Analyse : Chocs et faux pas : comment l’économie sri-lankaise s’est terminée par la crise

  • Le Sri Lanka est en crise économique, selon certains analystes
  • Les dettes ont grimpé en flèche, les réserves sont faibles et la croissance a pris du retard
  • Une île fortement dépendante du tourisme, dévastée par la pandémie
  • La banque centrale affirme que la situation est stable, pas besoin de l’aide du FMI
  • D’anciens fonctionnaires et économistes remettent en question les politiques gouvernementales

COLOMBO, 25 février (Reuters) – Fin novembre 2019, après avoir remporté l’élection présidentielle au Sri Lanka et quelques mois avant un scrutin parlementaire qui mettrait à nouveau à l’épreuve sa popularité, Gotabaya Rajapaksa a réuni son cabinet et tenu sa promesse de campagne de réduire les impôts.

Cette décision, qui comprenait une réduction de près de moitié de la taxe sur la valeur ajoutée, a pris au dépourvu certains hauts dirigeants de la banque centrale.

“Les réductions d’impôts juste après les élections ont été une surprise”, a rappelé P. Nandalal Weerasinghe, premier sous-gouverneur de la Banque centrale du Sri Lanka (CBSL) jusqu’en septembre 2020.

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“Il n’y a eu aucune sorte de processus de consultation”, a ajouté Weerasinghe, qui a passé 29 ans à la CBSL avant de prendre sa retraite.

L’argument économique en faveur des coupes était simple : libérer les dépenses et stimuler les finances en difficulté du Sri Lanka.

Une décision similaire prise par une administration dirigée par le frère aîné de Gotabaya, Mahinda, avait contribué à la reprise économique du pays après la fin d’une guerre civile de plusieurs décennies en 2009, a déclaré un membre du parti au pouvoir proche des Rajapaksas.

“C’est pourquoi ils ont fait cette promesse… Puis, la pandémie est arrivée”, a déclaré Milinda Rajapaksha.

L’argument contre était que la réduction des revenus potentiels lorsque les obligations étaient élevées était risquée et sapait un plan de gestion de la dette de 2019 qui reposait sur un déficit budgétaire en réduction.

“C’était une erreur”, a déclaré WD Lakshman, gouverneur de la CBSL entre décembre 2019 et septembre 2021, à propos des coupes, dans sa première interview depuis qu’il a quitté ses fonctions.

Peu de temps après le déménagement, la pandémie a frappé, paralysant une économie fortement dépendante du tourisme.

Alors que le coup porté aux coffres du Sri Lanka était presque inévitable, trois anciens responsables de la CBSL et certains analystes ont déclaré que les politiques avant que COVID-19 ne frappent et depuis ont exacerbé les problèmes, laissant le pays dans une position financière vulnérable.

Le gouvernement n’a pas répondu à une demande de commentaires sur l’état de l’économie et si des erreurs politiques avaient été commises.

La CBSL a déclaré dans un communiqué que l’économie était en meilleure forme que ne le suggéraient certains rapports, l’industrie clé du tourisme montrant déjà des signes de reprise et le marché boursier se comportant “raisonnablement bien”.

Pourtant, les réserves de change ont diminué de près de 70 % en deux ans pour atteindre 2,36 milliards de dollars, soit moins d’environ 4 milliards de dollars de remboursements de dette dus en 2022.

L’inflation a bondi, les principales importations ont été bloquées au port de Colombo en raison du manque de liquidités et le conflit en Ukraine a fait grimper les factures énergétiques. Il n’y a assez de carburant que pour quelques jours ; les coupures d’électricité nationales ont commencé.

‘JAMAIS DAUNTED’

À un moment où le Sri Lanka avait cruellement besoin d’accéder aux marchés internationaux des capitaux pour maintenir son programme de gestion de la dette sur la bonne voie, une série de déclassements par les agences de notation à la suite de la pandémie en 2020 l’a effectivement bloqué.

La nation insulaire endettée a du mal à remplir ses réserves de devises étrangères en baisse et à lever des fonds sur les marchés internationaux des capitaux après une série de dégradations de sa cote de crédit.

Dans le passé, lorsque les temps étaient difficiles, le Sri Lanka s’est tourné vers le Fonds monétaire international (FMI) pour obtenir de l’aide.

Mais les discussions potentielles avec le FMI sur la restructuration de la dette extérieure du Sri Lanka ont été effectivement rejetées par le gouvernement et les dirigeants de la CBSL dès avril 2020, a déclaré Lakshman, y compris par lui-même en tant que gouverneur.

