‘Théâtre pour le changement social’ | Le courant de l’UCSB

À l’UC Santa Barbara, comme dans de nombreuses universités, le début des années 1970 reste dans les mémoires comme une période de conflits et de conflits. Mais quelque chose de remarquable a émergé de cette période tumultueuse : une nouvelle compagnie de théâtre créée par des artistes hispaniques, pour un public hispanique.

Il s’appelait El Teatro de la Esperanza – le théâtre de l’espoir – et pendant plus d’un quart de siècle, il a promu la justice et l’inclusion par le biais de la narration et de la musique.

“C’était du théâtre pour le changement social”, se souvient Jorge Huerta, qui a fondé la troupe alors qu’il préparait son doctorat au Département d’art dramatique. “Nous nous produisions dans des écoles secondaires et des collèges communautaires. Ces performances ont inspiré beaucoup de gens qui ne s’étaient jamais vus représentés sur scène.

Une conférence retardée par la pandémie marquant le 50e anniversaire de la fondation de l’entreprise en 1971 aura lieu de 13 h à 18 h le jeudi 3 mars au Centre multiculturel sur le campus. Il est gratuit et ouvert au public, et sera également diffusé en direct via Zoom.

L’événement comportera des discussions sur l’entreprise et son impact historique; des extraits de quelques-uns des actes, ou pièces courtes, qu’il a créés et produits dans ses premières années; et des performances musicales du genre de chansons qui ont été incorporées dans ces productions.

Le professeur de théâtre émérite Carlos Morton, qui a organisé la conférence, a qualifié la troupe de «partie importante du mouvement théâtral chicano», qui en était à ses balbutiements au début des années 1970. Grâce en partie à ses efforts de pionnier, a-t-il noté, “Nous avons maintenant un réseau de théâtres dans tout le pays.”

Huerta, qui était un enfant acteur à Hollywood dans les années 1950, travaillait comme professeur de théâtre au lycée près de Riverside quand, en 1968, il a vu une représentation de la troupe phare El Teatro Campesino. Fondé par Luis Valdez en 1965 en tant qu’émanation du syndicat des ouvriers agricoles de Cesar Chavez, il faisait le tour de l’État avec un programme de courtes pièces de théâtre de sensibilisation.

“Je n’avais jamais rien vu de tel”, se souvient-il. “Je me suis dit: ‘C’est ce que je dois faire.'”

Après avoir rendu visite à un ami qui poursuivait des études supérieures en histoire à l’UCSB, il a postulé et a été accepté au doctorat de l’université. programme d’art dramatique. À son arrivée, il a assumé la direction d’un ensemble qui s’appelait Teatro Mecha, qui était “principalement un groupe de danse folklorique”, a-t-il déclaré.

Après de nombreuses recherches et de nombreux essais et erreurs, il a commencé à former les membres en une troupe de théâtre. Dans le style d’El Teatro Campesino, les jeunes acteurs ont interprété et créé des œuvres qui reflétaient les problèmes auxquels ils étaient confrontés dans leur vie. Mais au fil de l’année universitaire, Huerta a développé des inquiétudes concernant l’organisation plus large à laquelle l’entreprise était affiliée, qui devenait de plus en plus exclusive.

Lorsque la troupe s’est scindée au printemps 1971, Huerta et sa femme ont pris la direction de la ramification, El Teatro de la Esperanza. Ils ont choisi le nouveau centre communautaire La Casa de la Raza, dans le quartier est fortement hispanique de Santa Barbara, comme domicile. Les membres de la compagnie ont converti un espace dans le grand bâtiment en théâtre et ont commencé à monter des spectacles.

« Sortir dans la communauté était une décision vraiment audacieuse et risquée », a déclaré Morton. « Ils ne savaient pas quel genre d’accueil ils recevraient. Mais ils ont eu le courage de se débrouiller seuls.

Huerta a beaucoup de bons souvenirs de ces jours, y compris l’auto-édition de la première collection de courtes pièces originales de la société dans le magasin de copie original de Kinko. Avec le temps, la troupe a commencé à tourner et ses spectacles ont été bien accueillis – la plupart du temps.

“L’un des actes qu’un de mes étudiants a écrit s’appelait Trapped Without Exit”, se souvient-il. Il s’agissait d’East LA et d’abus présumés commis par le département du shérif du comté de LA. Tous les autres mots étaient le mot F, qui était la façon dont les membres du gang (les acteurs représentés) parlaient.

«Nous l’avons fait au lycée de Santa Barbara. Nous n’avons prévenu personne. Au troisième mot F, le principal a sauté sur la scène et a ordonné de baisser le rideau. Rétrospectivement, j’aurais aimé que nous ayons coupé le langage grossier, qui n’était pas vraiment important. Ce qui était important, c’est le fait qu’ils tuaient des pauvres de couleur en toute impunité, et qu’ils qualifiaient cela de suicide.

Le projet le plus ambitieux de l’entreprise au cours de ces premières années était Guadalupe, qui a été créé en 1974. Après avoir pris connaissance d’un différend entre des parents hispaniques et des responsables scolaires dans cette ville du comté de Santa Barbara, la troupe s’est rendue dans la région et a interrogé les personnes impliquées sur la discrimination et manque de respect auquel ils sont confrontés au quotidien.

“Nous avons assisté à la messe à la paroisse catholique romaine pour entendre ce que le prêtre, un missionnaire espagnol, avait à dire”, se souvient Huerta. « Conscient que nous étions dans son église, il a réprimandé ses fidèles en disant : “Ceux d’entre vous qui suivent César Chavez iront directement en enfer !”

La société a ensuite conçu un docudrame sur les événements, qui a reçu un accueil considérable et a fait de nombreuses tournées, y compris en Guadeloupe.

Une autre œuvre encore plus ambitieuse, La Victima, fait ses débuts deux ans plus tard. Cette pièce, qui combinait réalité et fiction pour dramatiser la question récurrente des déportations massives en période de difficultés économiques, a résisté à l’épreuve du temps : elle a été relancée par la Latino Theatre Company de Los Angeles en 2019, dans une production qui a fait le tour des écoles à travers Californie du Sud.

Huerta a quitté El Teatro de la Esperanza en 1975, lorsqu’il a accepté un poste de professeur à temps plein à l’UC San Diego. À un moment donné dans les années 1980, la troupe a déménagé à San Francisco. Il a continué à produire des pièces de théâtre et à faire de nombreuses tournées jusqu’à la fin des années 1990.

Morton a invité des membres de la troupe de ses années Santa Barbara à assister à la conférence.

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