L’économie américaine entre-t-elle dans une nouvelle normalité ?

La pandémie, et maintenant la guerre en Ukraine, ont modifié le fonctionnement de l’économie américaine. Alors que les économistes ont passé des mois à attendre que les conditions reviennent à la normale, ils commencent à se demander ce que « normal » signifiera.

Certains des changements sont perceptibles dans la vie de tous les jours : le travail à domicile est plus populaire, les bols à burrito et les trajets en voiture coûtent plus cher, et l’achat d’une voiture ou d’un canapé fabriqué à l’étranger est plus difficile.

Mais ce sont tous des symptômes de changements plus larges qui balayent l’économie – ceux qui pourraient être un gros problème pour les consommateurs, les entreprises et les décideurs politiques s’ils s’attardent. La demande des consommateurs est forte depuis des mois maintenant, les travailleurs sont désespérément recherchés, les salaires augmentent à un rythme rapide et les prix augmentent au rythme le plus rapide depuis quatre décennies alors que des achats vigoureux se heurtent à des chaînes d’approvisionnement en difficulté. Les taux d’intérêt devraient augmenter plus qu’ils ne l’ont jamais fait dans les années 2010 alors que la Réserve fédérale tente de contenir l’inflation.

L’histoire est pleine de grands moments qui ont changé la trajectoire économique de l’Amérique : la Grande Dépression des années 1930, la Grande Inflation des années 1970 et la Grande Récession de 2008 en sont des exemples. Il est trop tôt pour le savoir avec certitude, mais les changements qui se produisent aujourd’hui pourraient s’avérer être les prochains.

Les économistes ont passé les deux dernières années à s’attendre à ce que bon nombre des tendances de l’ère pandémique se révèlent temporaires, mais cela n’a pas encore été le cas.

Les prévisionnistes ont prédit que l’inflation rapide s’estomperait en 2021, seulement pour que ces attentes soient déjouées alors qu’elle s’accélérait à la place. Ils pensaient que les travailleurs reviendraient sur le marché du travail à mesure que les écoles rouvriraient après les fermetures pandémiques, mais beaucoup restent en marge. Et ils pensaient que les dépenses de consommation diminueraient à mesure que les chèques de secours du gouvernement en cas de pandémie s’estomperaient dans le rétroviseur. Les acheteurs s’y sont tenus.

Aujourd’hui, l’invasion de l’Ukraine par la Russie menace de bouleverser l’ordre géopolitique mondial, un nouveau choc perturbant le commerce et le système économique.

Pour les décideurs politiques de Washington, les investisseurs de Wall Street et les économistes universitaires, les surprises se sont ajoutées à un mystère économique avec des conséquences potentiellement considérables. L’économie avait passé des décennies à générer une croissance lente et régulière assombrie par une faible demande, des taux d’intérêt qui flirtaient de manière chronique avec le plus bas et une inflation tiède. Certains se demandent si, après des chocs répétés, ce paradigme pourrait changer.

“Au cours du dernier quart de siècle, nous avons eu une tempête parfaite de forces désinflationnistes”, a déclaré Jerome H. Powell, le président de la Fed, en réponse à une question lors d’une apparition publique cette semaine, notant que l’ancien régime avait été perturbé par une pandémie, une réponse importante en matière de dépenses et de politique monétaire, et une guerre qui générait une incertitude économique « indicible ». “Alors que nous sortons de l’autre côté de cela, la question est de savoir quelle sera la nature de cette économie?” J’ai demandé.

La Fed a commencé à relever les taux d’intérêt ce mois-ci dans le but de refroidir l’économie et de tempérer l’inflation élevée, et M. Powell a clairement indiqué cette semaine que la banque centrale prévoyait de continuer à les relever, peut-être de manière agressive. Après une année de mauvaises surprises sur les prix, il a déclaré que la Fed établirait sa politique en fonction de ce qui se passe, et non en fonction d’un retour attendu à l’ancienne réalité.

“Personne n’est assis autour de la Fed, ou ailleurs à ma connaissance, attendant simplement le retour de l’ancien régime”, a déclaré M. Powell.

La normale prépandémique était celle d’une demande chroniquement faible. L’économie est aujourd’hui confrontée au problème opposé : la demande a été surchargée, et la question est de savoir si et quand elle se modérera.

Auparavant, la mondialisation avait pesé à la fois sur les salaires et sur les prix, car la production pouvait être délocalisée si elle devenait chère. L’inégalité béante et le vieillissement de la population ont tous deux contribué à l’accumulation de stocks d’épargne, et comme l’argent était détenu dans des actifs sûrs plutôt que d’être utilisé de manière plus active, il a semblé faire baisser la croissance, l’inflation et les taux d’intérêt dans de nombreuses économies avancées.

Le Japon était coincé dans le régime de faible inflation et de croissance lente depuis des décennies, et la tendance semblait se propager à l’Europe et aux États-Unis dans les années 2010. Les économistes s’attendaient à ce que ces tendances se poursuivent à mesure que les populations vieillissent et que les inégalités persistent.

Puis vint le coronavirus. Les gouvernements du monde entier ont dépensé d’énormes sommes d’argent pour aider les travailleurs et les entreprises à traverser les fermetures – les États-Unis ont dépensé environ 5 000 milliards de dollars.

L’ère de la demande déficiente s’est brusquement terminée, du moins temporairement. L’argent, qui continue d’affluer dans l’économie américaine à partir des comptes d’épargne des consommateurs et des coffres des États et des collectivités locales, a contribué à alimenter des achats importants, les familles s’emparant de biens comme des tondeuses à gazon et des réfrigérateurs. Les chaînes d’approvisionnement mondiales ne pouvaient pas suivre.

