Vous voulez aggraver l’économie ? Contrôles de mise en prix

L’histoire a une façon de se répéter. Ou peut-être est-ce que les gens s’accrochent à des croyances défuntes, refusant obstinément d’apprendre de l’expérience. Un tel entêtement est mis en évidence lorsque les experts, les législateurs et le président Joe Biden attribuent l’inflation à la «cupidité» des entreprises. La solution, prétendent-ils, est le contrôle des prix. Mais de tels contrôles ne feraient qu’apporter de nouvelles calamités économiques.

Pour expliquer les hausses des prix de la viande, de la volaille et de l’énergie, de nombreux politiciens et experts disent que nous ne devons pas chercher plus loin que les PDG d’entreprises au cœur froid qui gonflent leurs résultats aux dépens des Américains ordinaires. Aujourd’hui, les entreprises seraient si avides qu’elles utilisent la pandémie comme excuse pour facturer des prix exorbitants. Sén. Elizabeth Warren, D-Mass., a déclaré à Chris Hayes de MSNBC que «les sociétés géantes qui disent, wow, parlent beaucoup de prix élevés et d’inflation. C’est une chance d’y entrer et non seulement de répercuter les coûts, mais de gonfler les prix au-delà de cela et de se livrer à une petite hausse des prix.

Jouer avec ce jeu de blâme est Biden, qui affirme que «les compagnies pétrolières et gazières ne devraient pas augmenter leurs bénéfices aux dépens des Américains qui travaillent dur».

Biden n’est pas le premier président à démontrer son ignorance des facteurs complexes qui déterminent les prix à la pompe. Don Boudreaux de l’Université George Mason a récemment souligné une observation toujours pertinente de 1976 par le regretté économiste de l’UCLA, Armen Alchian :

« Les attaques (d)directes contre les symptômes connus de l’inflation sont politiquement commodes. Au fur et à mesure que l’inflation se produit, les politiciens et le public accusent les hommes d’affaires et les producteurs d’augmenter les prix et de perturber le public. … La soi-disant pénurie d’essence et d’énergie aux États-Unis était précisément et seulement une telle attaque politique.»

Aujourd’hui, nous devrions nous souvenir de la description qui donne à réfléchir d’Alchian de ce qui s’est passé lorsque des politiciens économiquement analphabètes ont tenté de contrôler l’inflation en imposant un contrôle des prix :

« Gonfler la masse monétaire ; lorsque les prix augmentent, imposer des contrôles des prix pour corriger la situation. Ces contrôles conduisent à des pénuries qui “nécessitent” l’intervention du gouvernement pour assurer une utilisation appropriée de l’offre limitée et pour l’allouer et même pour contrôler et nationaliser la production d’énergie. Les pouvoirs des autorités politiques sont accrus ; la société ouverte est supprimée.

Les hypothèses irréalistes qui sous-tendent la logique de ceux qui plaident pour le contrôle des prix sont assez étonnantes. Premièrement, les hausses de prix n’ont apparemment aucun impact sur la demande de biens des consommateurs. C’est parce que les monopoles sont censés être partout, et la plupart des biens – croyons-nous – sont si indispensables aux consommateurs que nous les achèterons presque tous à n’importe quel prix.

Les contrôleurs des prix supposent aussi bizarrement que lorsqu’ils sont confrontés à des interdictions d’augmentation des prix, les producteurs (qui font également face à l’inflation et à d’autres défis) continueront à fournir les mêmes biens sur le marché. Ainsi, le seul impact du contrôle des prix serait de diminuer les montants payés par les consommateurs, sans avoir d’effet sur la consommation ou la production.

Ceci, bien sûr, est un non-sens. Lorsque les prix augmentent, les consommateurs réduisent leurs demandes de biens. De plus, les entreprises interdites par la loi d’augmenter leurs prix réduiront leurs approvisionnements, créant ainsi des pénuries.

Pour croire que l’inflation est le produit de la cupidité des entreprises, il faut encore plus oublier la réalité. L’inflation est véritablement une augmentation générale et continue de tous les prix, y compris les salaires. Cette réalité signifie que toutes les entreprises devraient devenir simultanément plus gourmandes, et que tous les travailleurs sont, en même temps, pris d’une même avarice.

Le fait est que l’inflation n’est pas causée par la cupidité des entreprises. Il est causé par le déficit excessif des dépenses du gouvernement, alimenté en partie par une politique monétaire accommodante. Se débarrasser de l’inflation nécessite une augmentation des taux d’intérêt théoriquement plus élevée que l’inflation actuelle, ainsi qu’une certaine discipline budgétaire en retard.


Véronique de Rugy est chroniqueuse syndiquée.

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