Les experts disent que la crise du logement et la croissance économique embourgeoisent l’Ouest rural

Winnemucca, Nevada, se trouve dans le Grand Bassin à une heure au sud de la frontière de l’Oregon. Les hauts sommets désertiques s’élèvent brusquement de tous côtés et une mer d’armoise s’étend jusqu’à l’horizon.

Leslie Reed est exactement le genre de personne que vous vous attendez à rencontrer ici. Elle est autonome, têtue et n’hésite pas à se salir les mains. Reed vit dans un parc de camping-cars près du terrain de golf avec cinq chiens de sauvetage, un chat et deux tortues russes. Mais elle préfère être à la campagne.

« Je n’habite pas dans les quartiers, d’accord ? J’ai les animaux. J’aime mon intimité », a-t-elle déclaré. “Ma maladie m’a obligé à déménager en ville.”

Reed a 63 ans et souffre d’une maladie pulmonaire obstructive chronique. En juillet, dit-elle, sa santé s’est détériorée.

“J’avais des problèmes cardiaques et je m’asseyais par terre au travail, je vomissais, parce que je travaillais trop”, a-t-elle déclaré.

Reed a perdu son emploi dans une laverie locale, ce qui l’a mise dans un véritable pétrin. À Winnemucca – où la population n’est que de 8 431 habitants – les loyers grimpent rapidement.

Bert Johnson

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Bureau de presse de Mountain West

Leslie Reed a perdu son emploi après que des problèmes de santé l’aient empêchée de travailler. Elle attend d’être approuvée pour l’aide fédérale au logement, mais se considère chanceuse parce que son propriétaire lui permet de garder sa place.

Pénurie de logements abordables dans les villes de Mountain West et les stations balnéaires sont bien documentées. Mais les résidents à faible revenu des zones rurales ont également plus de mal à rester mariés, car des vagues de gentrification se déplacent vers l’intérieur depuis la côte. Classement du Nevada dernier dans la nation en termes de logements extrêmement disponibles pour 100 ménages à faible revenu, selon la National Low Income Housing Coalition.

Alaine Nye dirige l’agence d’action communautaire Frontier à but non lucratif Winnemucca. Elle dit qu’il n’y a pas beaucoup d’options pour les personnes dans la position de Reed.

“Les logements abordables sont rares”, a-t-elle déclaré.

Nye et son personnel ont réussi à inscrire Reed sur la liste d’attente pour une subvention fédérale au loyer et ils l’aident à naviguer dans le processus d’obtention de prestations d’invalidité. Pendant que Reed attend, son propriétaire la laisse garder l’endroit où elle gare sa sellette d’attelage. Mais beaucoup de ses voisins n’ont pas eu cette chance.

Nye dit que la charge de travail de l’agence a commencé à augmenter après le coup de COVID, alors que les taux de chômage et les valeurs immobilières ont grimpé en flèche dans tout le pays. Aujourd’hui, certains de ses clients sont hébergés temporairement, car il n’y a pas d’abris d’urgence dans la région.

“Il y a 71 personnes vivant dans des motels en ce moment”, a-t-elle déclaré. “C’est le nombre le plus élevé que nous ayons jamais eu.”

La Nevada Rural Housing Authority tente également de maîtriser la crise. Elle a récemment acheté deux complexes d’appartements à Winnemucca destinés aux seniors et aux ménages à très faibles revenus – par exemple, un famille de quatre personnes gagnant moins de 42 000 $ une année.

L’un de ces bâtiments est le complexe d’appartements Mountain View. Lors d’une visite sur place il y a quelques mois, la moitié des unités avaient encore le revêtement bleu délavé d’origine. De l’autre côté du parking, le reste avait été ouvert pour montrer des feuilles réfléchissantes de nouvelle isolation.

Beth Dunning travaille pour la régie du logement et a fait une visite guidée des logements en cours de rénovation.

“Nous avons enlevé tous les revêtements de sol, toutes les armoires, tous les appareils”, a-t-elle déclaré. « Nous remplaçons toutes les portes endommagées. Nous remplaçons tous les appareils de plomberie, robinets, toilettes, éviers. Tout cela est remplacé.

