La capitale du Libéria peut-elle garder la mer à l’écart sans nuire à l’économie côtière ?

Le célèbre bidonville de West Point est photographié depuis l’hôtel délabré Ducor à Monrovia, au Libéria, le 18 novembre 2021. (John Wessels/AFP/Getty Images/TNS)

(Tribune News Service) – Musa Bamba a déménagé à West Point, un bidonville animé sur une péninsule qui s’avance de la capitale du Libéria, Monrovia, il y a deux décennies. Le ferrailleur de 48 ans a acheté un terrain et construit une maison de 10 pièces, en retrait du bord de l’eau, pour sa famille en 2005.

Mais Bamba dit qu’au fil des ans, la mer a «rongé» les terres basses de West Point, qui sont directement exposées à la force brutale de l’océan Atlantique tout au long de son flanc ouest. Maintenant, il ne reste plus qu’une seule pièce de cette maison. Le reste s’est effondré après avoir été battu par les vagues.

Le père de cinq enfants loue maintenant une cabane en tôle plus à l’intérieur des terres. “La mer était bien loin avant”, explique Bamba, qui a transformé la seule pièce restante de son ancienne maison en douches publiques payantes. “Mais il a couru vers nous, de plus en plus près, prenant notre terre.”

West Point est emporté. Des terrains de football entiers ont été engloutis par les eaux ; les cocotiers qui bordaient autrefois le rivage sont tombés.

Selon les responsables locaux, la population du district est passée de 85 000 il y a moins de dix ans à seulement 50 000 aujourd’hui. L’érosion côtière a rongé près de 100 pieds de rivage au cours de cette période et détruit les maisons de plus de 670 familles, estiment-ils, tout en mettant en danger les entreprises de pêche essentielles.

« Nous n’avons nulle part où nous abriter », déclare Lawrence T. Wreh, un leader communautaire et directeur des recettes du district de West Point. « La population a fui à cause de l’érosion. Des maisons sont emportées chaque jour. C’est un problème très grave.

Le Libéria a été classé 171e sur 181 pays dans le dernier indice ND-GAIN, une mesure de la vulnérabilité climatique. Plus de 70% de la population du pays vit dans les zones côtières et neuf de ses 15 comtés souffrent de l’érosion côtière. La nation ouest-africaine, qui a un PIB de 3,2 milliards de dollars, devrait subir jusqu’à 48 millions de dollars de dommages liés au changement climatique d’ici 2100.

À l’échelle mondiale, le financement pour aider des endroits comme West Point est de loin éclipsé par le besoin. Maintenant, l’aide pour la région est tardivement en route. En mars 2021, le Fonds vert pour le climat a approuvé un effort de 25,6 millions de dollars sur six ans connu sous le nom de Monrovia Metropolitan Climate Resilience Project, qui sera géré par l’Agence libérienne de protection de l’environnement en collaboration avec le Programme des Nations Unies pour le développement.

Le projet financera la construction de structures de défense côtière, qui commencera en 2023. Il s’appuie sur les efforts antérieurs du PNUD, notamment un revêtement de 600 mètres (près de 2 000 pieds) installé à Buchanan, une ville au sud de Monrovia, à un coût de 2,9 millions de dollars.

Plus que des infrastructures matérielles, l’objectif de ce dernier projet est la gestion côtière ainsi que les moyens de subsistance des résidents à l’épreuve du climat. Les autorités affirment qu’une tentative en 2017 de relocaliser les résidents de West Point vers la communauté de Brewerville, à la périphérie de Monrovia, a échoué parce que ceux qui ont déménagé n’étaient pas en mesure de subvenir à leurs besoins. « Nous devons tenir compte de l’impact sur les moyens de subsistance. Sinon, cela ne fonctionnera tout simplement pas », déclare Tenesee Wilson, expert en érosion côtière à l’Agence libérienne de protection de l’environnement, notant qu’il y aura deux zones le long de la côte fortifiée pour permettre aux bateaux de pêche de débarquer.

Les personnes qui travaillent dans la grande industrie de la pêche artisanale de West Point – les hommes qui attrapent le poisson et les femmes qui sèchent puis vendent les produits sur les marchés – seront formées à l’utilisation de poêles écologiques à énergie solaire, afin de mesurer pour endiguer la destruction de la proximité Zones humides mesurées. Les résidents locaux coupent souvent les mangroves des zones humides pour le bois de chauffage, mais elles sont importantes en tant que tampon de la mer et servent de lieu de reproduction pour les poissons. Les résidents de West Point bénéficieront également d’un entrepôt frigorifique pour réduire les déchets.

Moses Massah, spécialiste du programme énergie et environnement au PNUD au Libéria, estime que les aspects sociaux et économiques différencieront le projet GCF. « Ce sera une intervention de pointe », dit-il. « Cela va au-delà du simple déploiement d’un renouvellement. Le projet adopte une approche holistique.

