La Chine dispose d’outils pour aider l’économie russe. Aucun n’est assez grand pour le sauver.

Lorsque les États-Unis et leurs alliés ont déclaré une guerre financière à la Russie après son invasion de l’Ukraine, le monde s’est tourné pour voir ce que ferait la Chine.

En tant que puissance mondiale croissante, l’une des façons dont la Chine a étendu son influence est d’établir des liens financiers étroits avec des pays qui ne veulent pas suivre les règles dictées par les États-Unis et d’autres puissances occidentales. Assurément, pensait-on, la Chine ferait de même pour la Russie.

Il n’y a qu’un gros problème : l’argent. Plus précisément, l’argent de la Chine.

Pour aider la Russie à échapper aux sanctions, la Chine devrait offrir un substitut viable au dollar américain. Mais l’argent chinois – le renminbi – est à peine utilisé en dehors de la Chine. Seulement 3% des affaires mondiales sont réalisées à l’aide du dos rouge. Même la Russie et la Chine effectuent leurs échanges principalement en dollars américains et en euros.

De plus, les risques d’aider la Russie à éviter la ruine économique peuvent être plus importants pour la Chine que toute récompense possible. Une grande partie de l’économie chinoise dépend du dollar américain et de l’édifice financier qui le sous-tend. Les entreprises chinoises sont actives dans le monde entier, utilisant le système financier américain pour payer les employés, acheter du matériel et faire des investissements. La Chine est le plus grand exportateur mondial et est payée pour ses marchandises principalement en dollars.

Si Pékin enfreignait les sanctions contre la Russie, la stabilité financière de la Chine serait mise en danger à un moment où ses dirigeants ont mis l’accent sur la prudence. De plus, les quelques bouées de sauvetage que les dirigeants chinois pourraient offrir à la Russie ne seraient pas assez solides pour aider le pays à survivre à un black-out financier des États-Unis et de ses alliés.

Cela pourrait faciliter les transactions transfrontalières, permettant à la Chine de continuer à vendre à Moscou bon nombre des biens qu’elle fabrique pour le reste du monde. Il pourrait investir à peu de frais dans des entreprises énergétiques russes. Il pourrait laisser la banque centrale russe encaisser une partie des 140 milliards de dollars qu’elle détient en obligations chinoises. Pékin pourrait même créer une banque voyou pour aider à déplacer l’argent russe comme il l’a fait pour l’Iran et la Corée du Nord.

Aucune de ces mesures ne suffirait à contrebalancer les sanctions contre la Russie, qui ont notamment coupé les plus grandes banques russes du système financier mondial et interdit les importations de pétrole et de gaz par les États-Unis.

“La Chine ne sauvera pas le bateau en perdition de l’économie russe”, a déclaré Eswar Prasad, économiste à l’Université Cornell. Mais, a-t-il ajouté, cela pourrait “peut-être lui permettre de flotter un peu plus longtemps et de couler un peu plus lentement”.

L’approfondissement de l’amitié entre Xi Jinping, le dirigeant de la Chine, et le président russe Vladimir V. Poutine a contribué à rapprocher les pays plus qu’ils ne l’ont été depuis les années 1950, lorsque Mao a coopéré étroitement avec Joseph Staline puis Nikita Khrouchtchev. Le réchauffement des relations diplomatiques s’est construit sur une volonté commune de mettre fin à ce que la Chine et la Russie considèrent comme l’hégémonie économique et géopolitique américaine.

Lorsque M. Xi et M. Poutine se sont rencontrés à la veille des Jeux olympiques de Pékin, ils ont déclaré que le lien entre les deux pays n’avait « aucune limite ». L’invasion de l’Ukraine par la Russie, quelques jours après la fin des Jeux, a conduit les États-Unis et d’autres pays industrialisés à imposer des vagues de sanctions visant à dévaster l’économie russe.

La Chine a critiqué à plusieurs reprises ces mesures. Le Premier ministre Li Keqiang l’a encore fait vendredi lors de sa conférence de presse annuelle, déclarant que “les sanctions pertinentes nuiront à la reprise économique mondiale, ce n’est dans l’intérêt de personne”.

Mais critiquer les sanctions est une chose. Choisir d’aller à l’encontre de l’ordre financier mondial et risquer d’entraîner des sanctions chez soi en est une autre. Pékin a déjà indiqué qu’il n’était pas disposé à faire ce dernier. La Banque asiatique d’investissement pour les infrastructures dirigée par la Chine – une banque d’investissement que Washington considère comme un rival de la Banque mondiale – a annoncé la semaine dernière qu’elle suspendrait ses prêts à la Russie et à la Biélorussie en raison de la guerre en Ukraine. Certaines banques chinoises ont réduit le financement des matières premières russes.

