La Chine utilise des influenceurs sociaux pour pousser la propagande sur TikTok, Instagram

À ses 1,4 million d’abonnés sur TikTok, YouTube, Instagram et Facebook, Vica Li dit qu’elle est une “blogueuse de la vie” et une “amatrice de nourriture” qui veut enseigner à ses fans la Chine afin qu’ils puissent voyager facilement dans le pays.

“A travers mon objectif, je vais vous emmener en Chine, vous emmener dans la vie de Vica !” dit-elle dans une vidéo publiée en janvier sur ses comptes YouTube et Facebook, où elle enseigne également des cours de chinois sur Zoom.

Mais cet objectif peut être contrôlé par CGTN, le réseau de télévision géré par l’État chinois, où elle est régulièrement apparue dans des émissions et est répertoriée comme journaliste numérique sur le site Web de la société. Et tandis que Vica Li dit à ses abonnés qu’elle “a créé toutes ces chaînes par elle-même”, son compte Facebook montre qu’au moins neuf personnes gèrent sa page.

Ce portefeuille de comptes n’est qu’un tentacule de l’influence croissante de la Chine sur les plateformes de médias sociaux appartenant aux États-Unis, a révélé un examen de l’Associated Press.

Alors que la Chine continue d’affirmer sa puissance économique, elle utilise l’écosystème mondial des médias sociaux pour étendre son influence déjà formidable. Le pays a tranquillement construit un réseau de personnalités des médias sociaux qui reproduisent le point de vue du gouvernement dans des messages vus par des centaines de milliers de personnes, opérant en parallèle virtuel alors qu’ils promeuvent les vertus de la Chine, détournent les critiques internationales de ses violations des droits de l’homme et font avancer les points de discussion de Pékin sur des affaires mondiales comme la guerre de la Russie contre l’Ukraine.

Vica Li est régulièrement apparue dans les émissions de CGTN, le réseau de télévision géré par l’État chinois.
Instagram/Vica Li
Vic Li
Vica Li se décrit comme une simple « blogueuse de la vie » et « amatrice de nourriture ».
Instagram/Vica Li

Certains des journalistes chinois affiliés à l’État se sont présentés comme des influenceurs Instagram ou des blogueurs à la mode. Le pays a également engagé des entreprises pour recruter des influenceurs afin de délivrer des messages soigneusement élaborés qui renforcent son image auprès des utilisateurs des médias sociaux.

Et il bénéficie d’un groupe d’Occidentaux qui ont consacré des chaînes YouTube et des flux Twitter pour faire écho aux récits pro-chinois sur tout, du traitement réservé par Pékin aux musulmans ouïghours à l’olympienne Eileen Gu, une Américaine qui a concouru pour la Chine lors des derniers Jeux d’hiver.

Le réseau d’influenceurs permet à Pékin de proposer facilement de la propagande aux utilisateurs sans méfiance d’Instagram, Facebook, TikTok et YouTube dans le monde entier. Au moins 200 influenceurs ayant des liens avec le gouvernement chinois ou ses médias d’État opèrent dans 38 langues différentes, selon une étude de Miburo, une entreprise qui suit les opérations de désinformation à l’étranger.

“Vous pouvez voir comment ils essaient d’infiltrer chacun de ces pays”, a déclaré le président de Miburo, Clint Watts, un ancien agent du FBI. «C’est juste une question de volume, en fin de compte. Si vous bombardez un public assez longtemps avec les mêmes récits, les gens auront tendance à les croire au fil du temps.

Alors que la guerre de la Russie contre l’Ukraine était largement condamnée comme une attaque éhontée contre la démocratie, Li Jingjing, « voyageur », « conteur » et « journaliste » autoproclamé, s’est rendu sur YouTube pour offrir un récit différent.

Li Jinjing
Li Jingjing est reporter pour CGTN.
Instagram/Li Jing Jing
Li Jinjing
Li Jingjing dit qu’elle veut montrer aux abonnés “le monde à travers mon objectif”.
Instagram/Li Jing Jing

Elle a posté sur son compte une vidéo intitulée “Crise ukrainienne : l’Occident ignore les guerres et les destructions qu’elle apporte au Moyen-Orient”, dans laquelle elle se moquait des journalistes américains couvrant la guerre. Elle a également consacré d’autres vidéos à l’amplification de la propagande russe sur le conflit, y compris les allégations de génocide ukrainien ou que les États-Unis et l’OTAN ont provoqué l’invasion de la Russie.

Li Jingjing dit dans son profil YouTube qu’elle est impatiente de montrer à ses quelque 21 000 abonnés “le monde à travers mon objectif”. Mais ce qu’elle ne dit pas dans ses segments sur l’Ukraine, qui comptent des dizaines de milliers de vues, c’est qu’elle est journaliste pour CGTN, articulant des points de vue qui ne sont pas seulement les siens mais aussi des points de discussion familiers du gouvernement chinois.

