La Fed cherche un atterrissage en douceur économique, rarement vu dans la nature: QuickTake

1. Qu’est-ce qu’un atterrissage en douceur ?

En bref, il décrit la tâche principale de la Fed ces jours-ci : ralentir suffisamment l’économie pour freiner la demande et contenir une inflation élevée depuis des décennies, mais pas au point de déclencher une contraction du produit intérieur brut et une augmentation du chômage. Pour ce faire, il faut une combinaison d’élaboration de politiques intelligentes et de chance.

2. La Fed a-t-elle déjà accompli cela ?

Sans doute onze, en 1994-1995. Sous le président de l’époque, Alan Greenspan, la banque centrale a doublé les taux d’intérêt à 6 % et a réussi à ralentir la croissance économique sans la tuer. Le resserrement du crédit a cependant eu des conséquences néfastes. Cela a entraîné d’énormes pertes pour les investisseurs du marché obligataire et a contribué à la faillite en 1994 du comté d’Orange, en Californie. Le Mexique a également été contraint de demander un renflouement aux États-Unis et au Fonds monétaire international.

3. Toutes les autres tentatives ont-elles été un échec ?

Ne pas supprimer. Alan Blinder, qui était vice-président de la Fed pour l’atterrissage en douceur de 1994-1995, affirme que la banque centrale a réalisé d’autres atterrissages “assez doux” au cours du dernier demi-siècle. L’un est survenu en 2001, lorsque les hausses de taux de la Fed qui ont commencé deux ans plus tôt ont provoqué un ralentissement extrêmement léger de huit mois – ce que Blinder appelle une « récession ». Powell a laissé entendre qu’il pensait que la Fed était sur la bonne voie pour un atterrissage en douceur en 2020, alors que l’économie américaine semblait prête à prolonger une expansion record après une série de mouvements de taux. Mais l’activité économique s’est ensuite arrêtée en raison de la pandémie.

4. Quelles sont les chances de la Fed cette fois ?

Lorsque la première hausse des taux de la Fed a été annoncée le 16 mars, les responsables ont annoncé six autres hausses en 2022 et Powell a déclaré que l’économie était “très solide et bien positionnée pour gérer une politique monétaire plus stricte”. Certains anciens responsables de la Fed pensent le contraire. L’ancien gouverneur de la Fed, Lawrence Lindsey, estime à plus de 50% les chances d’un ralentissement économique d’ici la fin de l’année prochaine, déclenché par un effondrement à Wall Street alors que la Fed augmente le coût du crédit. L’ancien président de la Fed de New York et chroniqueur de Bloomberg Opinion, William Dudley, écrit qu’un atterrissage brutal de l’économie est “pratiquement inévitable”. Peut-être que le mieux que la Fed puisse espérer, selon certains économistes, est ce qu’on appelle une “récession de la croissance”. C’est une situation où l’économie se développe plus lentement que sa tendance à long terme d’environ 1,5 % à 2 % et où le chômage augmente, mais une contraction pure et simple est évitée.

Les sceptiques soutiennent que la Fed a attendu trop longtemps pour faire face aux pressions croissantes sur les prix en insistant pendant des mois sur le fait que ces forces inflationnistes se révéleraient « transitoires ». Maintenant, la Fed doit rattraper son retard et peut se sentir obligée d’augmenter tellement les taux d’intérêt pour lutter contre l’inflation qu’elle déclenchera par inadvertance une récession.

6. Pourquoi la Fed a-t-elle été lente ?

C’était en partie à dessein. Après des années passées en deçà de son objectif d’inflation de 2 %, la Fed a adopté un nouveau régime monétaire en août 2020 en vertu duquel elle a renoncé à prendre des mesures préventives contre l’inflation. Au lieu de cela, il a promis de ne pas relever les taux de près de zéro tant que l’inflation n’aurait pas atteint 2 % – et était sur le point de dépasser ce niveau modérément pendant un certain temps – et que l’économie n’était pas revenue au plein emploi. Maintenant, avec une inflation bien au-dessus de l’objectif de la Fed – et le marché du travail « au moins » au taux d’emploi maximum, de l’aveu même de Powell – il se fait critiquer de toutes parts. Lors d’une audience du Comité sénatorial des banques le 3 mars, le républicain de l’Alabama Richard Shelby et la démocrate du Nevada Catherine Cortez Masto l’ont poussé à admettre que la Fed l’avait raté en n’étant pas plus rapide pour lutter contre la hausse des prix. Dans un rare aveu pour un président de la Fed, Powell a déclaré que “le recul dit que nous aurions dû agir plus tôt”.

7. Quelle est la stratégie de Powell maintenant ?

Il parie qu’un resserrement judicieux de la politique monétaire, combiné à un assouplissement des goulots d’étranglement de la chaîne d’approvisionnement et à la fin des programmes de lutte contre la pandémie du gouvernement fédéral, contribuera à contenir l’inflation sans perturber l’expansion économique. Avec les implications financières de l’attaque de la Russie contre l’Ukraine « très incertaines », Powell & Co. a lancé la campagne de resserrement avec une hausse d’un quart des taux en pourcentage en mars. Mais ils ont signalé depuis lors qu’ils étaient prêts à être plus agressifs, avec une hausse d’un demi-point sur la table en mai et d’autres à venir.

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