Avis | L’économie américaine dans le miroir européen

La semaine dernière, Eurostat, l’agence statistique de l’Union européenne, a publié une estimation révisée du taux d’inflation de février dans la zone euro. Ce n’était pas un rapport heureux : les prix à la consommation ont augmenté de 5,9 % par rapport à l’année précédente, plus que la plupart des analystes ne l’avaient prévu. Et cela va s’aggraver, car les effets de la guerre en Ukraine pèsent sur les prix des denrées alimentaires et de l’énergie.

La Grande-Bretagne n’a pas encore publié son chiffre d’inflation de février, mais la Banque d’Angleterre s’attend à ce qu’il corresponde au taux de la zone euro.

Bien sûr, l’inflation américaine est encore plus élevée, avec des prix à la consommation en février en hausse de 7,9 % par rapport à l’année précédente. Ces chiffres ne sont pas exactement comparables, pour des raisons techniques, mais l’inflation aux États-Unis semble être supérieure d’environ deux points de pourcentage à celle de l’Europe. Je reviendrai sur cette différence et ce qui pourrait l’expliquer. Mais le fait que l’inflation est en forte hausse dans de nombreux pays, pas seulement en Amérique, mérite certainement d’être noté.

Après tout, l’ensemble du Parti républicain et un bon nombre de démocrates conservateurs insistent sur le fait que la récente flambée de l’inflation américaine a été causée par les grandes politiques de dépenses du président Biden. L’Europe, cependant, n’avait rien de comparable au plan de sauvetage américain de Biden ; L’année dernière, le déficit budgétaire structurel de la zone euro, une mesure standard de relance budgétaire, n’était qu’environ un tiers plus important, en pourcentage du PIB, que celui des États-Unis.

Alors pourquoi l’inflation est-elle en hausse en Europe ?

Une partie de la réponse réside dans la hausse des prix de l’énergie. La semaine dernière, j’ai noté que Kevin McCarthy, le chef de la minorité de la Chambre républicaine, a déclaré que les prix de l’essence « ne sont pas les prix de l’essence de Poutine. Ce sont les prix du gaz du président Biden. Permettez-moi de développer l’absurdité de cette affirmation, en utilisant des données britanniques.

Fin décembre 2020, l’essence en Grande-Bretagne coûtait 116 pence le litre, soit 5,94 $ le gallon. À la mi-mars, cela atteignait 8,23 $ le gallon. Au cours de la même période, les prix de l’essence aux États-Unis sont passés de 2,24 $ à 4,32 $. Compte tenu des taxes britanniques élevées sur l’essence, les augmentations de prix ont été similaires, même si Joe Biden n’est pas, à ma connaissance, le Premier ministre britannique.

Mais il n’y a pas que les prix de l’énergie. L’inflation aux États-Unis a été entraînée en partie par des problèmes persistants de la chaîne d’approvisionnement, avec un déplacement important de la demande vers les marchandises qui pèsent sur les ports, la capacité d’expédition et plus encore ; ces mêmes tensions, qui ont duré beaucoup plus longtemps que beaucoup d’entre nous ne l’avaient prévu, ont également affligé l’Europe.

Alors, que nous dit une inflation élevée en Europe ? Premièrement, qu’une grande partie – peut-être les deux tiers – de l’accélération de l’inflation aux États-Unis reflète des forces mondiales plutôt que des politiques et des développements spécifiquement américains. Deuxièmement, parce que ces forces mondiales pourraient s’atténuer si nous sortons enfin de ce sombre tunnel de pandémie et de guerre, l’inflation américaine pourrait éventuellement baisser considérablement, même sans changements drastiques de politique. (Remarquez comment j’ai évité d’utiliser le mot “transitoire” ? Oh, attendez.)

Cela dit, l’inflation s’accélère de ce côté-ci de l’Atlantique. Pourquoi? L’un des principaux facteurs, presque sûrement, est que l’économie des États-Unis s’est redressée plus rapidement que celle de l’Europe. Au quatrième trimestre de 2021, le produit intérieur brut réel des États-Unis était supérieur de 3 % à ce qu’il était avant la pandémie, tandis que la zone euro avait à peine récupéré ses pertes. Et au cas où vous vous poseriez la question, vous n’avez pas besoin de tenir compte de ces chiffres pour une croissance plus rapide de la population américaine ; notre population en âge de travailler stagne en effet depuis 2019, en grande partie grâce à un effondrement de l’immigration.

Et la croissance économique américaine a aidé les travailleurs ainsi que le PIB Bien que les salaires horaires réels aient été érodés par l’inflation, la rémunération totale du travail a augmenté de 13,6 % depuis la veille de la pandémie, contre seulement 5,2 % en Europe.

Maintenant, l’inflation excessive suggère que la récente croissance économique américaine a été trop bonne. Notre économie semble clairement en surchauffe, c’est pourquoi la Réserve fédérale a raison d’avoir commencé à augmenter les taux d’intérêt et devrait continuer à le faire jusqu’à ce que l’inflation diminue.

Mais bien que la surchauffe soit un problème, nous ne devrions pas la laisser éclipser les bonnes choses qui se sont produites. Nous nous sommes rapidement remis de la récession pandémique et semblons avoir évité les effets de « cicatrices » à long terme que beaucoup craignaient. La majeure partie, mais pas la totalité, de l’inflation que nous connaissons reflète probablement des forces mondiales temporaires, et plusieurs indicateurs – enquêtes auprès des consommateurs, prévisionnistes professionnels et marchés financiers – suggèrent que les anticipations d’inflation à plus long terme restent «ancrées», c’est-à-dire que l’inflation n’est pas s’implanter dans l’économie.

Reste la question de savoir pourquoi les Américains se sentent si mal à propos de l’économie, ou du moins disent aux sondeurs qu’ils se sentent mal (ils dépensent comme s’ils étaient optimistes). Nous ne sommes pas uniques à cet égard : le sentiment des consommateurs européens a également pris un coup face à l’inflation, bien que rien ne ressemble à la chute que nous avons vue ici. Mais c’est un sujet sur lequel je reviendrai un autre jour.

Pour l’instant, j’exhorterais simplement les Américains à regarder leur économie dans le miroir européen. Se remettre de la pandémie allait toujours être difficile, et Vladimir Poutine a rendu la tâche encore plus difficile. Mais dans les circonstances, nous nous débrouillons relativement bien.

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