Comment les universités peuvent soutenir un développement économique équitable

Partout au pays, nous assistons à une résurgence du militantisme étudiant. Sur les campus du monde entier, on peut entendre des appels à la justice raciale, aux droits des travailleurs, au désinvestissement, à l’action environnementale et à l’équité entre les sexes.

Mais il y a un autre type d’équité dont j’entends moins parler : le développement économique équitable des localités et des régions entourant bon nombre de nos grandes universités.

Bien sûr, la plupart des universités essaient d’embaucher des résidents à proximité pour des travaux de restauration et d’entretien et achètent des biens et des services auprès de fournisseurs locaux. Mais de nombreuses institutions n’ont pas fait assez pour promouvoir des formes de développement économique local et régional.

Pour vous et moi, les collèges et les universités sont d’abord et avant tout des fournisseurs d’apprentissage avancé et de diplômes. Mais pour les villes et les États où ces établissements sont situés, l’enseignement supérieur est, avec les soins de santé, le principal moteur de la formation du capital humain, du développement de la main-d’œuvre et de la croissance économique.

Ce n’est pas juste du battage médiatique. Comme les centres médicaux, les universités font partie intégrante de l’écosystème économique florissant. Selon l’Association des conseils d’administration des universités et collèges, ces “institutions sont les plus grands employeurs dans 10 États et les deux tiers des plus grandes villes américaines”. Les universités servent également d’acheteurs, d’incubateurs d’entreprises et de technologies, de producteurs de brevets et d’aimants pour les étudiants internationaux.

L’impact économique des universités ne se limite pas non plus aux États-Unis. Une étude de 2019 portant sur quelque 15 000 universités dans 1 500 régions de 78 pays a révélé que l’augmentation du nombre d’universités est positivement associée à la croissance future du PIB par habitant.

En bref, ce n’est pas un hasard si les universités de recherche ancrent les économies de nombreuses villes américaines à la croissance la plus rapide d’aujourd’hui, comme Austin, Nashville, Columbus, Raleigh-Durham et Ann Arbor et leurs voisins, comme Apex, Caroline du Nord, Ankeny, Iowa , et Round Rock, Texas.

Dans l’économie de l’information et du savoir d’aujourd’hui, le développement économique n’est pas simplement la lointaine « quatrième mission » de l’enseignement supérieur, derrière l’enseignement, la recherche et le service. Elle est devenue l’une des principales justifications de l’investissement public dans ces institutions.

À l’inverse, il n’est pas surprenant que les villes qui n’ont pas d’université de recherche majeure, comme Detroit, soient loin derrière leurs homologues régionales qui en ont, comme Pittsburgh.

Bien sûr, il existe des exceptions – certaines villes à croissance rapide, dont Denver et Miami, qui ne dépendent pas d’une université de recherche pour alimenter la croissance. Certaines petites villes à croissance rapide, telles que Murfreesboro, Tennessee, Nampa et Meridian, Idaho, manquent également d’économies axées sur l’université.

Mais en général, les universités de recherche sont – ou devraient être – des développeurs de talents, des instigateurs d’innovation et des pépinières de startups.

Michael Porter, professeur de l’Université Bishop William Lawrence à la Harvard Business School, a fait valoir que les économies locales et régionales reposent généralement sur des grappes d’entreprises interconnectées, de fournisseurs spécialisés et de prestataires de services. Les universités, selon lui, devraient jouer un rôle beaucoup plus conscient dans l’avancement de ces grappes en assumant une plus grande responsabilité pour

  • Former les bassins de main-d’œuvre locaux.
  • Coordonner les achats auprès des entreprises locales.
  • Créer des joint-ventures avec des entreprises locales.
  • Développer l’immobilier pour favoriser la revitalisation locale et régionale.
  • Servir de consultants commerciaux et de catalyseurs pour la commercialisation de nouvelles technologies et de nouveaux produits.
  • Accompagner les startups

Je ne pourrais pas être plus fortement d’accord.

Je m’en voudrais cependant de ne pas mentionner une ironie troublante : un nombre surprenant de villes avec des puissances universitaires à proximité ont des résultats scolaires relativement médiocres et des populations à faible revenu disproportionnées. Les exemples incluent Camden, NJ, Rochester, NY, Cleveland, Ogden, Utah et East Palo Alto, Californie.

Trop de collèges et d’universités restent largement déconnectés des villes et des régions qu’ils desservent.

L’équité, à mon avis, n’est pas simplement une question d’inscription et de diplôme d’un corps étudiant plus diversifié. C’est aussi assumer la responsabilité de la santé économique de la localité et de la région d’un établissement. Il est tout simplement faux de dire que le développement économique n’est pas du ressort de l’enseignement supérieur ou qu’il est une recette pour gaspiller les ressources institutionnelles.

Il est inexcusable de voir combien d’institutions riches en ressources existent aux côtés de certains des quartiers les plus pauvres du pays. Pensez à Yale, Columbia, Johns Hopkins, l’Université de Chicago et l’Université de Pennsylvanie.

Si ces institutions veulent vraiment respecter leurs engagements en matière d’équité, elles doivent faire plus que simplement fournir des paiements tenant lieu d’impôts ou faire des efforts modestes pour embaucher et s’approvisionner à proximité. Ils doivent s’acquitter de leur responsabilité de promouvoir un développement économique équitable grâce à leurs investissements et à leurs capacités de formation et de conseil aux entreprises.

Steven Mintz est professeur d’histoire à l’Université du Texas à Austin.

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