Il est temps d’établir un nouveau contrat social avec les travailleurs américains

Lorsque les soldats américains sont rentrés chez eux après la Seconde Guerre mondiale, ils se sont vu offrir des avantages gouvernementaux tels que le GI Bill (bien que les avantages soient principalement allés aux hommes blancs). Les chefs d’entreprise estimaient qu’il incombait à l’industrie de contribuer à générer le plein emploi.

Comme Rick Wartzman l’a documenté dans son livre La fin de la loyauté : la montée et la chute des bons emplois en Amérique, l’idée était que des emplois bien rémunérés transformeraient les travailleurs en consommateurs, qui exigeraient plus de produits, nécessitant encore plus de travailleurs, ce qui profiterait aux communautés qui abritaient les usines et les bureaux de l’entreprise.

De nombreux chefs d’entreprise pensaient que le rôle du gouvernement était de créer un filet de sécurité de base pour les chômeurs, tandis que le travail des entreprises était de répondre à l’essentiel des besoins des travailleurs. Au fil du temps, cela signifiait des vacances et des indemnités de maladie, une participation aux bénéfices, une assurance-vie, des pensions et une assurance maladie.

Soixante-quinze ans plus tard, ce contrat social entre les entreprises, le gouvernement et les travailleurs est gravement effiloché. Un mélange unique d’une pandémie mondiale, d’inflation et d’automatisation a exacerbé les inégalités de richesse et le manque d’accès à des soins de santé et à une éducation de qualité. Et tandis que les marchés du travail tendus ont encouragé certains travailleurs à exiger plus d’argent, de flexibilité et de respect, il est temps pour une réponse plus systémique de la part des institutions mêmes qui bénéficient d’employés en bonne santé et bien rémunérés. Il est temps que les entreprises américaines et le gouvernement fédéral réagissent en réécrivant le contrat social de la nation.

Érosion des avantages pour les travailleurs américains

L’idée que l’industrie était responsable de prendre soin de ses employés est morte à la suite du célèbre essai de 1970 de l’économiste Milton Friedman, lauréat du prix Nobel, dans lequel il soutenait que la seule responsabilité sociale légitime d’une entreprise était d’augmenter ses profits. La doctrine Friedman a effectivement rompu le contrat social avec les travailleurs, les PDG des entreprises donnant de plus en plus la priorité aux actionnaires par rapport à tout le reste. Au nom de l’efficacité et de la réduction des coûts, les grandes entreprises ont réduit les avantages et les soutiens qui soutenaient les travailleurs et leurs familles. Le gouvernement a fait la même chose pour le filet de sécurité. Et les travailleurs américains ont dû assumer un fardeau de plus en plus insoutenable.

Les régimes de retraite à prestations déterminées ont pratiquement disparu pour les nouveaux travailleurs du secteur privé, et seulement la moitié de tous les travailleurs bénéficient des régimes de retraite 401 (k) qui les ont remplacés. L’Amérique est le seul pays industrialisé sans congés payés, dont les conséquences ne sont devenues que trop claires au cours de la pandémie. Et bien que l’assurance maladie reste un avantage assez standard pour les travailleurs à temps plein dans les grandes entreprises, elle n’est pas d’une grande utilité lorsque les soins de santé eux-mêmes sont si chers et que les entreprises s’appuient de plus en plus sur des plans de santé déductibles élevés – une nouvelle étape vers le déplacement des coûts et risques disproportionnés pour les travailleurs.

Confrontés à ces charges financières et dans le sillage de la pandémie, les travailleurs sont devenus l’étincelle qui a allumé un feu. En moyenne, près de 4 millions de travailleurs ont quitté leur emploi chaque mois l’année dernière dans ce qui est devenu connu sous le nom de Grande démission. Des dizaines de milliers de travailleurs à travers le pays et dans toutes les industries ont protesté contre les conditions de travail au cours de la dernière année. Et il semble que chaque semaine, les employés d’un autre magasin Starbucks ou d’un autre entrepôt Amazon annoncent leurs tentatives de se syndiquer.

Un contrat social ancré dans la santé financière

Il est clair que nous avons besoin d’un nouveau contrat social entre les travailleurs, les employeurs et le gouvernement. Alors que la prémisse de l’après-guerre était de stimuler les dépenses de consommation et de bâtir la classe moyenne, les travailleurs d’aujourd’hui exigent une meilleure santé financière et un plus grand bien-être. Ils veulent être payés un salaire décent afin qu’ils puissent se permettre l’essentiel et avoir encore du temps pour la famille et d’autres activités. Ils veulent une protection contre les chocs financiers et la possibilité de se constituer un patrimoine pour l’avenir.

