aligner l’offre et la demande, disons simplement sur le marché du travail. . . . Si vous réduisiez simplement le nombre d’offres d’emploi pour qu’elles ressemblent davantage à un pour un, vous auriez moins de pression à la hausse sur les salaires. Vous auriez beaucoup moins de pénurie de main-d’œuvre.

Pourtant, le plan de la Fed – réduire l’inflation, rendre moins d’emplois disponibles – s’attaque au côté de la demande de l’économie. Les hausses de taux ne peuvent à elles seules augmenter l’offre de travailleurs ou assumer les craintes des gens de tomber malades à cause du covid. Ils ne peuvent pas fournir de garde d’enfants aux parents qui travaillent, modifier la politique d’immigration ou inciter les jeunes retraités – quelque 2,6 millions selon certaines estimations – à revenir sur le marché du travail.

“Les outils de la Fed sont conçus beaucoup plus pour encourager les employeurs à vouloir embaucher que pour inciter les gens à vouloir travailler”, a déclaré Jason Furman, qui a été économiste principal dans l’administration Obama. “Je pense que notre marché du travail est trop tendu, mais la solution n’est pas d’avoir moins d’emplois, mais plus de gens qui veulent travailler.”

Les économistes affirment également que le plan de la Fed sera extrêmement difficile à mettre en œuvre compte tenu de l’incertitude du monde post-pandémique. L’invasion de la Russie a bouleversé les marchés mondiaux de l’énergie, avec l’attente généralisée que les ménages américains ressentiront la piqûre à la pompe à essence. Les récentes fermetures de covid dans les principaux centres de fabrication chinois ont également ravivé les problèmes de la chaîne d’approvisionnement mondiale et offrent un rappel qui donne à réfléchir sur la menace économique actuelle de la pandémie.

La baisse des prix est une priorité absolue pour des millions de personnes qui ont repris le travail. Le mois dernier, Willie Price a été rappelée à son travail de longue date après une mise à pied pandémique au printemps 2020. Price, 62 ans, travaille dans la restauration à la Bibliothèque du Congrès depuis 42 ans, et pendant la pandémie, elle a survécu, grâce à son matin route du papier et autres petits boulots. Mais elle compte sur son travail à la Bibliothèque du Congrès pour prendre soin d’elle-même et de son fils.

Elle gagne maintenant 20,37 $ de l’heure – une petite augmentation par rapport à avant la pandémie – mais a déclaré que le salaire n’allait pas aussi loin qu’avant. Avant, elle dépensait 135 $ par mois pour une place de stationnement, mais maintenant, le garage dans lequel elle doit se garer coûte 400 $. Elle paie également plus d’essence pour se rendre à Capitol Hill depuis sa maison dans le Maryland. Et les courses coûtent tellement plus cher : elle aime cuisiner du saumon, des crevettes et du poulet, mais maintenant, “les choses que vous aimez manger sont trop chères à manger”. Même avec son ancien travail à la Bibliothèque du Congrès enfin de retour, Price n’a pas l’impression que l’économie fonctionne pour elle.

“Je travaille de chèque de paie en chèque de paie pour faire ce que je dois faire”, a déclaré Price. “Je n’ai pas une grosse somme forfaitaire à la banque.”

Pour compliquer ce double objectif de lutte contre l’inflation et de recalibrage du marché du travail, la Fed doit tout faire sans obliger les entreprises à licencier ou déclencher une nouvelle récession. La Fed a un bilan inégal d’augmentation des taux pour refroidir juste assez l’économie – de nombreux économistes ne mentionnent que 1994, lorsque la Fed a réussi à relever les taux d’intérêt et à ralentir la croissance sans provoquer de contraction totale de l’économie.

L’histoire est souvent allée dans l’autre sens. Depuis 1961, la Fed a lancé neuf cycles complets de hausses de taux pour lutter contre l’inflation. Les récessions ont suivi huit de ces tentatives, selon une étude de la banque d’investissement Piper Sandler.

“Ce que dit Powell, c’est” cette fois, ça va être différent “”, a déclaré Roberto Perli, ancien économiste de la Fed et maintenant responsable de la politique mondiale chez Piper Sandler. “Peut-être qu’il y aura un moment où ce sera différent. Mais c’est toujours une chose dangereuse à dire.

Furman a convenu que la Fed aurait du mal à réduire l’inflation sans entraîner de conséquences pour le marché du travail, déclarant: “La seule chose dont je suis sûr que cela fonctionnerait pour réduire l’inflation est une augmentation du taux de chômage.”

