Les Sri Lankais se tiennent debout, transpirent et bouillonnent alors que l’économie s’arrête

Colombo (AFP) – Alors que les Sri-Lankais s’évanouissent dans les files d’attente d’une journée pour le carburant et suffoquent à cause des pannes de courant nocturnes étouffantes à la lueur des bougies, la colère monte face à la pire crise économique de mémoire d’homme.

Un manque critique de devises étrangères a empêché la nation insulaire de payer les importations vitales, entraînant de graves pénuries de tout, des médicaments vitaux au ciment.

Les longues files d’attente pour le carburant qui commencent à se former avant l’aube sont des forums de doléances publiques, où les voisins se plaignent amèrement de la mauvaise gestion du gouvernement et s’inquiètent de savoir comment nourrir leurs familles alors que les prix des denrées alimentaires montent en flèche.

“Cela fait cinq heures que je suis ici”, a déclaré à l’AFP Sagayarani, une femme au foyer, à Colombo en attendant sa part de kérosène, utilisé pour alimenter les cuisinières des ménages les plus pauvres de la capitale.

Elle a dit qu’elle avait déjà vu trois personnes s’évanouir et qu’elle était elle-même censée être hospitalisée pour se faire soigner, mais avec son mari et son fils au travail, elle n’avait d’autre choix que d’attendre sous le soleil brûlant du matin.

“Je n’ai rien mangé, j’ai des vertiges et il fait très chaud, mais qu’est-ce qu’on peut faire ? C’est très pénible”, a-t-elle dit, refusant de donner son nom de famille.

Le soutien au clan Rajapaksa est parti en vrille Ishara S.KODIKARA AFP

Les camions du port sont incapables de transporter de la nourriture et des matériaux de construction vers d’autres centres urbains, ou de ramener du thé des plantations disséminées dans les collines intérieures verdoyantes du Sri Lanka.

Les bus qui transportent normalement les journaliers à travers la capitale sont inactifs, certains hôpitaux ont suspendu les chirurgies de routine et les examens des étudiants ont été reportés ce mois-ci parce que les écoles manquaient de papier.

“Cela fait 60 ans que je vis à Colombo et je n’ai jamais rien vu de tel”, a déclaré à l’AFP Vadivu, une employée de maison.

“Il n’y a rien à manger, il n’y a rien à boire”, a-t-elle ajouté. “Les politiciens vivent dans le luxe et nous mendions dans les rues.”

s’attendre à pire

Beaucoup parmi les 22 millions d’habitants du Sri Lanka ne sont pas étrangers à la privation : tout au long de la crise mondiale du pétrole des années 1970, les autorités ont émis des carnets de rationnement pour les produits de première nécessité comme le sucre.

Mais le gouvernement admet que la calamité économique actuelle est la pire depuis l’indépendance de la nation sud-asiatique en 1948, et une plaisanterie locale populaire est maintenant que le système de rationnement offrait au moins une certaine certitude que les marchandises seraient disponibles.

Une série de malheurs a frappé le pays – qui n’a émergé de décennies de guerre civile qu’en 2009 – ces dernières années.

Les agriculteurs ont été frappés par une sécheresse paralysante en 2016 et les attentats islamistes du dimanche de Pâques trois ans plus tard, qui ont tué au moins 279 personnes, ont entraîné une vague d’annulations de voyageurs étrangers.

La pandémie de coronavirus a alors décimé un secteur touristique déjà sous le choc des attentats et tari le flux des envois de fonds des Sri Lankais à l’étranger.

Les deux sont des sources essentielles de liquidités étrangères nécessaires pour payer les importations et assurer le service de la dette extérieure gonflée de 51 milliards de dollars du pays.

Mais un facteur bien plus important a été la “mauvaise gestion” du gouvernement, a déclaré Murtaza Jafferjee, président du groupe de réflexion Advocata Institute basé à Colombo.