Un nombre croissant d’employeurs, poussés par un marché du travail extrêmement concurrentiel et une série de nouveaux engagements ESG, écoutent les travailleurs et agissent. Ils augmentent les salaires de départ, dans certains cas bien au-dessus du minimum requis, offrent davantage de prestations de garde d’enfants, échelonnent les coûts de l’assurance maladie en fonction des salaires et, dans quelques cas, partagent les gains d’équité et de rentabilité avec un ensemble plus large de travailleurs.

La dernière décision d’Apple illustre la tendance. L’entreprise double le nombre de jours de maladie pour les employés du commerce de détail et élargit l’admissibilité au congé parental payé et à la garde d’enfants d’urgence à prix réduit. Target a également intensifié son soutien à ses travailleurs de première ligne, annonçant des augmentations des salaires de départ et élargissant l’accès aux prestations de soins de santé pour un plus grand nombre de travailleurs à temps partiel.

Le directeur financier de Target, Michael Fiddelke, a présenté l’analyse de rentabilisation des coûts supplémentaires pour les investisseurs de la manière suivante : « Que vous parliez de capital physique ou de capital humain, le sous-investissement peut conduire à d’excellents résultats sur une très courte période, mais ils sont pas durable dans le temps. Ces dernières années, les entreprises annonçant des augmentations de salaire ont été pénalisées par des investisseurs faisant baisser le cours de leur action en bourse. Mais pas cette fois. Les nouvelles de Target ont été accueillies positivement par les marchés, une indication que les entreprises américaines et Wall Street commencent peut-être à reconnaître ce qui est en jeu.

Combler l’écart de richesse pour tous les travailleurs

L’un des éléments les plus cruciaux d’un nouveau contrat social sera la façon dont les entreprises partagent les gains, non seulement avec les investisseurs et la suite C, mais avec les employés de base. Les gains boursiers démesurés de ces dernières années n’ont fait qu’accroître encore les écarts de richesse existants entre les dirigeants et les travailleurs, alimentant la colère des Américains ordinaires.

Bank of America montre à quoi peut ressembler le changement. Début 2021, la banque a annoncé que les travailleurs gagnant plus de 100 000 dollars par an recevraient jusqu’à 750 actions restreintes, tandis que ceux qui gagnaient moins recevraient une prime en espèces de 750 dollars. Cette année, en aval des bénéfices records de 2021, le PDG Brian Moynihan a annoncé que presque tous les employés, quel que soit leur salaire, recevraient des actions. Ces dernières années, Paypal et Chobani ont pris des mesures similaires pour démocratiser la rémunération en actions.

Le milieu des affaires commence à monter en puissance, mais il ne peut être le seul rédacteur d’un nouveau contrat social. Les chaînes d’approvisionnement se démêleront et le marché du travail finira par se détendre, et l’impératif ressenti par les entreprises en ce moment pour augmenter les salaires et fournir des avantages sociaux plus généreux pourrait ne pas durer une fois que cela se produira. De plus, le COVID-19 a démontré que le secteur privé ne peut pas se permettre d’être le seul filet de sécurité en cas de crise.

La responsabilité du gouvernement est d’établir des normes de base pour assurer le bien-être des travailleurs, mais les normes n’ont pas suivi le rythme de la réalité. Le salaire minimum fédéral est bloqué à 7,25 $ de l’heure, les lois fédérales sur la sécurité au travail n’ont pas été sensiblement mises à jour depuis leur codification en 1970 et, dans un monde où près d’un tiers des adultes travaillent au moins certaines de leurs heures dans le concert l’économie, les cadres de classification des travailleurs sont obsolètes.

L’avenir d’une économie nationale saine dépend d’engagements de grande ampleur. Dans son discours sur l’état de l’Union de 2022, le président Biden a appelé à des salaires plus élevés, à des services de garde d’enfants abordables et à des congés payés comme avantages de base qui devraient être disponibles pour tous les Américains. De concert avec les mesures prises par les employeurs, ces politiques peuvent constituer le fondement d’un contrat social moderne qui signale un nouveau partenariat puissant entre les travailleurs et les employeurs.

Jennifer Tescher est PDG du Financial Health Network, une organisation à but non lucratif qui travaille avec des chefs d’entreprise, des décideurs et des innovateurs pour concevoir et mettre en œuvre des solutions qui améliorent la santé financière.

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