Pour Powell de la Fed, 2019 reste la pierre de touche d’une économie post-pandémique

21 mars (Reuters) – Le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, a souvent qualifié les mois précédant la pandémie d’apogée pour l’économie américaine, et il compte sur un retour généralisé aux conditions économiques vers 2019 pour gagner un combat contre une forte inflation sans provoquer une hausse du chômage.

C’est un pari calculé que l’économie mondiale sortira de la pandémie, d’une guerre en Europe de l’Est et d’un remaniement potentiel des lignes d’approvisionnement mondiales et fonctionnera encore largement comme avant, sans aucun changement permanent de la dynamique des prix et des salaires.

Pressé par la tension apparente dans les dernières projections économiques de la Fed, dans lesquelles l’inflation diminue progressivement alors même que le taux de chômage reste proche de ses plus bas historiques, Powell a rappelé l’horloge et a noté que cela s’était déjà produit auparavant.

“Dans l’économie que nous avions avant la pandémie, le lien entre l’inflation et le niveau du taux de chômage n’était pas très étroit”, a déclaré Powell, ajoutant que le passage de la Fed à des taux d’intérêt plus élevés ne devrait pas augmenter le chômage, mais seulement freiner ce qu’il a dit est un niveau « malsain » de demande de main-d’œuvre qui entraîne des hausses de salaires démesurées.

“Dans l’ensemble de l’économie, nous aimerions ralentir la demande afin qu’elle soit mieux alignée sur l’offre”, a déclaré Powell, mais pas au point d’augmenter le taux de chômage et de déclencher une récession.

Lors de sa réunion de mercredi dernier, la Fed a prévu ce qui serait la série de hausses de taux d’intérêt la plus rapide en 20 ans pour faire face à l’inflation qui atteint son plus haut niveau depuis 40 ans. Il a relevé le taux cible des fonds fédéraux d’un quart de point de pourcentage par rapport au taux proche de zéro établi au début de la pandémie, et les décideurs ont prévu l’équivalent d’une augmentation d’un quart de point à chacune de leurs six réunions restantes cette année.

Certains responsables veulent aller plus vite, et certains analystes ont noté que lorsque les taux évoluent dans le sens que la Fed prévoit déjà, cela a tendance à se terminer par une récession – et non par “l’atterrissage en douceur” prévu par Powell.

Le gouverneur de la Fed, Christopher Waller, qui aimerait “précharger” plusieurs hausses de taux d’un demi-point lors des prochaines réunions, a repoussé cela comme un risque. “En ce qui concerne la récession, je ne pense pas qu’il devrait y avoir une grande inquiétude à ce sujet”, a-t-il déclaré vendredi sur CNBC. “Nous parlons principalement d’atteindre la neutralité ou légèrement au-dessus d’ici la fin de l’année, et cela ne devrait pas être une source de préoccupation pour la récession.”

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ORIENTATION TACTIQUE

Pourtant, il ressort clairement de la déclaration post-réunion de la Fed et de la conférence de presse de Powell qui a suivi sa publication que beaucoup de choses restent en suspens concernant le changement de politique de la banque centrale.

Au cours des dernières décennies, les principales banques centrales ont mis l’accent sur la transparence et considèrent comme un outil important des orientations claires sur la voie de la politique. Les cycles de hausse des taux ont généralement été décrits par des mots comme « mesurée » ou « progressive » qui indiquent clairement le rythme des augmentations.

Les projections des décideurs de la Fed indiquaient des hausses à chaque réunion, une perspective plus belliciste que prévu. Mais les projections se sont révélées être un mauvais prédicteur des décisions politiques réelles. La déclaration de politique plus contraignante – un document de consensus voté par le Federal Open Market Committee – ne faisait référence qu’à des “augmentations en cours”, laissant potentiellement la porte ouverte à la Fed pour accélérer ou ralentir son rythme selon les besoins.

“La Fed préférerait avoir l’air belliciste et devoir reculer, plutôt que d’avoir l’air dovish et devoir rattraper son retard dans l’environnement actuel”, a déclaré Steve Englander, économiste de Standard Chartered.

