L’inflation pourrait-elle inciter Powell à agir comme Volcker ?

Pour Jerome H. Powell, le président de la Réserve fédérale, Paul Volcker est plus qu’un prédécesseur. Il est l’un de ses héros professionnels.

“Je connaissais Paul Volcker”, a déclaré M. Powell lors d’un témoignage au Congrès ce mois-ci. “Je pense qu’il était l’un des grands fonctionnaires de l’époque – le plus grand fonctionnaire économique de l’époque.”

Maintenant, si l’inflation rapide s’avère plus tenace que ne le pensent les décideurs, M. Powell pourrait se retrouver dans une situation dans laquelle il doit suivre l’exemple de M. Volcker. L’ancien président de la Fed est surtout connu pour avoir mené un assaut agressif – et douloureux – contre les augmentations rapides des prix qui ont tourmenté l’Amérique au début des années 1980.

La Fed de M. Volcker a mis en place des politiques qui ont poussé un taux d’intérêt clé à court terme à près de 20 % et fait grimper le chômage à près de 11 % en 1981. Les concessionnaires automobiles ont envoyé les clés de la Fed à partir de véhicules invendus, les constructeurs ont envoyé deux par quatre à partir de véhicules non construits. des maisons et des agriculteurs ont conduit des tracteurs autour du bâtiment de la Fed à Washington en signe de protestation. Mais l’approche a fonctionné, tuant l’inflation rapide des prix qui s’était propagée tout au long des années 1970.

On a demandé à M. Powell ce mois-ci si la Fed était prête à faire tout ce qu’il fallait pour contrôler l’inflation – même si cela signifiait nuire à la croissance, comme l’a fait M. Volcker.

“J’espère que l’histoire retiendra que la réponse à votre question est oui”, a répondu le président de la Fed.

Peu d’économistes, voire aucun, pensent que la Fed de 2022 devra répéter les politiques de M. Volcker au même degré, en partie parce que la banque centrale agit beaucoup plus rapidement. La Fed devrait commencer à relever les taux d’intérêt de près de zéro lors de sa réunion de cette semaine et devrait signaler qu’elle prévoit de prendre une série de mesures cette année alors qu’elle tente de refroidir l’économie et de contrôler l’inflation.

Les augmentations de prix avaient été élevées pendant plus d’une décennie au moment où M. Volcker est devenu président en 1979, les faisant ainsi partie de la vie quotidienne. Les acheteurs s’attendaient à ce que les prix augmentent, les entreprises le savaient et les deux ont agi en conséquence.

Cette fois, l’inflation a été anémique pendant des années (jusqu’à récemment), et la plupart des consommateurs et des investisseurs s’attendent toujours à ce que les coûts reviennent à des niveaux inférieurs avant longtemps, selon les enquêtes et les données du marché. Bien que l’inflation ait été rapide au cours de l’année écoulée, il s’agit d’une période relativement courte et qui n’alimente peut-être pas le même genre d’attentes de prix plus élevés qui ont tourmenté l’ère de M. Volcker.

Et si l’inflation actuelle grignote le budget des ménages, elle est plus lente que lors des périodes précédentes : alors qu’elle est passée à 7,9 % en février, le rythme le plus rapide depuis 1982, elle reste bien en deçà du pic de 14,6 % atteint en 1980. Économistes attendez-vous à ce que les gains de prix commencent à se modérer cette année, plutôt que de grimper à des niveaux aussi élevés.

Mais à d’autres égards, la toile de fond à laquelle M. Powell est confronté commence à ressembler étrangement à celle à laquelle M. Volcker a été confronté.

Les salaires augmentent rapidement et les employeurs signalent une augmentation des prix pour couvrir leurs plus grosses charges de travail, ce qui laisse entrevoir la possibilité d’une version plus modérée de la spirale salaires-prix qui a contribué à maintenir l’inflation à un niveau élevé pendant les années de M. Volcker.

