The Day – L’économie mondiale peut éviter la course des années 1970, mais avec un peu de mal


L’économie mondiale a une chance décente d’échapper à une répétition complète de la stagflation à la manière des années 1970 – et c’est à peu près tout ce que les bonnes nouvelles vont.

Une flambée historique des prix des matières premières après l’invasion de l’Ukraine par la Russie, s’ajoutant à une inflation pandémique déjà élevée, a poussé les investisseurs et les économistes à rechercher des parallèles avec les chocs énergétiques d’il y a quatre décennies et les ralentissements prolongés qui ont suivi.

Ils ont raison de s’inquiéter, déclare Maurice Obstfeld, ancien économiste en chef du Fonds monétaire international.

“Plus cette période de chocs continus est longue”, a-t-il dit, plus il devient probable que les économies souffrent “quelque chose comme l’expérience des années 1970”.

Parmi les économies développées, le risque est peut-être le plus élevé dans la zone euro. La Banque centrale européenne a annoncé jeudi dernier de manière inattendue qu’elle accélérerait la fin de sa politique de relance monétaire, l’inflation étant déjà presque trois fois supérieure à son objectif.

“C’est le plus grand risque que nous puissions répéter l’expérience des années 70”, a déclaré Otmar Issing, le premier économiste en chef de la BCE, à Bloomberg Television. “Et c’est la pire combinaison pour une banque centrale.”

Dans l’ensemble, une répétition de l’histoire peut encore probablement être évitée, disent la plupart des économistes. Mais leurs raisons de penser ainsi ne sont pas entièrement encourageantes pour les entreprises et les travailleurs.

Une croissance économique plus faible et peut-être même une récession pourraient être le prix à payer pour vaincre l’inflation, les économies émergentes étant particulièrement vulnérables.

“Nous devrions nous inquiéter davantage d’une décélération significative de la croissance économique mondiale” que d’une inflation galopante, a déclaré Kazuo Momma, ancien responsable de la politique monétaire à la Banque du Japon.

C’est en partie parce que les banques centrales comme la Réserve fédérale américaine ont tiré les leçons de l’inflation prolongée des années 1970 – suffisamment pour éviter de s’engager à nouveau sur cette “voie sombre”, selon Mark Zandi, économiste en chef chez Moody’s Analytics.

“Ils préfèrent nous pousser dans une récession plus tôt que d’entrer dans le scénario de la stagflation et une récession bien pire plus tard”, a déclaré Zandi.

Une autre raison essentielle pour laquelle les économistes ne prévoient pas une renaissance des années 1970 est que les travailleurs ne pourront pas négocier leur salaire comme ils le faisaient à l’époque.

Aux États-Unis et au Royaume-Uni, les syndicats ont considérablement diminué. Même en Allemagne, où ils jouent un rôle plus important, la prudence est de mise en ce moment avant de pousser à de fortes hausses de salaires.

Cela signifie qu’une répétition de la soi-disant spirale salaires-prix, qui a été la clé de l’épisode d’inflation des années 1970, est moins probable. Cela expose également les ménages à un risque important, car les revenus ne parviennent pas à suivre la hausse des prix dans les supermarchés ou les stations-service.

Il y a encore des raisons de feuilleter les livres d’histoire. Les années 1970 ont connu des pics énergétiques jumeaux liés à l’embargo pétrolier de l’OPEP de 1973 et à la révolution iranienne six ans plus tard.

Les semaines qui se sont écoulées depuis que le président russe Vladimir Poutine a ordonné l’envoi de troupes en Ukraine ont vu le coût du brut propulsé au-delà de 130 dollars le baril, parallèlement à une gamme beaucoup plus large de hausses de prix. La Russie est un producteur clé de matières premières allant du blé et des engrais au nickel, et les sanctions imposées par les États-Unis ont ébranlé ces marchés.

Dans les années 1970 comme aujourd’hui, les chocs ont frappé des économies qui connaissaient déjà des problèmes d’inflation. Par exemple, les données publiées jeudi dernier ont montré que l’indice américain des prix à la consommation a bondi de 7,9 % en février, le plus élevé en 40 ans. Bloomberg Economics voit un pic d’environ 9% en mars ou avril

Il y avait aussi plusieurs sources d’inflation. Dans les années 1970, il y a eu l’abandon de l’étalon-or, entraînant une dévaluation du dollar, et la gueule de bois de la relance des années 1960. Même l’anchois péruvien, un ingrédient clé de l’alimentation du bétail, a joué un rôle lorsqu’un effondrement des prises en 1972 causé par le régime climatique d’El Nino s’est traduit par une hausse des prix des aliments pour animaux et du bœuf.