La combinaison a fait grimper les coûts. Lorsque les entreprises ont découvert qu’elles pouvaient augmenter les prix sans perdre de clients, elles l’ont fait. Et alors que les travailleurs voyaient leurs factures d’épicerie et Seamless gonfler, les tarifs aériens grimper et les rénovations de cuisine coûter plus cher, ils ont commencé à demander plus d’argent à leurs employeurs.

Les entreprises réembauchaient à mesure que l’économie rouvrait après la pandémie et pour faire face à l’explosion de la consommation, la main-d’œuvre était donc en forte demande. Les travailleurs ont commencé à obtenir les augmentations qu’ils souhaitaient ou à partir pour de nouveaux emplois et des salaires plus élevés. Certaines entreprises ont commencé à répercuter la hausse des coûts de main-d’œuvre sur leurs clients sous la forme de prix plus élevés.

Le monde de la croissance lente, des gains salariaux modérés et des prix bas s’est évaporé, du moins temporairement. La question est maintenant de savoir si les choses vont revenir à leur schéma pré-pandémique.

L’argument en faveur d’un retour aux normes prépandémiques est simple : les chaînes d’approvisionnement finiront par rattraper leur retard. Les acheteurs ont beaucoup d’argent dans des comptes d’épargne, mais ces stocks finiront par s’épuiser, et la hausse des taux d’intérêt de la Fed ralentira davantage les dépenses.

Au fur et à mesure que la demande se modère, selon la logique, des forces telles que le vieillissement de la population et les inégalités rampantes replongeront les économies avancées dans ce que de nombreux économistes appellent la «stagnation séculaire», un terme inventé pour décrire le malaise économique des années 1930 et relancé par l’économiste de Harvard Lawrence H. Les étés des années 2010.

Les responsables de la Fed pensent principalement que la réversion se produira. Leurs estimations suggèrent qu’une faible inflation et une croissance lente seront de retour d’ici quelques années, et que les taux d’intérêt n’auront pas à dépasser 3 % pour atteindre cette modération. Les prix du marché suggèrent également que l’inflation ralentira avec le temps, mais à des niveaux plus élevés que ceux attendus par les investisseurs en 2018 et 2019.

Mais certaines des tendances d’aujourd’hui semblent prêtes à s’attarder, au moins pendant un certain temps. Les offres d’emploi sont nombreuses, mais la population en âge de travailler augmente de façon glaciale, l’immigration a ralenti et les gens ne retournent que progressivement au travail en marge du marché du travail. Les pénuries de main-d’œuvre alimentent des gains salariaux plus rapides, ce qui pourrait soutenir la demande et permettre aux entreprises de facturer des prix plus élevés.

Compte tenu de cela, certains décideurs et économistes ont déclaré qu’il y avait une chance que l’économie soit à un point d’inflexion.

Il est possible que “l’intervention budgétaire et monétaire massive en réponse à Covid-19 ait déplacé l’économie vers un équilibre de pression et d’inflation plus élevées, les gens gagnant plus et dépensant plus qu’avant”, Neel Kashkari, président du Minneapolis Fed, a écrit dans un essai récent.

Les forces mondiales pourraient exacerber ces tendances. Les problèmes de chaîne d’approvisionnement de l’année dernière pourraient inspirer les entreprises à produire davantage au niveau national, inversant des années de mondialisation et réduisant à néant une force qui freinait la croissance des salaires et des prix depuis des décennies. La transition vers des sources d’énergie plus vertes pourrait stimuler les investissements, faire grimper les taux d’intérêt et, au moins temporairement, augmenter les coûts.

“La longue ère de faible inflation, de volatilité supprimée et de conditions financières faciles touche à sa fin”, a déclaré mardi Mark Carney, l’ancien directeur de la Banque d’Angleterre, dans un discours à propos de l’économie mondiale. “Il est remplacé par une dynamique macroéconomique plus difficile dans laquelle les chocs d’offre sont aussi importants que les chocs de demande.”

L’invasion de l’Ukraine par la Russie, qui a le potentiel de retravailler les relations commerciales mondiales pour les années à venir, pourrait laisser une marque plus durable sur l’économie que la pandémie ne l’a fait, a déclaré M. Carney.

« La pandémie marque un tournant », a déclaré M. Carney aux journalistes. « La plus grande histoire est en fait la guerre. Cela cristallise – renforce – un processus de démondialisation qui avait commencé.

M. Summers a déclaré que la période actuelle de forte inflation et de chocs répétés de l’offre marquait “une période plutôt qu’une époque”. Il est trop tôt pour dire si le monde a fondamentalement changé. À plus long terme, il évalue les chances que l’économie revienne à son ancien régime à environ 50-50.

“Je ne vois pas comment quelqu’un peut être sûr que la stagnation séculaire est durablement terminée”, a-t-il déclaré. D’un autre côté, “il est tout à fait plausible que nous ayons plus de demande qu’auparavant”.

Cette demande serait alimentée par les dépenses militaires du gouvernement, les dépenses consacrées aux initiatives liées au climat et les dépenses motivées par les pressions populistes, a-t-il déclaré.

Dans tous les cas, il faudra peut-être des années pour savoir à quoi ressemblera l’économie du futur.

Qu’est-ce qui est clair à ce stade ? La pandémie, et maintenant les bouleversements géopolitiques, ont pris l’économie et l’ont secouée comme une boule à neige. Les flocons finiront par tomber – il y aura un nouvel équilibre – mais les choses pourront s’arranger différemment quand tout s’arrangera.

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