La crise économique du Sri Lanka, expliquée

Le mécontentement est alimenté par le pire ralentissement économique depuis que le pays d’Asie du Sud a obtenu son indépendance en 1948, avec une inflation paralysante qui fait monter en flèche le coût des produits de base.

Voici ce que vous devez savoir.

Les experts disent que la crise a duré des années, motivée par un peu de malchance et beaucoup de mauvaise gestion gouvernementale.

Au cours de la dernière décennie, le gouvernement sri-lankais a emprunté d’énormes sommes d’argent à des prêteurs étrangers pour financer les services publics, a déclaré Murtaza Jafferjee, président du groupe de réflexion Advocata Institute basé à Colombo.

Cette frénésie d’emprunts a coïncidé avec une série de coups de marteau portés à l’économie sri-lankaise, allant des catastrophes naturelles – telles que les fortes moussons – aux catastrophes d’origine humaine, y compris une interdiction gouvernementale des engrais chimiques qui a décimé les récoltes des agriculteurs.

Ces problèmes ont été aggravés en 2018, lorsque le limogeage du Premier ministre par le président a déclenché une crise constitutionnelle ; l’année suivante, lorsque des centaines de personnes dans des églises et des hôtels de luxe ont été tuées lors des attentats à la bombe de Pâques 2019 ; et à partir de 2020 avec l’arrivée de la pandémie de Covid-19.

Confronté à un déficit massif, le président Gotabaya Rajapaksa a réduit les impôts dans une tentative vaine de stimuler l’économie.

Mais cette décision s’est retournée contre lui, touchant plutôt les recettes publiques. Cela a incité les agences de notation à rétrograder le Sri Lanka à des niveaux proches du défaut, ce qui signifie que le pays a perdu l’accès aux marchés étrangers.

Le Sri Lanka a ensuite dû se rabattre sur ses réserves de change pour rembourser la dette publique, réduisant ses réserves de 6,9 ​​milliards de dollars en 2018 à 2,2 milliards de dollars cette année. Cela a eu un impact sur les importations de carburant et d’autres produits essentiels, ce qui a fait grimper les prix.

Pour couronner le tout, le gouvernement a lancé en mars la roupie sri-lankaise, ce qui signifie que son prix a été déterminé en fonction de la demande et de l’offre des marchés des changes.

Cette décision semblait viser à dévaluer la monnaie pour se qualifier pour un prêt du Fonds monétaire international (FMI) et encourager les envois de fonds.

Cependant, la chute de la roupie par rapport au dollar américain n’a fait qu’empirer les choses pour les Sri Lankais ordinaires.

Qu’est-ce que cela signifie pour les gens sur le terrain?

Pour les Sri Lankais, la crise a transformé leur vie quotidienne en un cycle sans fin de files d’attente pour les produits de base, dont beaucoup sont rationnés.

Ces dernières semaines, les magasins ont été contraints de fermer parce qu’ils ne pouvaient pas faire fonctionner les réfrigérateurs, les climatiseurs ou les ventilateurs. Des soldats sont postés dans les stations-service pour calmer les clients, qui font la queue pendant des heures sous la chaleur torride pour remplir leurs réservoirs. Certaines personnes sont même mortes en attendant.

Le Sri Lanka envoie des troupes dans des stations-service dans un contexte d'aggravation de la crise économique

Une mère de la capitale, Colombo, a déclaré à CNN qu’elle attendait du gaz propane pour pouvoir préparer des repas pour sa famille. D’autres disent que le coût du pain a plus que doublé, tandis que les chauffeurs de pousse-pousse et de taxi disent que les rations de carburant sont trop maigres pour gagner leur vie.

Certains sont pris dans une situation impossible : ils doivent travailler pour nourrir leur famille, mais doivent aussi faire la queue pour s’approvisionner. Une balayeuse de rue avec deux jeunes fils a déclaré à CNN qu’elle s’éloignait tranquillement du travail pour rejoindre les files d’attente pour la nourriture, avant de se dépêcher de rentrer.

Même les membres de la classe moyenne qui ont des économies sont frustrés, craignant de manquer de produits essentiels comme les médicaments ou l’essence. Et la vie est rendue plus difficile par les fréquentes coupures d’électricité qui plongent Colombo dans le noir, parfois pendant plus de 10 heures d’affilée.

Des Sri Lankais regardent un bus en flammes lors d'une manifestation devant le domicile du président à Colombo le 1er avril.

Que se passe-t-il avec les manifestations ?

Les manifestants de Colombo sont descendus dans la rue fin mars, exigeant l’action et la responsabilité du gouvernement. La frustration et la colère du public ont éclaté le 31 mars, lorsque des manifestants ont lancé des briques et allumé des incendies devant la résidence privée du président.

La police a utilisé des gaz lacrymogènes et des canons à eau pour disperser les manifestations et a ensuite imposé un couvre-feu de 36 heures. Le président Rajapaksa a déclaré une urgence publique à l’échelle nationale le 1er avril, donnant aux autorités le pouvoir de détenir des personnes sans mandat et a bloqué les plateformes de médias sociaux.

Mais les manifestations ont eu lieu le lendemain au mépris du couvre-feu, incitant la police à arrêter des centaines de manifestants.

Les manifestations se sont poursuivies dans les jours qui ont suivi, bien qu’elles soient restées largement pacifiques. Mardi soir, des foules de manifestants étudiants ont de nouveau encerclé la résidence de Rajapaksa, appelant à sa démission.