Au cours de la dernière année, les héritages de Covid-19 de lignes d’approvisionnement effilochées, d’importantes dépenses gouvernementales et d’une politique monétaire accommodante ont enflammé les prix. L’Europe était déjà confrontée à une crise énergétique avant même l’invasion russe.

Une différence est que les économies développées sont beaucoup moins énergivores qu’elles ne l’étaient à l’époque.

“La consommation de pétrole en pourcentage du PIB est beaucoup plus faible et l’efficacité énergétique s’est améliorée”, déclare Paul Donovan, économiste en chef mondial chez UBS Wealth Management.

Et ce n’est pas seulement l’énergie : « Nous sommes également beaucoup moins gourmands en matières premières. Le blé ne représente que 20 % du prix d’une miche de pain.

Pourtant, certains de ces chiffres pourraient changer dans la crise actuelle.

En Europe, qui tire la plus grande partie de son pétrole et de son gaz de la Russie, le “fardeau du coût de l’énergie” sur l’économie est susceptible d’être le plus élevé depuis les années 1970, selon Alex Brazier, un ancien responsable de la Banque d’Angleterre qui est maintenant directeur directeur du BlackRock Investment Institute.

La dernière vague de hausses des prix induites par les matières premières signifie un exercice d’équilibre encore plus difficile pour les banquiers centraux, qui doivent jongler avec les risques d’une inflation soutenue et d’un ralentissement ou d’un renversement de la croissance.

Aux États-Unis, du moins, les investisseurs s’attendent toujours à des hausses des taux d’intérêt de la Fed de six quarts de point cette année, à compter de la semaine prochaine. Les économistes de Citigroup prédisent qu’à un moment donné, la banque centrale procédera à une hausse d’un demi-point.

S’appuyer sur la Fed pour maîtriser les prix pourrait causer des dommages économiques inutiles, a déclaré Isabella Weber, économiste à l’Université du Massachusetts à Amherst. Elle a déclaré qu’il devrait y avoir au moins une conversation sérieuse sur les contrôles gouvernementaux sur les prix des biens essentiels.

Cette suggestion a suscité une réponse au vitriol de la part des économistes orthodoxes lorsque Weber l’a faite pour la première fois en décembre, en partie à cause du souvenir des contrôles des prix des années 1970 aux États-Unis.

Certains signes indiquent que les principaux décideurs, au sein du gouvernement et au-delà, sont désireux de ne pas répéter les erreurs des années 1970 en laissant les prix et les salaires monter en flèche.

Aux États-Unis, le président Joe Biden a mis en garde les entreprises contre les abus. Lorsqu’il a annoncé l’interdiction des importations de pétrole russe, Biden a déclaré que son administration examinerait l’industrie de l’essence à la recherche de tout signe “d’augmentation excessive des prix ou d’augmentation des bénéfices”.

Du côté des salaires, dans certains pays – comme les États-Unis et le Royaume-Uni – le pouvoir de négociation a tellement échoué depuis les années 1970 que les travailleurs ont peu de poids pour négocier. L’Allemagne, où les syndicats restent relativement plus forts, offre un exemple révélateur de certaines leçons apprises.

Après le choc pétrolier de 1973, les syndicats ont réagi à une inflation proche de 8 % en imposant des augmentations salariales à deux chiffres. Cela a contribué à faire basculer l’économie dans sa pire crise depuis la Seconde Guerre mondiale – et a effectivement mis fin au plein emploi.

Maintenant, les syndicats et les employeurs se tournent vers le gouvernement pour obtenir de l’aide. IG Metall, le plus grand syndicat d’Allemagne, et l’association patronale Gesamtmetall ont fait pression dans une déclaration du 4 mars pour un “paquet complet de mesures” pour compenser l’inflation.

D’autres pays comme la France et l’Espagne utilisent également la politique budgétaire pour amortir le choc inflationniste, avec des subventions pour aider les ménages avec des factures d’inflation plus élevées. Certains économistes soutiennent également une approche similaire aux États-Unis.

Tout cela s’ajoute à une économie mondiale plus résistante qu’elle ne l’était dans les années 1970, selon Christopher Smart, stratège mondial en chef chez Barings. Il estime que toute période de stagflation est susceptible d’être courte.

Pourtant, dit-il, l’invasion de l’Ukraine par la Russie a déclenché “une véritable crise qui va durer des années, voire des décennies”.

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