La plupart des influenceurs chinois utilisent des discours similaires à ceux de Li Jingjing dans l’espoir d’attirer des publics du monde entier, notamment aux États-Unis, en Égypte et au Kenya. Les personnalités, dont beaucoup de femmes, se qualifient de « voyageurs », partageant des photos et des vidéos qui font la promotion de la Chine comme destination idyllique.

CGTN
Les personnalités ne divulguent pas de manière proactive leurs liens avec le gouvernement chinois et ont largement supprimé les références dans leurs messages à leurs employeurs, qui comprennent CGTN, China Radio International et l’agence de presse Xinhua.
Getty Images

“Ils ont clairement identifié la ‘femme influente chinoise’ comme la voie à suivre”, a déclaré Watts à propos de la Chine.

L’AP a identifié des dizaines de ces comptes, qui ont rassemblé collectivement plus de 10 millions de followers et d’abonnés. De nombreux profils appartiennent à des journalistes des médias d’État chinois qui ont transformé ces derniers mois leurs comptes Facebook, Instagram, Twitter et YouTube – des plateformes largement bloquées en Chine – et ont commencé à s’identifier comme des « blogueurs », des « influenceurs » ou des non-descriptifs ». journalistes ». Presque tous diffusaient des publicités Facebook, destinées aux utilisateurs en dehors de la Chine, qui encourageaient les gens à suivre leurs pages.

Les personnalités ne divulguent pas de manière proactive leurs liens avec le gouvernement chinois et ont largement supprimé les références dans leurs messages à leurs employeurs, qui comprennent CGTN, China Radio International et l’agence de presse Xinhua.

Les gouvernements étrangers tentent depuis longtemps d’exploiter les médias sociaux, ainsi que leur système de publicité, pour influencer les utilisateurs. Lors des élections américaines de 2016, par exemple, une agence Internet russe a payé en roubles pour diffuser plus de 3 000 publicités politiques controversées ciblant les Américains.

En réponse, des entreprises technologiques comme Facebook et Twitter ont promis de mieux alerter les utilisateurs américains de la propagande étrangère en étiquetant les comptes de médias soutenus par l’État.

Mais l’AP a constaté dans son examen que la plupart des comptes de médias sociaux des influenceurs chinois sont étiquetés de manière incohérente comme des médias financés par l’État. Les comptes – comme ceux appartenant à Li Jingjing et Vica Li – sont souvent étiquetés sur Facebook ou Instagram, mais ne sont pas signalés sur YouTube ou TikTok. Le compte de Vica Li n’est pas étiqueté sur Twitter. Le mois dernier, Twitter a commencé à identifier le compte de Li Jingjing comme un média d’État chinois.

Vica Li a déclaré dans une vidéo YouTube qu’elle contestait les étiquettes sur ses comptes Facebook et Instagram. Elle n’a pas répondu à une liste détaillée de questions de l’AP.

Souvent, les adeptes qui sont attirés par des récits présentant des images panoramiques du paysage chinois peuvent ne pas savoir qu’ils rencontreront également de la propagande approuvée par l’État.

Jessica Zhang
Jessica Zang, blogueuse vidéo pour CGTN, mentionne rarement son employeur à ses 1,3 million de followers.
Instagram/Jessica Zang

Les photos Instagram pittoresques de Jessica Zang la montrent souriante sous un soleil radieux, frappant de la poudreuse fraîche au sommet d’une station de ski des montagnes de l’Altaï dans la région chinoise du Xinjiang pendant les Jeux olympiques de Pékin. Elle se décrit comme une créatrice de vidéos et blogueuse qui espère présenter à ses abonnés “de belles photos et vidéos sur la vie en Chine”.

Zang, blogueuse vidéo pour CGTN, mentionne rarement son employeur à ses 1,3 million d’abonnés sur Facebook. Facebook et Instagram identifient son compte comme un “média contrôlé par l’État”, mais elle n’est pas étiquetée comme telle sur TikTok, YouTube ou sur Twitter, où Zang se présente comme une “influenceuse des médias sociaux”.

“Je pense que c’est probablement par choix qu’elle ne met aucune affiliation à un État, parce que vous mettez cette étiquette sur votre compte, les gens commencent à poser certains types de questions”, Rui Zhong, qui étudie la technologie et les relations sino-américaines pour le Washington -basé Wilson Center, dit de Zang.

Entre les photos de tourisme, il y a des publications avec une propagande plus évidente. Une vidéo intitulée « Que pensent les étrangers à PÉKIN du PCC et de leur vie en Chine ? présente Zang interviewant des étrangers en Chine qui s’extasient sur le Parti communiste chinois et insistent sur le fait qu’ils ne sont pas surveillés par le gouvernement comme les étrangers pourraient le penser.

