Chronique : La guerre économique pousse le cycle économique à son point de basculement

LONDRES, 23 mars (Reuters) – “Plus la guerre dure, plus le risque de récession économique est grand”, a déclaré mardi le directeur général du négociant en matières premières Vitol lors d’une conférence des chefs d’entreprise organisée par le Financial Times.

Les risques de récession étaient déjà élevés avant l’invasion de l’Ukraine par la Russie et la flambée des prix des matières premières et la perturbation des chaînes d’approvisionnement qui ont suivi ont aggravé les tendances économiques défavorables.

Les récessions se sont avérées notoirement difficiles à prévoir ou à identifier quand elles commencent, même pour les chercheurs les plus érudits du cycle économique.

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Pour la plupart, les récessions sont causées par une interaction complexe de la production, de l’emploi, des prix, des coûts, de la productivité, des taux d’intérêt et du crédit, entre autres variables, plutôt que par un seul choc externe tel qu’une flambée des prix du pétrole.

Mais une hausse soudaine du prix du pétrole, ou un autre choc, peut servir de point de basculement si le cycle économique est déjà devenu susceptible de se replier, comme ce fut probablement le cas au début de 2022.

CROISSANCE DU COÛT DE LA VIE

Avant l’invasion russe, les principaux indicateurs économiques et financiers brossaient un tableau mitigé de l’état du cycle économique américain.

(Carte graphique : https://tmsnrt.rs/37U1EQs)

Les indicateurs de production et d’emploi étaient solides, suggérant qu’il était peu probable qu’il y ait une récession avant au moins six à 12 mois, mais les indicateurs de prix et de revenus étaient plus pessimistes.

La production manufacturière américaine a augmenté de près de 1,2 % au cours des trois mois de novembre à février, selon la Réserve fédérale, ce qui implique que l’économie avait une forte dynamique positive.

Les fabricants ont signalé une amélioration généralisée de la conjoncture économique, l’indicateur composite de l’Institute for Supply Management (ISM) se situant à 58,6 en février.

L’indice ISM était bien au-dessus du seuil de 50 points, signalant une expansion plutôt qu’une contraction, bien qu’il ait déjà commencé à reculer après un sommet à l’été 2021.

Le nombre d’emplois non agricoles a augmenté de plus de 1,7 million entre novembre et février, les entreprises ayant rouvert et réembauché après la récession du coronavirus et les fermetures.

Mais les prix à la consommation de base des articles autres que l’alimentation et l’énergie ont augmenté à un taux annuel de plus de 6 %, ce qui correspond au début d’une récession au cours des cycles économiques précédents.

La courbe des rendements du Trésor s’était considérablement aplatie et l’écart entre les obligations à deux ans et à 10 ans s’était rétréci à des niveaux compatibles dans le passé avec l’avènement d’une récession ou du moins d’un ralentissement en milieu de cycle.

Les revenus personnels réels moins les transferts (PILT) avaient baissé de 0,3 % entre octobre et janvier, selon les données du Bureau américain d’analyse économique, les salaires n’ayant pas suivi la hausse des prix.

Le PILT fait partie d’une série d’indicateurs que le Comité de datation du cycle économique du Bureau national de la recherche économique utilise pour identifier les pics et les creux du cycle économique.

La baisse de trois mois du PILT a placé l’indicateur dans le 14e centile seulement pour tous les mois depuis 1990, ce qui aide à expliquer pourquoi le sentiment des consommateurs a chuté alors même que la croissance de l’emploi s’est poursuivie.

La croissance des PILT est tombée à des taux qui annoncent le début d’une récession en 1990, 2001, 2007 et 2020 et des ralentissements de milieu de cycle en 1995, 2005, 2012 et 2015.

Le contraste entre la vigueur de la production manufacturière et des enquêtes auprès des entreprises d’une part et la faiblesse révélée par le PILT d’autre part confirme que le principal problème de l’économie est la crise du coût de la vie.

L’invasion de la Russie et les sanctions imposées en réponse ont intensifié ce problème en faisant monter en flèche les prix du pétrole et du gaz et en perturbant d’autres chaînes de fabrication et d’approvisionnement alimentaire.