Avec le FMI hors jeu, le gouvernement aurait toujours pu s’orienter vers une consolidation budgétaire et fournir un plan de relance crédible, a déclaré Weerasinghe, ajoutant qu’il ne l’avait pas fait.

“Ce qui a été présenté et dans le budget 2021 n’était absolument pas cohérent avec ce qui aurait été accepté par les investisseurs internationaux ou les créanciers internationaux”, a-t-il déclaré.

Le budget misait sur un fort rebond de la croissance économique d’environ 5,5 % en 2021, qui ne s’est pas concrétisé en partie à cause de la variante Delta qui a conduit à des fermetures à l’échelle de l’île.

Le Sri Lanka a dépassé son objectif de déficit budgétaire de plus de deux points de pourcentage en 2021, et le déficit commercial s’est creusé à 8,1 milliards de dollars en décembre 2021, contre 6 milliards de dollars un an auparavant.

Les envois de fonds des travailleurs étrangers ont chuté de 22,7 % pour atteindre 5,5 milliards de dollars en 2021.

Le gouvernement, dirigé par Rajapaksa et ses frères, a levé des swaps et des lignes de crédit d’une valeur de 1,9 milliard de dollars auprès de l’Inde, et deux autres sont en cours de négociation avec le Pakistan et l’Australie.

Le Sri Lanka a également reçu un swap de 1,5 milliard de yuans en décembre et la dernière tranche d’un prêt syndiqué de 1,3 milliard de dollars de la Chine est arrivée en septembre 2021.

Le ministre des Finances Basil Rajapaksa – frère du président et Premier ministre Mahinda Rajapaksa – affiche un ton optimiste depuis sa prise de fonction en juillet dernier.

“Les Rajapaksas ont l’habitude de ne jamais être intimidés par les défis”, a-t-il déclaré en novembre dernier lors de son premier discours sur le budget. Le plan prévoit un déficit budgétaire d’environ 8,8 % du PIB et une augmentation de certains impôts.

La CBSL a déclaré dans sa déclaration qu’elle s’était engagée à respecter toutes les obligations de la dette et que les suggestions que le Sri Lanka était sur le point de faire défaut étaient fausses.

“Les autorités sri-lankaises poursuivent un plan soigneusement pensé qui assurera la viabilité de la dette et la relance économique du Sri Lanka.”

PEUR DU DÉFAUT

Certains analystes et politiciens de l’opposition craignent toutefois que le Sri Lanka ne fasse défaut cette année s’il ne restructure pas sa dette dans les mois à venir.

“Cette tergiversation, et en quelque sorte imaginer qu’il y a une autre solution, je pense, est un retard que le pays ne peut pas se permettre”, a déclaré Nishan de Mel, directeur exécutif du groupe de réflexion Verité Research, ajoutant que le budget 2022 n’est pas allé loin. assez.

“La confusion est la voie de l’échec. La restructuration est la voie du succès.”

Le rendement des obligations à 10 ans du Sri Lanka s’élevait à 13 % mercredi, contre 8,13 % le 23 février de l’année dernière.

Certains politiciens et économistes de l’opposition ont exhorté le gouvernement à demander l’aide du FMI et d’autres prêteurs, pour agir, disent-ils, cela l’aiderait à exploiter à nouveau les marchés des capitaux et à atténuer le resserrement de la dette.

Les prêts du FMI sont toutefois susceptibles d’être assortis de conditions, notamment des mesures d’austérité potentiellement impopulaires auprès de la population de 22 millions d’habitants pour tenter d’équilibrer les comptes.

Basil Rajapaksa veut se concentrer sur la relance de l’économie nationale avant d’envisager des programmes de prêts, a déclaré Milinda Rajapaksha à Reuters ce mois-ci, et la CBSL a déclaré qu’un programme du FMI n’était pas nécessaire.

Masahiro Nozaki, chef de mission du FMI pour le Sri Lanka, a déclaré à Reuters que l’organisme n’avait pas reçu de demande récente de soutien financier du Sri Lanka, mais se tenait prêt à discuter des options.

Dans un autre défi, la flambée des prix du pétrole sur toute guerre en Ukraine “nuirait vraiment” au Sri Lanka, a averti mardi le porte-parole du cabinet et ministre des Plantations Ramesh Pathirana.

L’invasion russe a commencé et jeudi, les prix du brut ont culminé à 105 dollars le baril pour la première fois depuis 2014.

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Montage par Mike Collett-White et Euan Rocha

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