La Banque centrale européenne se réunit alors que la guerre assombrit les perspectives économiques de l’Europe.

La guerre en Ukraine, ainsi que l’engagement de l’Europe à mettre fin à sa dépendance à l’égard de l’énergie russe, ont soudainement brouillé les perspectives de croissance économique et d’inflation sur le continent. Dans cet environnement difficile, la Banque centrale européenne annoncera jeudi ses dernières décisions politiques.

L’inflation est déjà près du triple de l’objectif de la banque centrale, et l’invasion de l’Ukraine par la Russie a fait monter en flèche les prix de l’énergie et des matières premières. La guerre est susceptible de maintenir l’inflation élevée plus longtemps que prévu il y a quelques semaines à peine et d’augmenter la pression sur la banque centrale pour qu’elle mette fin à ses programmes d’achat d’obligations et augmente les taux d’intérêt.

Mais alors qu’un nombre croissant de décideurs bancaires ont exprimé leur malaise face à la forte inflation, certains analystes prédisent que toute décision politique importante sera retardée en raison de l’incertitude provoquée par la guerre. Les membres du conseil d’administration de la banque voudront garder autant d’options ouvertes que possible, ont déclaré les analystes, car la hausse du coût de l’énergie devrait également peser sur l’économie alors que les entreprises ont du mal à payer leurs factures et que la confiance des consommateurs chute.

Mercredi, l’agence italienne des statistiques a estimé que la flambée des prix de l’énergie pourrait réduire la croissance économique du pays cette année de 0,7 point de pourcentage. Jeudi, les analystes de Goldman Sachs ont revu à la baisse leurs prévisions de croissance pour la zone euro. Ils ont déclaré que l’économie de la région connaîtrait une croissance de 2,5% cette année, contre 3,9% précédemment prévus.

“La BCE fait face à une réunion difficile”, ont écrit les analystes de Bank of America dans une note. L’invasion de l’Ukraine par la Russie et ses conséquences économiques sont susceptibles de “retarder, mais pas de faire dérailler”, les plans de la banque centrale, ont-ils ajouté.

Les décideurs de la banque centrale étaient sur la voie d’une normalisation de la politique en mettant fin aux programmes d’achat d’obligations et en relevant les taux d’intérêt de leurs niveaux profondément négatifs. Le programme d’achat d’obligations de 1,85 billion d’euros (2,05 billions de dollars) de l’ère pandémique devrait se terminer ce mois-ci, et les commerçants ont commencé à parier sur une augmentation des taux d’intérêt avant la fin de l’année alors que l’inflation atteint de nouveaux sommets. En février, le taux d’inflation annuel dans la zone euro a atteint 5,8 %, contre 5,1 % le mois précédent.

Mais contrairement à la Banque d’Angleterre, qui a déjà commencé à relever les taux d’intérêt, et à la Réserve fédérale, qui prévoit de relever bientôt les taux pour tenter de lutter contre l’inflation, la Banque centrale européenne prévoit un ralentissement de l’inflation au second semestre. Les prévisions les plus récentes, à partir de décembre, montraient que l’inflation tombait en dessous de l’objectif de 2 % de la banque centrale en 2023 et 2024. Un facteur clé était l’attente d’une stabilisation des prix de l’énergie, ce qui signifiait que les décideurs n’étaient pas pressés d’augmenter les taux d’intérêt et avait prévu de poursuivre les achats dans le cadre de son programme d’achat d’obligations plus ancien et plus petit.

Mais beaucoup de choses ont changé depuis la dernière décision politique, le 3 février, et l’attente d’une stabilisation des prix de l’énergie a été anéantie. L’invasion de la Russie a poussé le gaz et le pétrole à des prix exorbitants au milieu des inquiétudes concernant l’approvisionnement en provenance de Russie, puis des décisions des États-Unis et de la Grande-Bretagne de cesser d’importer du pétrole russe.

Mardi, la Commission européenne a annoncé un plan visant à rendre la région indépendante du pétrole et du gaz russes d’ici la fin de la décennie, y compris des propositions visant à accélérer l’installation des équipements nécessaires pour générer de grandes quantités d’énergie propre comme l’énergie éolienne et solaire.

Certains analystes ont déclaré que des informations selon lesquelles la Commission européenne envisageait un important programme de dépenses pour financer la défense et les dépenses énergétiques devraient soutenir l’économie et maintenir la Banque centrale européenne sur la bonne voie.

“Avec une politique budgétaire visant à atténuer le choc de la hausse des prix de l’énergie, la BCE n’a aucune raison de s’écarter du processus de normalisation de la politique monétaire qu’elle a initié en décembre”, a écrit Sylvain Broyer, économiste chez S&P Global Ratings, dans une note.

La banque centrale publiera jeudi de nouvelles prévisions de croissance économique et d’inflation pour la région. Christine Lagarde, présidente de la banque, a déclaré qu’une “évaluation complète” des perspectives économiques inclurait les derniers développements en Ukraine.

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