Fournir une direction à elle seule peut être une décision tactique de la Fed, mais cela peut aussi être un produit du moment, et l’incertitude quant à savoir si l’économie sortant de la crise sanitaire reviendra effectivement à sa forme pré-pandémique.

Beaucoup de choses devront aller bien, y compris une amélioration du flux mondial de marchandises, des progrès continus sur la pandémie, des changements dans les dépenses de consommation et une augmentation du nombre de personnes qui veulent travailler. L’amélioration de l’offre de main-d’œuvre est l’un des moyens par lesquels le taux de chômage peut rester bas et la croissance de l’emploi se poursuivre sans accroître les pressions sur les salaires ou les prix. La guerre en Ukraine est peut-être le plus grand risque, avec le potentiel de faire monter l’inflation par le biais, par exemple, de la hausse des prix des matières premières.

UN IDÉAL PRÉ-PANDÉMIQUE

Les perspectives esquissées par la Fed semblaient “plus idéalistes que réalistes”, a déclaré Nela Richardson, économiste en chef pour le processeur de paie ADP. “C’est une économie différente. L’inflation est présente. Nous avons un monde qui a été radicalement transformé par la pandémie et qui est maintenant aux prises avec une crise humanitaire.”

Powell est devenu président en 2018 après plusieurs années en tant que gouverneur de la Fed. La Fed relevait alors déjà régulièrement ses taux en anticipant qu’une croissance économique étonnamment forte et des dépenses publiques déficitaires augmenteraient l’inflation.

Ce qui s’est passé a plutôt surpris les décideurs politiques et a créé ce que Powell a décrit comme une sorte de moment d’or d’équilibre dans l’économie.

Le taux de chômage en 2019 est resté inférieur à 4%, à un niveau bas qui, selon la vision de base de la Fed sur l’économie, aurait dû provoquer de l’inflation. Pourtant, l’inflation est restée égale ou inférieure à l’objectif de 2 % de la Fed. La croissance des salaires, à un peu plus de 3 % par an, a permis aux salaires des travailleurs de suivre le rythme des prix, voire plus, mais elle est restée à peu près en ligne avec les variations annuelles de la productivité des employés, de sorte que les entreprises n’ont pas été poussées à augmenter les prix ou à réduire leurs bénéfices.

De plus en plus de personnes ont commencé à chercher un emploi, certaines personnes âgées ayant même quitté la retraite en raison d’un salaire plus élevé.

Chômeurs aux offres d'emploi

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“NOUS ALLONS FAIRE FACE À CE QUI VIENT”

La pandémie a détruit tout cela et, à la réouverture de l’économie, ce moment d’équilibre de 2019 a cédé la place à un gâchis imprévisible.

En utilisant une statistique que Powell cite souvent, le nombre d’emplois pour chaque chômeur était élevé en 2018 et 2019 à environ 1,2 ; il a explosé pendant la pandémie à 1,7 emploi par chômeur.

Le taux de chômage est maintenant de 3,8 % et la Fed pense qu’il tombera cette année à 3,5 % et qu’il y restera jusqu’en 2024. L’inflation par une mesure clé est de 6 %, triple l’objectif de la Fed, dépassant les augmentations de salaire pour la plupart des gens et menaçant de aller plus haut.

Il y a une certaine logique dans l’argument de Powell sur la main-d’œuvre, a déclaré l’économiste principal de Glassdoor, Daniel Zhao.

“En ce moment, la demande de travailleurs dépasse tellement l’offre que vous pourriez avoir un ralentissement de la demande qui n’affecterait pas nécessairement la croissance de l’emploi”, a déclaré Zhao. “Cela pourrait freiner la croissance des salaires. Disons qu’un travailleur a trois offres – cela lui donne plus de pouvoir de négociation qu’une. Dans les deux cas, le travailleur ira à un nouvel emploi.”

Mais Powell a pris soin de ne pas trop promettre.

“La réalité est qu’il y a beaucoup de pièces en mouvement et nous ne savons pas ce qui se passera réellement”, a déclaré Powell. “Nous ferons face à ce qui arrivera, que ce soit meilleur ou pire.”

Reportage par Howard Schneider; Montage par Dan Burns et Andrea Ricci

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