L’ordonnance d’urgence a été abrogée le 5 avril.

Un manifestant devant la résidence privée du président à Colombo, au Sri Lanka, le 31 mars.

Que se passe-t-il avec le Cabinet ?

L’ensemble du cabinet du gouvernement a été effectivement dissous le 3 avril en raison des démissions massives des principaux ministres.

Quelque 26 ministres du cabinet ont démissionné ce week-end, y compris le neveu du président, qui a critiqué le black-out apparent des médias sociaux comme quelque chose qu’il “ne tolérerait jamais”. D’autres personnalités importantes dont le gouverneur de la banque centrale ont également démissionné.

Face à une administration en déliquescence, le président a tenté lundi un remaniement qu’il espérait calmer l’opposition. Quatre ministres, dont un ministre des Finances, ont été nommés pour diriger temporairement le gouvernement, tandis que plusieurs autres se sont vu confier de nouveaux postes dans le but de maintenir le fonctionnement du pays “jusqu’à ce qu’un cabinet complet soit nommé”, selon un communiqué de presse présidentiel.

Mais juste un jour plus tard, le ministre des Finances temporaire a démissionné – expliquant qu’il n’avait pris le poste qu’en raison de “une multitude de demandes faites” et qu’il s’était rendu compte par la suite que “de nouvelles mesures proactives et non conventionnelles devaient être prises”.

Et le remaniement n’a pas réussi à arrêter de nouvelles désertions. La Coalition du Front populaire du Sri Lanka au pouvoir (également connue sous le nom de Sri Lanka Podujana Peramuna) a perdu 41 sièges mardi après que des membres de plusieurs partis partenaires se soient retirés pour continuer en tant que groupes indépendants. La coalition s’est retrouvée avec seulement 104 sièges, perdant sa majorité au parlement.

Qu’a dit le gouvernement?

Le président Rajapaksa a publié une déclaration le 4 avril mais n’a pas directement abordé les démissions, exhortant seulement toutes les parties à “travailler ensemble pour le bien de tous les citoyens et des générations futures”.

“La crise actuelle est le résultat de plusieurs facteurs économiques et développements mondiaux”, indique le communiqué. “En tant que l’un des principaux pays démocratiques d’Asie, des solutions doivent être trouvées dans un cadre démocratique.”

Plus tard dans la journée, lors de l’annonce du remaniement ministériel, le bureau du président a publié une déclaration disant que Rajapaksa “recherchait le soutien de tout le peuple pour surmonter le défi économique auquel le pays était confronté”.

Le 6 avril, le whip en chef du gouvernement, Johnston Fernando, a déclaré lors d’une session parlementaire que Rajapaksa ne démissionnerait « en aucune circonstance ». Fernando est membre de la coalition au pouvoir et est considéré comme un proche allié du président.

Auparavant, Rajapaksa avait déclaré qu’il tentait de résoudre le problème, déclarant dans un discours à la nation le mois dernier que “cette crise n’a pas été créée par moi”.

Le 1er avril, le Premier ministre Mahinda Rajapaksa – le frère aîné du président et lui-même ancien président – ​​a déclaré à CNN qu’il était faux de dire que le gouvernement avait mal géré l’économie. Au lieu de cela, Covid-19 était l’une des causes, a-t-il déclaré.

Le président sri-lankais Gotabaya Rajapaksa (au centre) s'adresse à la nation à Colombo le 4 février.

Et après?

Le Sri Lanka cherche maintenant le soutien financier du FMI et se tourne vers les puissances régionales qui pourraient être en mesure de l’aider.

Lors de son discours du mois dernier, le président Rajapaksa a déclaré qu’il avait pesé le pour et le contre d’une collaboration avec le FMI et avait décidé de demander un renflouement à l’institution basée à Washington, ce que son gouvernement avait hésité à faire.

Le Sri Lanka a également demandé l’aide de la Chine et de l’Inde, New Delhi ayant déjà émis une ligne de crédit de 1 milliard de dollars en mars, mais certains analystes ont averti que cette aide pourrait prolonger la crise plutôt que de la résoudre.

Il y a encore beaucoup d’incertitude autour de ce qui va suivre ; L’inflation nationale des prix à la consommation a presque triplé, passant de 6,2 % en septembre à 17,5 % en février, selon la banque centrale du pays. Et le Sri Lanka doit rembourser environ 4 milliards de dollars de dette sur le reste de l’année, dont une obligation souveraine internationale de 1 milliard de dollars qui arrive à échéance en juillet.

Et la situation a suscité l’inquiétude des observateurs internationaux. S’exprimant lors d’une conférence de presse le 5 avril, Liz Throssell, porte-parole du Haut Commissaire des Nations Unies aux droits de l’homme, s’est dite préoccupée par la réponse officielle du Sri Lanka.

Le couvre-feu du gouvernement, le blocage des réseaux sociaux et l’action de la police pour disperser les manifestations pourraient empêcher ou décourager les gens d’exprimer leurs griefs, a-t-elle déclaré, ajoutant que ces mesures “ne devraient pas être utilisées pour étouffer la dissidence ou entraver une manifestation pacifique”. Elle a déclaré que l’ONU surveillait “de près” et a mis en garde contre “la dérive vers la militarisation et l’affaiblissement des freins et contrepoids institutionnels au Sri Lanka”.

Julia Hollingsworth, Rukshana Rizwie et Iqbal Athas de CNN ont contribué au reportage.

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