La crise des réfugiés mettra à l’épreuve une économie européenne sous pression

Presque tous ceux qui ont traversé le Danube sur le ferry à ciel ouvert en provenance d’Ukraine et ont atterri dans la ville portuaire roumaine gelée d’Isaccea un matin récent avaient un sac à roulettes et un plan provisoire. Une femme envisageait de rejoindre son mari à Istanbul. Une autre se dirigeait vers Munich, où son entreprise a son siège. D’autres rencontraient des frères, des cousins, des beaux-parents et des amis à Paris ou à Sofia, à Madrid ou à Amsterdam.

Et puis, ils espéraient retourner en Ukraine.

“Je dois revenir”, a déclaré Lisa Slavachevskaya, qui a voyagé avec son fils de 10 ans et sa fille de 5 ans d’Odessa. “Mon mari, ma mère et ma grand-mère sont là-bas.” Elle a dit qu’elle prévoyait de rentrer chez elle dans un mois.

La question de savoir si de tels revirements rapides sont possibles est l’une des nombreuses incertitudes qui pèsent sur la crise des réfugiés qui connaît la croissance la plus rapide en Europe depuis la Seconde Guerre mondiale. Quelle que soit la fin de la catastrophe en Ukraine, le coût de l’aide aux millions d’Ukrainiens fuyant les bombes russes sera énorme. Selon certaines premières estimations, la facture du logement, du transport, de l’alimentation et du traitement du flot d’humanité s’élèverait à 30 milliards de dollars pour la seule première année.

“Il s’agit d’une urgence humanitaire et médicale dans les prochaines semaines”, a déclaré Giovanni Peri, directeur du Global Migration Center de l’Université de Californie à Davis.

Ce qui se passera au cours des prochains mois déterminera si l’Europe devra faire face aux coûts supplémentaires d’une réinstallation massive qui a le potentiel de remodeler le paysage économique.

Les économies européennes se remettent encore de la pandémie et font face à des pénuries tenaces dans la chaîne d’approvisionnement et à une inflation élevée. Aussi coûteux que cela puisse être de fournir une aide à court terme aux familles temporairement déplacées par la guerre, à long terme, les dépenses d’intégration de millions de personnes seraient beaucoup plus importantes et exerceraient une pression immense sur les systèmes de logement, d’éducation et de soins de santé. Alors qu’un afflux géant de travailleurs, en particulier de travailleurs qualifiés, est susceptible d’augmenter la production d’un pays au fil du temps, il pourrait intensifier la concurrence sur le marché du travail. Environ 13 millions de personnes étaient au chômage dans l’Union européenne en janvier.

“C’est l’incertitude qui domine désormais le calcul économique”, a déclaré M. Peri.

Plus de trois millions de réfugiés ont fui l’Ukraine en moins de trois semaines, selon l’Organisation internationale des Nations Unies pour les migrations, et des millions d’autres suivront probablement alors que la guerre fait rage.

Des responsables, des experts en migration et des économistes affirment qu’il est trop tôt pour dire si la plupart des Ukrainiens déplacés finiront par rester.

C’est un contraste frappant avec 2015, lorsque 1,3 million de migrants du Moyen-Orient et d’Afrique du Nord se sont enfuis vers l’Europe après des années de guerre et de terreur, demandant l’asile parce qu’ils craignaient d’être persécutés. Le retour n’était pas une option.

Jusqu’à présent, selon les responsables, relativement peu de personnes ont demandé une telle protection. Sur les 431 000 Ukrainiens qui sont entrés en Roumanie, par exemple, seuls 3 800 ont demandé l’asile. En effet, beaucoup ont grimacé devant l’étiquette de « réfugié ».

“Je ne me considère pas comme un réfugié”, a déclaré Evgeniy Serheev, un avocat, par l’intermédiaire d’un interprète, alors qu’il attendait de traverser dans la ville de Siret, au nord-est de la Roumanie. Mais avec sa femme, ses trois enfants et leurs sacs entassés dans l’une des centaines de voitures se dirigeant vers la frontière, il a reconnu qu’il avait l’air du rôle.

L’urgence humanitaire et morale est convaincante à première vue ; l’argument économique peut être plus difficile à faire valoir. Cependant, la plupart des recherches montrent à long terme que les réfugiés qui travaillent peuvent aider les économies à se développer, à accroître la capacité de production d’un pays, à payer des impôts et à générer plus d’affaires pour les épiceries, les salons de coiffure et les magasins de vêtements et d’électronique. C’est ce qui s’est passé en Allemagne après 2015, lorsqu’elle a accueilli plus d’un million de réfugiés, la plupart originaires de Syrie.

“D’un point de vue économique, c’était un net positif”, a déclaré Ángel Talavera, responsable de l’économie européenne à Oxford Economics.

Mais les pays doivent faire face à des coûts initiaux importants.

La semaine dernière, l’Union européenne a promis 500 millions d’euros, soit 550 millions de dollars, d’aide humanitaire, mais elle devra fournir davantage. “Les gouvernements européens vont faire exploser le budget”, a déclaré Claus Vistesen, économiste en chef de la zone euro pour Pantheon Macroeconomics. Cette dernière ponction s’ajoute à un montant extraordinaire de dépenses publiques au cours des deux dernières années pour lutter contre la pandémie de coronavirus.