Le personnel de la régie du logement estime que les appartements devraient ouvrir l’hiver prochain. Mais cela aurait pu être beaucoup plus tôt s’ils n’avaient pas eu à faire venir des fournitures et des entrepreneurs de Reno et de Las Vegas.

En plus de cela, ils ont affaire à Retards liés au COVID.

“L’équipement mécanique nous a pris plus de temps à obtenir que nous ne le souhaiterions”, a déclaré Dunning. « Fournaises, ventilo-convecteurs, condenseurs, fenêtres. Nous sommes à, genre, une période d’approvisionnement de 16 semaines.

La Nevada Rural Housing Authority rénove le complexe d'appartements de Mountain View.  Des logements seront réservés aux ménages à très faible revenu.

Bert Johnson

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Bureau de presse de Mountain West

La Nevada Rural Housing Authority rénove le complexe d’appartements de Mountain View. Des logements seront réservés aux ménages à très faible revenu.

Pendant ce temps, la pénurie de logements n’est pas seulement mauvaise pour des gens comme Leslie Reed. Les responsables locaux disent que c’est aussi un gros problème pour les employeurs. Jan Morrison dirige le développement économique du comté de Humboldt, qui comprend Winnemucca.

“Vous ne pouvez pas avoir d’employés s’ils n’ont pas d’endroit où rentrer chez eux le soir”, a-t-elle déclaré.

L’évaluateur du comté, Andy Heiser, a déclaré que la crise obligeait son bureau à pourvoir les postes vacants. Les demandeurs d’emploi qui ne trouvent pas de logement décident de chercher ailleurs.

“Après avoir examiné notre marché immobilier actuel, ils ont décidé de retirer leur candidature”, a-t-il déclaré.

Morrison dit que l’économie locale est sur la bonne voie pour créer environ 2 000 emplois au cours des cinq prochaines années – et depuis qu’elle a publié son dernier rapport en février, les projections n’ont cessé de croître. Mais il n’y a pas assez de locaux pour les remplir, ils devront donc faire venir plus de travailleurs.

Elle dit que les mines d’or et d’argent à proximité contribuent également à faire grimper les prix, car elles paient beaucoup plus que la plupart des autres industries. En moyenne, les mineurs du Nevada gagnent plus de 120 000 $ chaque année.

“Ils peuvent se permettre un prix plus élevé”, a-t-elle déclaré. “Si nous n’avons pas le produit dans lequel ils peuvent se tourner, ils vont se tourner vers ce qu’ils peuvent obtenir.”

Et ce qu’ils peuvent obtenir, c’est souvent le logement dont dépendaient les résidents à faible revenu.

Selon Ryanne Pilgeram, l’afflux de travailleurs bien rémunérés – comme les mineurs du comté de Humboldt ou les employés éloignés qui ont quitté les grandes villes pendant la pandémie – pousse les résidents de la classe ouvrière à sortir.

“Les communautés rurales sont tout aussi inondées de forces et de lois économiques mondiales que la Bay Area”, a-t-elle déclaré.

Pilgeram est professeur agrégé à l’Université de l’Idaho qui étudie la gentrification rurale et littéralement a écrit le livre sur le sujet. Pushed Out : Développement contesté et gentrification rurale dans l’ouest des États-Unis, publié l’année dernière, examine de près comment le développement haut de gamme change la petite communauté de Dover, Idaho.

Pilgeram dit que ces changements économiques sont un signal d’alarme pour l’Idaho, le Nevada et d’autres États occidentaux.

« Nous pouvons regarder ce qui s’est passé en Californie et penser : ‘Voulons-nous que ce soit notre destin ?’ ”

Pilgeram dit qu’il faudra une volonté politique pour faire face à la crise. Mais tout comme le logement abordable, dit-elle, cela peut être difficile à développer.

Cette histoire a été produite par le Mountain West News Bureau, une collaboration entre Wyoming Public Media, Nevada Public Radio, Boise State Public Radio dans l’Idaho, KUNR dans le Nevada, le O’Connor Center for the Rocky Mountain West dans le Montana, KUNC dans le Colorado, KUNM au Nouveau-Mexique, avec le soutien des stations affiliées de toute la région. Le financement du Mountain West News Bureau est assuré en partie par le Société de radiodiffusion publique.

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