Les prix du pétrole grimpent alors que la Russie fait la guerre à l’Ukraine, reflétant les chocs des prix du pétrole qui ont secoué l’économie dans les années précédant l’accession à la présidence de M. Volcker. L’embargo arabe sur le pétrole de 1973-74 et la révolution iranienne de 1979 ont à la fois réduit l’offre et fait grimper les prix à la pompe.

Et l’instabilité géopolitique alimente l’incertitude quant à ce qui se passera ensuite, tout comme ce fut le cas dans les années 1970, lorsque la guerre faisait rage au Vietnam.

“C’est la référence historique appropriée pour ce que nous essayons de ne pas reproduire”, a déclaré M. Powell à propos des années 1970 lors de remarques distinctes au Congrès ce mois-ci. “L’une des choses qui est différente maintenant, c’est que les banques centrales – y compris la Fed – assument très clairement la responsabilité de l’inflation.”

Lorsque l’inflation a décollé dans les années 1960 et 1970, les responsables de la Fed se sont disputés sur le niveau d’augmentation des taux car ils craignaient de trop nuire au marché du travail. De nombreux historiens de l’économie pensent maintenant que leur réticence à agir plus rapidement a permis à ces gains de prix de se bloquer jusqu’à ce qu’ils exigent une réponse plus draconienne.

“La seule très grande différence – une énorme différence, une différence conséquente – est que la Fed et le pays ont vécu les années 1970”, a déclaré Donald Kohn, ancien vice-président de la Fed, dans une interview. “Je pense que la Fed est déterminée à ne pas nous laisser y arriver.”

Le défi de l’inflation auquel M. Powell, qui a été renommé par le président Biden pour un second mandat en tant que président et attend la confirmation du Sénat, est le dernier test économique auquel il a dû faire face au cours de son mandat.

M. Powell, 69 ans, a commencé ses quatre premières années en tant que président de la Fed au début de 2018. À Noël, la campagne de hausses régulières des taux de la banque centrale destinée à lutter contre l’inflation s’était heurtée à la guerre commerciale du président Donald J. Trump pour faire chuter les marchés.

En 2019, M. Trump a publiquement fait pression pour des taux plus bas et a accosté M. Powell – que le président avait choisi pour diriger la banque centrale – dans des interviews et sur Twitter, le qualifiant de « connard », d’« ennemi » et de golfeur qui pourrait pas putter.

Puis est venu le début de la pandémie en 2020, et M. Powell et ses collègues ont franchi les lignes rouges et bouleversé les normes pour sauver les marchés et l’économie. Ils ont évité une crise financière, mais 2021 a apporté avec elle un nouveau défi : une inflation rapide.

Maintenant, les critiques se demandent si l’aide monétaire que la Fed de M. Powell a déclenchée pour protéger l’économie frappée par la pandémie – abaisser les taux à près de zéro et acheter des milliards de dollars d’obligations d’État – combinée à une énorme relance budgétaire pour stimuler la demande et libérer un génie inflationniste qui pourrait s’avérer difficile à piéger.

La Fed a déjà commencé à supprimer une partie de ce soutien, en arrêtant les achats d’obligations et en communiquant des plans pour augmenter les taux d’intérêt d’un quart de point ce mois-ci et régulièrement tout au long de l’année. Les taux hypothécaires ont déjà commencé à grimper en prévision de ces actions.

Mais certains se demandent si la Fed, qui voulait voir le plein emploi revenir avant de réduire son soutien, a été trop lente à réagir aux conditions changeantes.

Ce moment “représente une décennie d’expérience économique à la fin des années 1960 et 1970, comprimée en un an”, a déclaré Lawrence H. Summers, un ancien secrétaire au Trésor qui a passé l’année dernière à avertir que l’inflation allait décoller alors que le gouvernement surstimulait l’économie. .