Dans un discours le mois dernier, Powell a fait valoir que les antécédents de la banque centrale en matière de hausses de taux étaient un peu meilleurs, citant 1965 et 1984 comme d’autres cas dans lesquels la Fed a combattu la surchauffe sans mettre l’économie en difficulté. Et personne à la Fed ne dit que son plan sera facile à réaliser. Les taux d’intérêt ne peuvent pas cibler des lacunes spécifiques dans l’économie, et même des hausses de taux consécutives opèrent avec un décalage.

Quoi qu’il en soit, l’expansion économique pourrait dépendre de la capacité de la Fed à ramener les prix et le marché du travail à ressembler à quelque chose de plus normal.

“Nous devons maîtriser l’inflation des deux côtés du mandat”, a déclaré la présidente de la Fed de Cleveland, Loretta Mester, lors d’un appel téléphonique en mars. “Si nous voulons maintenir des marchés du travail sains, la meilleure chose que nous puissions faire est de soutenir l’expansion, et cela signifie qu’il nous incombe de maîtriser l’inflation.”

Les forces économiques d’aujourd’hui sont pratiquement à l’opposé de ce à quoi les décideurs étaient confrontés il y a deux ans, lorsque 20 millions de personnes ont perdu leur emploi et que la Fed a réduit les taux à zéro pour aider à sauver l’économie. Pendant une grande partie de la pandémie, les dirigeants de la Fed ont reporté la hausse des taux afin que le marché du travail ait le plus de marge possible pour guérir. Et jusqu’en 2021, l’inflation n’était pas vraiment un problème. Powell et ses collègues se sont concentrés sur le rétablissement des emplois à leur vigueur d’avant la pandémie, lorsqu’un marché du travail tendu a soulevé ceux qui tombaient trop souvent en marge de l’économie.

Mais le marché du travail de 2022 montre un autre type de tension, une tension qui, selon de nombreux décideurs et économistes, est fondamentalement détraquée. Alors que les entreprises recherchent des travailleurs, les salaires augmentent, ce qui exerce une pression sur les prix globaux. Lors de leur réunion politique en mars, les responsables de la Fed ont noté que leurs contacts commerciaux à travers le pays avaient déclaré devoir répercuter les augmentations de salaire et la hausse du coût des affaires sur les clients. Les économistes avertissent qu’une telle spirale salaires-prix peut être une forme d’inflation de plus en plus difficile à interrompre pour la Fed.

Dans le même temps, les augmentations salariales des travailleurs ont été rapidement érodées par le coût des produits de première nécessité. Les hausses de prix se sont propagées à toutes les poches de l’économie, le coût de l’essence, du logement et de la nourriture entraînant la plus forte inflation en quatre décennies. Les économistes ne s’attendent pas à ce que les prix des maisons ou des loyers chutent de sitôt, et la guerre en Ukraine porte un nouveau coup aux prix mondiaux de l’énergie et des denrées alimentaires.

La double pression des pénuries de main-d’œuvre et de l’inflation a été particulièrement difficile pour les restaurants, qui dépendent du contact en personne et ont été ravagés par des vagues de virus. L’industrie n’a pas récupéré 820 000 emplois perdus lors de la pandémie, selon les données du Bureau of Labor Statistics.

La pandémie a fermé trois des quatre restaurants de Tyler Akin sur la côte Est, et il reproche en grande partie au Congrès de ne pas avoir fourni suffisamment de secours pour maintenir son industrie à flot. Dernièrement, il a eu du mal à trouver suffisamment de personnel pour sa brasserie française à l’hôtel Du Pont à Wilmington, Del. Les primes d’embauche et le paiement pour avoir une “liste préférée” sur le site d’emploi En effet, sont désormais “un coût fixe de faire des affaires, ” il a dit.

Cela s’ajoute au coût croissant de rester ouvert, a déclaré Akin. Les emballages sont devenus plus chers, car les restaurants dépendent des commandes à emporter. Les ingrédients de base, en particulier les protéines, ne cessent d’augmenter. Ensuite, il y a le besoin constant de pivoter avec les vagues du virus, car la demande des clients peut chuter, puis rebondir si soudainement.

“Le coût du travail est un peu plus élevé, donc vous avez ces deux forces – l’inflation du coût des biens et l’inflation du coût du travail – qui créent la tempête parfaite”, a déclaré Akin.

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Andrew Van Dam et Abha Bhattarai du Washington Post ont contribué à ce rapport.

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