PROBLÈME DE TOURNANT

Les récessions sont difficiles à prévoir en temps réel car, par définition, le début de la récession est aussi le pic de l’expansion précédente.

Les ralentissements du cycle économique commencent toujours lorsque la conjoncture économique et l’emploi ont été relativement bons jusqu’à récemment.

Le dynamisme récent encourage les prévisionnistes à être trop optimistes quant à la persistance de conditions positives et ils sous-estiment la probabilité que l’économie se trouve à un tournant.

“Les plus grandes erreurs de prévisions (…) sont commises à proximité des points de retournement du cycle économique et du cycle de croissance, en particulier des pics”, a écrit l’économiste Victor Zarnowitz dans son étude historique sur les cycles économiques.

« De nombreuses prévisions sont trop influencées par les événements ou développements les plus récents ; elles reposent sur la persistance des tendances locales et sont insuffisamment cycliques », a-t-il déclaré. (« Cycles économiques : théorie, histoire, indicateurs et prévisions », 1992).

Les prévisionnistes ont également des raisons de réputation professionnelle pour maintenir une perspective optimiste et prédire un atterrissage en douceur de l’économie.

“Un prévisionniste est naturellement soucieux d’éviter de prédire un ralentissement de manière erronée ou prématurée avant les autres, ce qui explique pourquoi certains indicateurs d’avertissement ne sont pas pris en compte”, a écrit Zarnowitz.

En conséquence, les prévisionnistes professionnels ne parviennent généralement pas à identifier les points de retournement avant qu’ils ne se soient produits, même lorsque les données commencent à devenir défavorables.

CHOQUER LE SYSTÈME

La question cruciale est de savoir si l’invasion et les sanctions aggraveront suffisamment les tendances défavorables de l’économie pour la pousser vers un ralentissement significatif ou même une récession à part entière.

Le choc économique causé par l’invasion russe est bien moindre que celui créé par la propagation de l’épidémie de coronavirus dans le monde au premier trimestre 2020.

Mais il est au moins aussi important que les chocs provoqués par l’invasion du Koweït par l’Irak en 1990, la révolution iranienne en 1979 et l’embargo arabe sur le pétrole en 1973, qui ont tous été suivis de récessions.

Le choc actuel se propage également via plusieurs canaux simultanément, notamment le système énergétique, le système alimentaire, les chaînes d’approvisionnement manufacturières, le réseau de fret international et le système de paiement mondial.

Pour compliquer le tableau, la Réserve fédérale américaine et d’autres grandes banques centrales tentent de réduire l’inflation, limitant leur marge de manœuvre pour réduire les taux d’intérêt ou assouplir les conditions de crédit pour compenser tout impact négatif sur l’activité des entreprises.

Les récessions surviennent généralement lorsque, comme aujourd’hui, il existe une contradiction entre les objectifs politiques, obligeant les banques centrales et les gouvernements à faire un choix inconfortable, en donnant la priorité à d’autres objectifs au détriment d’un ralentissement temporaire de la croissance de la production et de l’emploi.

L’ampleur et la complexité du choc actuel rendent l’impact sur le cycle économique particulièrement difficile à prévoir, mais dans le contexte d’un problème d’inflation déjà grave, il est susceptible d’être important et négatif.

Même si les États-Unis réussissent à éviter une récession, l’Europe est beaucoup plus intégrée à l’économie russe, et la probabilité d’une récession est donc beaucoup plus élevée.

Plus le conflit et les sanctions s’intensifient et plus ils persistent longtemps, plus la perturbation de l’économie est importante et plus la probabilité d’une récession qui s’ensuit est grande.

Colonnes associées :

– Les économies occidentales au bord de la récession alors que les sanctions contre la Russie s’intensifient (Reuters, 8 mars) en savoir plus

– Les risques de récession mondiale augmentent après l’invasion de l’Ukraine par la Russie (Reuters, 4 mars) en savoir plus

– L’économie mondiale est confrontée au plus grand vent contraire de l’inflation (Reuters, 14 octobre)

John Kemp est analyste de marché chez Reuters. Les opinions exprimées sont les siennes.

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Montage par David Clarke

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