Construire une économie sur le papier-monnaie

Si l’argent fait tourner le monde, que se passe-t-il quand il n’y en a tout simplement pas assez ? C’était un problème auquel de nombreuses colonies britanniques d’Amérique du Nord étaient confrontées au début du XVIIIe siècle. Les pièces métalliques étaient la monnaie préférée, mais elles étaient rares. Et, alors que les grands commerçants pouvaient souvent gérer les transactions à crédit, ce n’était pas aussi facile pour les petits agriculteurs ou les salariés. Comme l’écrit l’historienne Katie A. Moore, des colonies comme la Pennsylvanie ont développé une solution innovante : des prêts gouvernementaux aux agriculteurs sous forme de billets qui pouvaient ensuite circuler dans toute l’économie de la colonie.

L’impulsion qui a poussé la Pennsylvanie à créer la nouvelle monnaie a été une dépression qui a commencé en 1720. Le ralentissement était en partie le résultat de la concurrence croissante d’autres producteurs de farine, une exportation majeure pour la colonie. Il y a également eu un resserrement du crédit lié à la bulle des mers du Sud. Mais, soutient Moore, le plus gros problème était le manque de devises.

Le marchand et membre de l’Assemblée Francis Rawle a poussé à l’émission de papier-monnaie. J’ai identifié la question monétaire comme un problème particulier pour les pauvres, qui parfois ne pouvaient tout simplement pas se procurer suffisamment d’argent ou de cuivre pour acheter les produits de première nécessité. L’idée était très populaire et, en 1723, l’assemblée provinciale autorisa l’émission du papier-monnaie.

Le nouveau système permettait au gouvernement de la colonie d’accorder des prêts aux propriétaires terriens équivalant à la moitié de la valeur de leurs terres. Ils ont ensuite remboursé le prêt avec des intérêts au fil du temps, empêchant trop de papier-monnaie de circuler dans l’économie. Des décennies plus tard, le philosophe David Hume a décrit le système monétaire de Pennsylvanie comme un système dans lequel “la terre elle-même, qui est la principale marchandise, est frappée et passe en circulation”.

Les commerçants ont exprimé leur confiance dans la nouvelle monnaie et ont commencé à l’utiliser immédiatement, contribuant à légitimer le nouveau système. En un an, l’afflux d’argent a stimulé une reprise économique complète pour la colonie.

Le papier-monnaie n’était pas universellement utile – il ne fonctionnait pas pour rembourser les créanciers britanniques, par exemple. Elle avantageait également les propriétaires terriens, qui recevaient effectivement les prêts, par rapport aux artisans et aux salariés. Moore note que la législature aurait pu accorder des prêts directs aux gens de la classe ouvrière, qui dépendaient souvent du crédit privé des marchands et des prêteurs.

Néanmoins, le papier-monnaie était populaire dans tout le spectre politique de la Pennsylvanie. Lorsque la Grande-Bretagne a envoyé à la colonie un nouveau gouverneur, Patrick Gordon, avec pour instruction d’arrêter toute nouvelle impression de papier-monnaie, Gordon s’est rendu compte que prendre des mesures à ce sujet mettrait en colère l’assemblée provinciale, qui était chargée de payer son salaire. Il a donc trouvé des moyens de contourner les règles de la mère patrie et de faire circuler l’argent, déclarant que “aucun homme dans la province n’est plus véritablement et sincèrement un ami de cette monnaie que moi”.

Même après que le Parlement a adopté le Currency Act de 1764, interdisant le papier-monnaie ayant cours légal en Amérique britannique, beaucoup en Pennsylvanie ont continué à utiliser leur monnaie locale de toute façon.


Soutenez JSTOR au quotidien ! Rejoignez notre nouveau programme d’adhésion sur Patreon dès aujourd’hui.

Ressources

JSTOR est une bibliothèque numérique pour les universitaires, les chercheurs et les étudiants. Les lecteurs de JSTOR Daily peuvent accéder gratuitement aux recherches originales derrière nos articles sur JSTOR.

Par : Katie A. Moore

Pennsylvania History : A Journal of Mid-Atlantic Studies, vol. 83, n° 4 (automne 2016), p. 529-557

Presse de l’Université d’État de Penn

Leave a Comment