Les enjeux sont élevés. Dans la seule région du Grand Monrovia, l’élévation prévue du niveau de la mer de 16 cm (environ 6 pouces) d’ici 2030 mettra 675 000 personnes et 9 500 hectares (plus de 23 000 acres) de terres en danger, selon l’évaluation 2021 des risques climatiques de la Banque mondiale. West Point, qui se trouve au sud d’une entrée de rivière, est le quartier le plus menacé de la ville, selon une étude du PNUD.

La construction à Monrovia d’un port en 1948 et d’un barrage dans les années 1960 a affecté la configuration des eaux et le mouvement des sédiments le long de la côte, explique John CL Mayson II, conseiller technique en chef du MMCRP. Les marées montantes directement liées au changement climatique ont au fil du temps augmenté la profondeur d’un bassin du côté nord de West Point, qui a à son tour attiré les sédiments de ses plages, accélérant l’érosion. L’extraction illégale de sable, une ressource lucrative pour la construction, a également accéléré le processus.

Dans le cadre du projet financé par le GCF, le revêtement rocheux, parfois appelé digue de mer, sera construit sur un géotextile tissé puis recouvert d’un mélange de cailloux, de roches et de gros rochers. Celui de West Point est destiné à retenir la mer pendant au moins 40 ans. Des études complètes de modélisation, de vulnérabilité et de faisabilité sont en cours pour déterminer les spécificités.

Pourtant, il y a des inconnues dans la planification du changement climatique. Philip Liu, un expert en résilience côtière, affirme que bien que les revêtements puissent être construits pour être plus élevés que le pire des cas, il est possible que les événements météorologiques deviennent plus intenses que prévu. Les mangroves et les herbiers marins peuvent être déployés pour briser les vagues de tempête et ralentir les sédiments, ajoute Liu. Mais rien ne garantit non plus que ces défenses « douces » seront suffisamment solides pour protéger de grandes populations urbaines, et même dans ce cas, elles mettent plusieurs années à se développer.

“Il y a beaucoup d’incertitude autour de l’avenir”, déclare Liu, qui n’est pas impliqué dans le projet GCF. “Les concepteurs doivent se demander : ‘Dans quelle mesure le système est-il flexible ?'”

À New Kru Town, un autre bidonville de Monrovia, un auditorium scolaire a été régulièrement inondé jusqu’en 2018, date à laquelle un revêtement de 4 000 pieds a été construit pour protéger le quartier. Ces jours-ci, l’auditorium est à nouveau pleinement utilisé avec des groupes d’étudiants qui s’affairent. Les gens conduisent leurs voitures le long d’une route qui relie l’école à l’eau. La défense tient le coup, mais les dirigeants locaux disent que ce n’est pas suffisant et qu’elle se dégrade déjà.

“C’est bien, mais ce n’est pas encore sûr”, déclare Wle Wle Kofa, vice-gouverneur de la ville de New Kru. “Nous demandons que cela soit prolongé.”

Alison Raby, professeur de mécanique des fluides environnementale à l’Université de Plymouth au Royaume-Uni, affirme que l’approche intégrée du GCF pour le projet West Point est sensée. “Il s’agit d’un problème complexe, et vous devez disposer d’informations provenant de toutes les différentes avenues”, dit-elle. Mais dans certains cas, ajoute-t-elle, cela n’a pas de sens de défendre une zone qui sera inévitablement submergée. Il faut alors envisager l’impensable auparavant : une « retraite gérée » car la terre est prise par la mer.

“Cela dépend de la valeur de l’emplacement, s’il dispose d’infrastructures essentielles, d’une grande population et s’il est possible de les relocaliser ailleurs”, explique Raby. “Ces décisions doivent être prises avec les communautés concernées.”

Reste à savoir si West Point ou toute autre communauté de Monrovia devrait envisager cette option. Le GCF, qui a investi quelque 282 millions de dollars dans 11 projets liés à la défense côtière, fait confiance au projet de Monrovia. Le porte-parole Scott Craig a déclaré que le fonds aide les pays en développement “avec les besoins qu’ils ont eux-mêmes identifiés, selon leurs propres priorités”. Chaque projet, dit Craig, doit passer des évaluations techniques « rigoureuses » avant de recevoir l’approbation.

Pour l’instant, les habitants de West Point attendent désespérément que des défenses soient construites. Avec la saison des pluies – qui entraîne des niveaux d’eau plus élevés et des ondes de tempête – qui devrait culminer en mai, elles sont préparées pour quelques mois dévastateurs.

Nathaniel Flomo tient une boutique à environ 60 pieds du bord de l’eau qui est progressivement submergée par les sédiments transportés par les vagues. “Les clients peuvent à peine entrer”, dit-il. L’homme de 55 ans, dont les trois enfants ont emménagé avec leur grand-mère dans un autre quartier de la ville, a déjà dépensé des centaines de dollars pour remplacer les panneaux de zinc de la structure. Maintenant, son entreprise est au bord du gouffre.

« La mer est beaucoup plus proche. Cela apporte la destruction et mon magasin est enseveli sous le sable », dit-il. “Je souffre.”

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