Il a blâmé des années de déficits budgétaires chroniques, des réductions d’impôts malavisées juste avant la pandémie qui ont fait chuter les recettes publiques, et des subventions à l’électricité et à d’autres services publics qui ont profité de manière disproportionnée aux Sri Lankais les plus riches.

Le gouvernement a également gaspillé de l’argent public dans des projets d’éléphants blancs, notamment un gratte-ciel en forme de lotus qui domine l’horizon de Colombo, avec un restaurant tournant qui est désormais inactif.

De mauvaises décisions politiques ont aggravé les problèmes. L’année dernière, les responsables ont déclaré que le Sri Lanka deviendrait la première nation agricole entièrement biologique au monde et ont interdit du jour au lendemain les engrais importés, dans un effort apparent pour ralentir les sorties de devises étrangères.

Le gouvernement reconnaît que la crise économique actuelle est la pire depuis l'indépendance du Sri Lanka en 1948
Le gouvernement reconnaît que la crise économique actuelle est la pire depuis l’indépendance du Sri Lanka en 1948 Ishara S.KODIKARA AFP

Les agriculteurs ont réagi en laissant leurs champs vides, faisant grimper les prix des denrées alimentaires, et des mois plus tard, la politique a été brusquement abandonnée.

Le Sri Lanka cherche maintenant à obtenir un renflouement du Fonds monétaire international, mais les négociations pourraient s’étendre jusqu’à la fin de l’année, et les gens se préparent à des temps encore plus difficiles à venir.

“Je m’attends à ce que ça empire”, a déclaré Jafferjee.

“Malheureusement, ils sont incapables de la contenir, car les gens qui ont créé la crise sont toujours en charge de la gestion économique.”

“Poussée au bord du gouffre”

La nuit, alors que la teinte orange des lampadaires illumine les quartiers les plus riches de Colombo, de grandes parties de la ville sont plongées dans l’obscurité.

Des coupures de courant qui s’étendent chaque jour pendant des heures obligent les restaurants et les dépanneurs à essayer de fonctionner à la lueur des bougies. D’autres commerçants abandonnent et baissent leurs volets métalliques pour la soirée.

Le ressentiment est palpable et les frustrations ont parfois débordé. Un motocycliste a été poignardé à mort devant une station-service la semaine dernière après une dispute déclenchée par des accusations de coupe-file.

Un ouvrier porte un sac de lentilles sur un marché de Colombo
Un ouvrier porte un sac de lentilles sur un marché de Colombo Ishara S.KODIKARA AFP

Mais la plupart de l’indignation est dirigée vers le haut vers l’administration de Gotabaya Rajapaksa, membre d’une famille dirigeante autrefois aimée par une grande partie de la majorité cinghalaise du pays pour avoir mis fin brutalement à la guerre civile ethnique contre les Tigres tamouls.

Le soutien au clan Rajapaksa a depuis explosé, avec une foule en colère ce mois-ci qui a tenté de prendre d’assaut le bureau du président.

Janis LATVELSAFP

D’autres manifestations ont pour l’instant été plus modérées, organisées via les réseaux sociaux et prenant la forme de veillées silencieuses aux chandelles pendant les nuits noires.

“Nous avons été poussés au bord du gouffre”, a déclaré Mohammed Afker, un étudiant en ingénierie qui se tenait aux côtés de milliers d’autres lors d’un rassemblement organisé par une coalition d’opposition de gauche.

Le jeune homme de 20 ans a déclaré à l’AFP que les luttes quotidiennes ne lui avaient laissé que peu de temps pour envisager ce qu’il savait être de faibles perspectives de trouver du travail après avoir obtenu son diplôme.

“Nous ne sommes même pas en mesure d’obtenir des articles essentiels… Nous ne pouvons même pas faire du thé à la maison”, a-t-il déclaré.

“Notre avenir est devenu un point d’interrogation. Nous sommes ici pour protester parce que les choses doivent changer.”

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