“La question est: est-ce le moment Paul Volcker de la Fed, ou est-ce le moment Arthur Burns de la Fed?” il a dit.

M. Burns a précédé M. Volcker à la présidence de la Fed et a tardé à réagir à une inflation rapide, craignant de ralentir le marché du travail et de nuire politiquement aux républicains. M. Summers a averti que jusqu’à présent, la situation actuelle ressemblait davantage à Burns qu’à Volcker, car la Fed n’a passé 2021 que lentement à s’adapter à la réalité de l’inflation et ne prévoit désormais que d’ajuster régulièrement sa politique.

Alors que les responsables de la Maison Blanche et de la Fed s’attendaient à ce que l’inflation s’estompe l’année dernière, la qualifiant avec optimisme de “transitoire”, leurs espoirs ont été déjoués alors que la demande rapide des consommateurs pour des canapés, des voitures et d’autres biens est entrée en collision avec des chaînes d’approvisionnement contraintes par la pandémie. Les hausses de prix se sont accélérées au lieu de ralentir.

“Transitoire” est maintenant devenu un gros mot dans les cercles politiques. Bien que les responsables continuent de prédire que l’inflation se modérera, ils reconnaissent plus clairement à quel point cela est incertain.

“Nous n’avons jamais gelé puis décongelé notre économie”, a déclaré Megan Greene, chercheuse principale dans un centre de la Harvard Kennedy School et économiste en chef pour le Kroll Institute. “Et nous n’avons pas eu de guerre en Europe continentale depuis un moment.”

La guerre en Ukraine menace de maintenir les coûts élevés plus longtemps. Les prix de l’essence ont déjà bondi, augmentant l’inflation globale alors que les consommateurs paient plus à la pompe. Les perturbations des chaînes d’approvisionnement – ​​et les pénuries d’exportations russes et ukrainiennes comme le néon, le palladium et le blé – pourraient réduire la production automobile et alimentaire et le transport de marchandises, aggravant les pénuries mondiales.

Désormais, de nouvelles restrictions sur les coronavirus à Shanghai et à Shenzhen, en Chine, un important centre de fabrication technologique et une ville portuaire, augmentent le risque que les chaînes d’approvisionnement restent perturbées dans les mois à venir. Ces chocs extérieurs surviennent alors que les pressions sur les prix ont déjà commencé à s’étendre à des catégories comme le loyer, une autre évolution qui pourrait faire durer l’inflation.

Il n’est pas clair si ces facteurs maintiendront l’inflation considérablement plus élevée, mais les responsables de la Fed surveilleront avec prudence.

Si la Fed doit relever les taux d’intérêt à des niveaux douloureux pour calmer l’économie et mettre un plafond sur les prix, cela pourrait faire chuter les marchés financiers, effaçant la richesse boursière et immobilière. Cela pourrait également ralentir les augmentations de salaire et licencier des personnes alors que les entreprises se replient, réduisant les investissements et les embauches.

Mais l’inaction de la Fed – ou la sous-action – comporterait également des risques. Des prix élevés qui réduisent le pouvoir d’achat des consommateurs année après année empêcheraient les familles et les entreprises de planifier l’avenir. Ils pourraient particulièrement nuire aux personnes sans emploi et vivant de leurs économies, ou aux pauvres, qui consacrent une grande partie de leur budget aux nécessités et ont moins de marge de manœuvre pour réduire si les coûts deviennent incontrôlables.

M. Volcker, le prédécesseur de M. Powell depuis longtemps, l’une de ses idoles professionnelles et – potentiellement, si les choses tournent mal – sa muse, est décédé en 2019. Mais il avait des idées sur le compromis.

Maintenir la confiance qu’un dollar pourra acheter demain ce qu’il peut aujourd’hui “est une responsabilité fondamentale de la politique monétaire”, a écrit M. Volcker dans ses mémoires de 2018. “Une fois perdu, les conséquences peuvent être graves et la stabilité difficile à rétablir.”

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