“Les banques chinoises tentent de réduire leur exposition à la Russie”, a déclaré Raymond Yeung d’ANZ Bank. “Vous pouvez dire que la théorie selon laquelle la Chine offre une alternative financière à la Russie reste discutable.”

Cependant, le principal régulateur bancaire chinois a déclaré la semaine dernière que les banques ne rompraient pas nécessairement leurs liens avec leurs homologues russes. “Nous ne participerons pas à de telles sanctions, et nous continuons à maintenir des échanges économiques, commerciaux et financiers normaux avec les parties concernées”, a déclaré Guo Shuqing, président de la Commission chinoise de réglementation des banques et des assurances.

Au fur et à mesure que les sanctions s’accumulent, le maintien de ces liens économiques deviendra plus difficile sans prendre plus de risques, et les options de la Chine pour aider la Russie s’amenuisent. Les pays occidentaux ont exclu la Russie du système de messagerie financière et de paiement Swift, excluant ainsi les banques russes des transactions internationales.

La Chine a développé un service de messagerie alternatif pour les institutions financières afin de communiquer les transactions transfrontalières. Mais ce service fonctionne à petite échelle et repose en partie sur une technologie emmêlée dans les sanctions.

Après que Visa et Mastercard ont cessé leurs opérations en Russie, plusieurs banques russes se sont tournées vers le chinois UnionPay, qui propose des options de paiement dans quelque 180 pays. Pour que la Chine propose son propre traitement des paiements, les transactions ne doivent pas être en dollars afin d’éviter les sanctions.

Ensuite, il y a l’argent que la Russie a en Chine. Grâce aux réserves de la banque centrale, aux investissements gouvernementaux et à un accord de prêt de longue date, la Russie peut rapidement lever en Chine l’équivalent de plus de 160 milliards de dollars, soit environ 16 mois de ventes russes de pétrole et de gaz naturel à l’Union européenne et aux États-Unis.

Une grande partie de cet argent – ​​environ 140 milliards de dollars – est immobilisée en obligations et libellée en renminbi. Le reste est lié à des accords entre les banques centrales des deux pays qui s’engagent chacune à des prêts à court terme et sans intérêt d’une valeur de 24 milliards de dollars en cas d’urgence.

Une option plus risquée sur le plan diplomatique serait que la Chine blanchisse de l’argent pour la Russie par le biais d’une petite banque chinoise créée spécifiquement pour échapper aux sanctions. C’est ce qu’a fait la China National Petroleum Corporation en 2009 lorsqu’elle a acheté une petite banque dans la province du Xinjiang, dans le nord-ouest de la Chine, et l’a rebaptisée Bank of Kunlun. La banque a aidé l’Iran à effectuer des centaines de millions de dollars de transactions.

Dans un scénario similaire, une compagnie pétrolière chinoise pourrait payer à une société écran et à ses dirigeants en Chine des « frais de conseil » très importants pour négocier du pétrole en son nom, au lieu de payer directement une compagnie pétrolière russe pour le pétrole brut. Finalement, cependant, une telle opération serait probablement arrêtée. C’est ce qui s’est passé avec la Bank of Kunlun après que le Trésor américain l’ait sanctionnée en 2012.

Dans un autre scénario, les entreprises chinoises soutenues par l’État pourraient récupérer les participations de l’Occident dans certaines des plus grandes sociétés pétrolières et gazières de Russie. Des géants américains et européens comme Shell et BP ont annoncé qu’ils quitteraient leurs coentreprises en Russie suite à l’invasion, mais il n’y a pas beaucoup d’acheteurs évidents autres que les entreprises publiques chinoises.

“Vous avez certaines des sociétés énergétiques les plus précieuses au monde qui se négocient désormais à de simples fractions de leur valeur réelle”, a déclaré Taylor Loeb, analyste chinois chez Trivium, une société de conseil. « Les pays développés ne toucheront pas à ces entreprises. Cela ne laisse essentiellement que la Chine. C’est peut-être de très mauvaises relations publiques, mais le prix est peut-être tout simplement trop bon.

Alors même que Pékin envisage jusqu’où elle est prête à aller pour maintenir son amitié « illimitée » avec la Russie, il y a une dure réalité : le renminbi ne peut pas sauver la propre monnaie de la Russie, le rouble. Le rouble plonge et a déjà effacé une grande partie de la richesse du pays. Le seul moyen pour la Russie de l’étayer ? Achetez des dollars américains.

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