La Russie a construit une économie comme une forteresse mais la douleur est réelle

Les sanctions occidentales portent un coup sévère à l’économie russe. Le rouble plonge, les entreprises étrangères s’enfuient et les prix s’envolent. Des produits familiers peuvent disparaître des magasins et les réalisations de la classe moyenne comme les vacances à l’étranger sont mises en doute.

Au-delà de la douleur à court terme, l’économie russe verra probablement un approfondissement de la stagnation qui a commencé à s’installer bien avant l’invasion de l’Ukraine.

Mais un effondrement total est peu probable, selon plusieurs économistes. Malgré les sanctions financières punitives, la Russie a construit “une économie adaptée au conflit”, a déclaré Richard Connolly, un expert de l’économie russe au Royal United Services Institute en Grande-Bretagne.

L’implication considérable du gouvernement russe dans l’économie et l’argent qu’il tire encore des exportations de pétrole et de gaz – même avec les interdictions des États-Unis et de la Grande-Bretagne – aideront à atténuer le coup porté à de nombreux travailleurs, retraités et employés du gouvernement dans un pays qui a enduré trois graves crises financières des trois dernières décennies. Et comme le soulignent les économistes, l’Iran, une économie beaucoup plus petite et moins diversifiée, a enduré des sanctions misérables pendant des années pour son programme nucléaire sans effondrement complet.

Pourtant, la devise russe a chuté de façon spectaculaire, ce qui fera grimper les prix des biens importés alors que l’inflation battait déjà son plein à 9 %. Il fallait 80 roubles pour obtenir un dollar américain le 23 février, la veille de l’invasion. Jeudi, il était de 119 – même après que la banque centrale russe a pris des mesures drastiques pour arrêter le plongeon, notamment en doublant les taux d’intérêt à 20%.

Marina Albee, propriétaire du restaurant végétarien Cafe Botanika dans le centre-ville historique de Saint-Pétersbourg, a déjà entendu de son fournisseur de fruits et légumes que les prix augmenteraient de 10 à 50 %. Les autres fournisseurs ne peuvent pas dire combien.

Le café importe des algues séchées et du tofu fumé du Japon, des mini asperges du Chili, du brocoli du Bénin, du riz basmati et de l’huile de coco d’Inde.

“Nous attendons que le tsunami frappe – le tsunami étant l’augmentation des prix de tout ce que nous achetons”, a déclaré Albee. “Nous devons garder un œil sur la situation et, si nécessaire, retirer ces plats du menu.”

“Nous pouvons réorganiser notre menu pour faire plus de plats russes”, a-t-elle déclaré. “Vous devez être rapide sur vos pieds.” Après avoir survécu deux ans sans touristes à cause de la pandémie de COVID-19, “il en faut beaucoup pour nous dérouter”, a ajouté Albee.

Bien que les sanctions aient gelé une grande partie des réserves de devises étrangères de la Russie, les finances de l’État sont en bonne santé avec un faible endettement. Lorsque le gouvernement a besoin d’emprunter, ses créanciers sont principalement des banques nationales, et non des investisseurs étrangers qui pourraient l’abandonner en cas de crise. Le soutien gouvernemental annoncé cette semaine aux grandes entreprises jugées cruciales pour l’économie.

Les estimations de l’impact à court terme sur la croissance économique de la Russie varient considérablement car d’autres sanctions pourraient survenir et les retombées de la guerre du président Vladimir Poutine sont incertaines.

“Les Russes seront beaucoup plus pauvres – ils n’auront pas d’argent pour passer des vacances en Turquie ou envoyer leurs enfants à l’école en Occident – et même alors, à cause de Poutine, ils ne seront pas les bienvenus”, a déclaré Tim Ash, responsable des marchés émergents. analyste souverain chez BlueBay Asset Management.

Il voit la croissance économique chuter de 10%, tandis que d’autres économistes voient une baisse d’aussi peu que 2% ou quelque chose entre les deux.

Les perspectives à long terme d’une économie en croissance ne sont pas bonnes – pour des raisons persistantes qui sont antérieures à la guerre : quelques initiés privilégiés contrôlent les grandes entreprises et les secteurs, ce qui entraîne un manque de concurrence et de nouveaux investissements. La Russie n’a pas réussi à se diversifier loin de son secteur pétrolier et gazier dominant. Le revenu par habitant en 2020 était à peu près ce qu’il était en 2014.

Les investissements étrangers accumulés au cours des 30 années qui se sont écoulées depuis l’effondrement de l’Union soviétique et les emplois qu’il a apportés se dirigent vers la porte. De grandes entreprises comme Volkswagen, Ikea et Apple ont fermé des usines ou interrompu leurs ventes, tandis que les géants de l’énergie BP, Exxon et Shell ont déclaré qu’ils cesseraient d’acheter du pétrole et du gaz russes ou de mettre fin à leurs partenariats là-bas.

Mercredi, l’agence de notation Fitch a abaissé davantage sa cote de crédit pour le pays dans le statut de junk et a mis en garde contre un défaut imminent sur la dette souveraine.

La banque centrale est intervenue pour renforcer le rouble et le système bancaire, limiter les retraits en devises étrangères et maintenir la bourse fermée pendant près de deux semaines. Le gouvernement a également annoncé des mesures pour empêcher les investisseurs étrangers de fuir. Si de telles restrictions protègent le système financier contre un effondrement total, elles ferment également l’économie au commerce et aux investissements qui pourraient alimenter la croissance.

Depuis qu’il a fait face à des sanctions pour sa prise de la péninsule ukrainienne de Crimée en 2014, le Kremlin a prévu que de telles mesures seraient l’arme principale de l’Occident dans tout conflit. En réponse, il a conçu ce que Connolly, chercheur associé au Royal United Services Institute et auteur d’un livre sur la réponse de la Russie aux sanctions, appelle « l’économie Kalachnikov », une référence au fusil militaire russe.

C’est “un système durable, à certains égards primitif”, a-t-il dit, basé sur un faible endettement, le contrôle gouvernemental de la majeure partie du système bancaire et une banque centrale capable d’intervenir et de soutenir la monnaie et les banques.

Alors que le commerce chutera et que moins de biens seront disponibles, le rouble plus faible signifie que le gouvernement russe gagnera plus de sa monnaie pour le pétrole qu’il vend, car le prix du pétrole est en dollars. Avec des prix récemment plus élevés, Connolly estime que la Russie tire 2,7 fois plus de roubles du pétrole par rapport à 2019, de l’argent qui peut couvrir les salaires et les retraites.

Alors que les responsables américains et britanniques ont déclaré qu’ils interdiraient la quantité relativement faible de pétrole qu’ils importent de Russie, l’Europe, qui est beaucoup plus dépendante de l’énergie russe, s’est retenue.

Dans l’état actuel des choses, “il y a beaucoup de trous là-dedans, et les Russes vont exploiter cela et développer un moyen de continuer”, a déclaré Connolly.

« Je ne dis pas qu’ils vont passer un moment merveilleux. Je dis qu’ils ont les ressources pour faire face à ces problèmes », a-t-il déclaré.

L’impact à long terme pour le gouvernement de Poutine sur la politique intérieure est difficile à prévoir. Simon Commander, associé directeur de la société de conseil Altura Partners et ancien responsable de la Banque mondiale, a déclaré que “la popularité soutenue du régime alimentée par une prospérité accrue… semble inaccessible”.

“Cela ne se traduira peut-être pas par une dissension ouverte, encore moins par une révolte, mais cela ne renforcera guère le soutien à l’autocrate”, a-t-il déclaré.

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