Le besoin soudain de plus de logements, de carburant, de nourriture, de services de santé et plus encore va aggraver les pénuries d’approvisionnement. “L’inflation va monter, monter, monter”, a déclaré M. Vistesen.

Dans la zone euro, l’inflation est de 5,8 %, et M. Vistesen a déclaré qu’il s’attendait à ce qu’elle atteigne 7 % cette année compte tenu de la flambée des prix de l’énergie. Ils ont augmenté de près d’un tiers depuis l’an dernier. Pour la Banque centrale européenne, a-t-il ajouté, cela rendra d’autant plus difficile la tâche délicate d’équilibrer le risque d’inflation avec le risque de récession.

Pour ceux qui vivent et travaillent en Europe, cela signifiera moins de pouvoir d’achat à court terme. Si les salaires n’augmentent pas, ils seront plus pauvres.

Pour l’instant, les Ukrainiens, qui ont de solides liens familiaux, culturels et religieux dans d’autres pays européens, ont pour la plupart reçu des colis de soins et des offres d’hébergement, de transport et de nourriture gratuits.

À la frontière de Siret, des volontaires se sont précipités vers les familles ukrainiennes qui avançaient péniblement sur la route avec des offres de tasses de thé chaud et de cartes SIM pour téléphones portables à 5 €. Des organisations, des entreprises et des particuliers se sont affrontés pour trouver un endroit le plus proche du point de contrôle afin d’être les premiers à donner de la soupe au poulet, des brochettes, des couvertures, des brosses à dents, des peluches et des chapeaux.

Le gouvernement de Bucarest a jusqu’à présent alloué 49 millions de dollars pour couvrir les coûts. Le Premier ministre, Nicolae Ciuca, a déclaré qu’il s’attendait à ce que l’Union européenne en rembourse une grande partie.

L’UE a accordé aux Ukrainiens l’autorisation immédiate de rester jusqu’à trois ans, de trouver un emploi et d’aller à l’école – un accès dont les migrants d’autres parties du monde ne pouvaient que rêver. Et certains pays, dont la Roumanie et la Pologne, ont accepté de permettre aux réfugiés de bénéficier des mêmes services sociaux et de santé que ceux dont bénéficient leurs propres citoyens.

Pourtant, l’expérience passée des crises de réfugiés montre qu’une telle bonne volonté se dégrade souvent à mesure qu’une influence étire les finances publiques et les services sociaux comme l’éducation et les soins de santé.

Il y a eu un élan de sympathie et de contributions, mais le fardeau de l’accueil des réfugiés est à l’extrême déséquilibré. La Pologne à elle seule a accueilli environ 1,7 million d’Ukrainiens et la population de Varsovie a augmenté de 15 %.

“Nous sommes submergés”, a déclaré Rafal Trzaskowski, le maire de la ville, dans une interview à la presse. “On ne peut plus improviser”

Clemence Landers, chargée de mission politique au Center for Global Development, a déclaré qu’une poignée de pays assumaient ce qui devrait être une responsabilité internationale et avaient besoin d’une aide financière pour le faire.

Les institutions mondiales comme la Banque mondiale sont une source importante de prêts bon marché, en particulier pour les pays européens les plus pauvres, qui accueillent le plus d’Ukrainiens, a fait valoir Mme Landers, co-auteur d’une analyse des coûts de la crise des réfugiés.

Le soutien financier international peut aider à atténuer le contrecoup politique et social qui suit souvent les crises de réfugiés, a-t-elle ajouté.

Si de nombreux réfugiés ukrainiens finissent par rester plus longtemps que prévu, il y a des raisons de croire qu’ils peuvent être intégrés assez rapidement dans l’économie. Beaucoup ont un réseau d’amis et de famille. Leur niveau d’éducation n’est pas si différent de certains des pays d’accueil. (En Ukraine, le nombre moyen d’années d’études était de 11,3 en 2017, selon les Nations Unies.) Et ils ont un dossier d’emploi.

M. Peri, de l’Université de Californie, a déclaré que les immigrants ukrainiens déjà en Europe travaillaient dans des hôtels et des restaurants et comme aides à domicile pour les personnes âgées et les personnes handicapées, des emplois difficiles à pourvoir à certains endroits.

Malgré la dévastation croissante infligée par les Russes à l’Ukraine, peu de personnes interrogées à la frontière étaient prêtes à commencer à envisager un long avenir loin de chez elles.

Iryna Karpenko, qui traversait Siret avec ses trois enfants, ses deux belles-sœurs et son beau-père dans une camionnette Toyota bleue, a déclaré qu’ils se dirigeaient vers la Bulgarie. Ils avaient prévu environ 1 500 € (1 644 $) par personne pour un séjour d’un mois. En Ukraine, dit-elle, “nous avons des maisons, des maris et des emplois là-bas”.

Lorsqu’on leur a demandé ce qu’ils comptaient faire une fois qu’ils auraient traversé la frontière, Mme Karpenko était sur le point de répondre lorsque sa belle-sœur Karina Bohatynska s’est levée du siège arrière: “Rentrez chez vous.”

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