Helen Conrad Davies, célèbre scientifique, “professeur chantant” de microbiologie et militante pour la justice sociale, décède à 97 ans

Helen Conrad Davies, 97 ans, scientifique primée et professeure émérite de microbiologie à l’Université de Pennsylvanie, ardente défenseure de l’égalité raciale et des droits des femmes et mentor vénérée qui a chanté à ses étudiants sur les maladies infectieuses, est décédée le mercredi 23 mars. , d’insuffisance respiratoire à l’hôpital de l’Université de Pennsylvanie.

Le professeur Davies, qui insistait pour que tout le monde l’appelle Helen, était un expert de l’énergétique bactérienne, du transfert d’électrons et du système cytochrome. Pionnière depuis le début, elle était la seule femme dans sa classe de biologie et de chimie à l’université, la première femme membre du corps professoral du département de microbiologie de Penn et la première femme professeur titulaire du département.

Elle a rejoint le département de biochimie physique de Penn en 1960; contribué à d’innombrables projets et études sur la respiration cellulaire, les facteurs de virulence et d’autres sujets ; et a écrit et co-écrit de nombreux articles importants.

Démonstrative, talentueuse et créative, elle a embrassé l’enseignement autant que la recherche et, utilisant son expérience en tant que chanteuse de boîte de nuit à l’université, s’est fait connaître dans la classe sous le nom de “professeur de chant”. Pour aider les élèves à se souvenir de concepts complexes, elle a créé des paroles amusantes qui expliquaient les bases des maladies infectieuses, les mettaient sur des airs de chansons populaires et les chantaient en classe.

« Leprosy », sur la chanson des Beatles « Yesterday », a commencé : « Leprosy, des morceaux qui tombent de moi. Mais ce n’est pas la toxicité. C’est juste une négligence des blessures.

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Même maintenant, d’anciens étudiants entrent dans une chanson lorsque son nom est mentionné, et elle a déjà interprété quelques-uns de ses tubes « contagieux » pour s’amuser dans une boîte de nuit de New York. “Je veux que les gens aiment le sujet”, a-t-elle déclaré à The Inquirer en 2001. “Les étudiants en médecine doivent mémoriser certaines choses.”

En 2008, l’étudiante de Penn, Kiona Allen, a déclaré à The Inquirer : “Elle est comme ma personne préférée au monde.”

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Au cours de ses sept décennies de carrière, la professeure Davies a été coordinatrice académique du département de microbiologie de Penn, doyenne associée aux affaires étudiantes de la Perelman School of Medicine et administratrice à la Pennsylvania State University. Elle a pris sa retraite en 2021 et son portrait est accroché à l’entrée du département de microbiologie du pavillon Johnson de Penn.

En 1996, William Kelley, alors PDG du Penn Medical Center and Health System, a déclaré au professeur Davies lors du dévoilement de son portrait: “En tant qu’enseignant, vous n’avez pas simplement respecté une norme, vous l’avez établie.”

Le professeur Davies a reçu 39 prix d’enseignement majeurs et d’innombrables autres, dont le 1999 Lifetime Mentor Award de l’American Association for the Advancement of Science. En 2001, elle est devenue la première femme à recevoir le National Excellence in Teaching Award de l’American Medical Student Association.

Elle a défilé en 1965 avec le révérend Dr. Martin Luther King Jr. en Alabama et à Washington, était une leader pour l’égalité raciale et les droits des femmes à Penn et ailleurs, et a remporté le prix Helen O. Dickens Lifetime Achievement Award 2004 de Women of Color à Penn.

Elle a été fondatrice, présidente et membre de nombreuses organisations scientifiques nationales, et l’Association for Women in Science Educational Foundation a créé le prix Helen and Robert Davies en 1978.

Née Helen Rogoff le 14 février 1925 à Manhattan, la professeure Davies est diplômée du Hunter College High School for Intellectually Gifted Young Ladies, maintenant Hunter College High School, à 15 ans et du Brooklyn College en 1944. Elle était chanteuse et se produisait sur scène. quand elle était jeune et dans les boîtes de nuit pendant ses années de collège.

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Elle a obtenu une maîtrise en biochimie à l’Université de Rochester en 1950 et, tout en élevant deux fils, a obtenu son doctorat en biochimie physique à Penn en 1960. Elle a épousé Matthew Conrad en 1944 et a eu des fils Daniel et Richard. Ils ont ensuite divorcé. Il est mort plus tôt.

Elle a épousé Robert Davies, un aventurier et professeur de biophysique à Penn, en 1961, et ils ont parcouru le monde ensemble, escaladant des montagnes et explorant des grottes. Il est décédé en 1993.

Elle aimait la musique live, aimait prendre le petit déjeuner avec les gorilles au zoo de Philadelphie et a vécu pendant des années à Ware College House à Penn avec 500 étudiants de premier cycle. “J’aime tellement les étudiants que je veux faire partie d’eux”, a-t-elle déclaré lors d’une récente interview en ligne.

“Helen vous regardait avec ses yeux bleus brillants et vous sentiez que vous pouviez tout faire”, a déclaré son amie de longue date Emilie Anderson. “Tu as ressenti de l’amour.”

En plus de ses fils, le professeur Davies laisse dans le deuil d’autres parents. Une sœur est décédée plus tôt.

Une célébration de la vie doit avoir lieu plus tard.

Des dons en son nom peuvent être faits au Fonds commémoratif Helen Conrad Davies, Université de Pennsylvanie, Bureau du trésorier, PO Box 71332, Philadelphie, Pennsylvanie 19176.

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