“Nous voulons vraiment que plus de gens… sachent à quoi ressemble vraiment la Chine”, a déclaré Zang aux téléspectateurs.

C’est un objectif important pour la Chine, qui a lancé des efforts coordonnés pour façonner son image à l’étranger et dont le président, Xi Jinping, a parlé ouvertement de son désir de voir la Chine perçue favorablement sur la scène mondiale.

En fin de compte, des comptes comme celui de Zang sont destinés à masquer les critiques mondiales de la Chine, a déclaré Jessica Brandt, experte de la Brookings Institution en matière d’ingérence étrangère et de désinformation.

“Ils veulent promouvoir une vision positive de la Chine pour noyer leurs bilans en matière de droits de l’homme”, a déclaré Brandt.

Li Jinjing
Li Jingjing a consacré d’autres vidéos à l’amplification de la propagande russe sur le conflit.
Instagram/Li Jing Jing

Li Jingjing et Zang n’ont pas renvoyé de messages de l’AP demandant des commentaires. CGTN n’a pas répondu aux demandes d’interview répétées. CGTN America, qui est enregistrée en tant qu’agent étranger auprès du ministère de la Justice et a révélé avoir conclu des accords commerciaux avec plusieurs organes de presse internationaux, dont AP, CNN et Reuters, n’a pas renvoyé de messages. Un avocat qui a représenté CGTN America n’a pas non plus répondu.

Un porte-parole de l’ambassade de Chine à Washington, Liu Pengyu, a déclaré dans un communiqué : “Les médias et les journalistes chinois mènent leurs activités normales de manière indépendante et ne doivent pas être supposés être dirigés ou interférés par le gouvernement chinois”.

L’intérêt de la Chine pour le domaine des influenceurs est devenu plus évident en décembre après qu’il a été révélé que le consulat chinois à New York avait payé 300 000 $ à la société du New Jersey Vippi Media pour recruter des influenceurs pour publier des messages sur Instagram et les abonnés de TikTok pendant les Jeux olympiques de Pékin, y compris du contenu qui soulignerait le travail de la Chine sur le changement climatique.

On ne sait pas ce que le public a vu de cette campagne, et si les publications sur les réseaux sociaux ont été correctement étiquetées comme des publicités payantes par le consulat chinois, comme l’exigent Instagram et TikTok. Vippi Media n’a pas fourni au ministère de la Justice, qui réglemente les campagnes d’influence étrangère par le biais d’une loi de 1938 connue sous le nom de loi sur l’enregistrement des agents étrangers, une copie des publications qu’il a payé les influenceurs pour diffuser, même si la loi fédérale oblige l’entreprise à le faire.

Vipp Jaswal, PDG de Vippi Media, a refusé de partager les détails des messages avec l’AP.

Dans d’autres cas, l’argent et les motifs de ces publications sur Facebook, vidéos YouTube et podcasts sont si troubles que même ceux qui les créent disent qu’ils ne savaient pas que le gouvernement chinois finançait le projet.

L’animateur de radio de Chicago, John St. Augustine, a déclaré à l’AP qu’un ami propriétaire de New World Radio à Falls Church, en Virginie, l’avait invité à animer un podcast intitulé “The Bridge” avec une équipe à Pékin. Les animateurs ont discuté de la vie quotidienne et de la musique aux États-Unis et en Chine, invitant des travailleurs de l’industrie musicale en tant qu’invités.

Jessica Zhang
Jessica Zang se décrit comme une créatrice de vidéos et blogueuse qui espère présenter à ses abonnés “de belles photos et vidéos sur la vie en Chine”.
Instagram/Jessica Zang

Il dit qu’il ne savait pas que CGTN avait payé 389 000 $ à New World Radio pour produire le podcast. La station a également reçu des millions de dollars pour diffuser du contenu CGTN 12 heures par jour, selon des documents déposés auprès du ministère de la Justice au nom de la société de radio.

“Comment ils ont fait tout cela, je n’en avais aucune idée”, a déclaré St. Augustine. “J’ai été payé par une entreprise ici aux États-Unis.”

La relation de la station avec CGTN a pris fin en décembre, a déclaré Patricia Lane, copropriétaire de New World Radio.

Le ministère de la Justice a récemment demandé l’avis du public sur la manière dont il devrait mettre à jour le statut du FARA pour tenir compte du monde éphémère des médias sociaux et de ses défis en matière de transparence.

“Ce ne sont plus des tracts et des journaux papier”, a déclaré la chef de l’unité du FARA, Jennifer Kennedy Gellie, à propos de la messagerie. Ce sont « des tweets, des publications Facebook et des images Instagram ».

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