L’économie japonaise a bondi dans la brève fenêtre avant Omicron

TOKYO – L’économie japonaise a renoué avec la croissance au quatrième trimestre de 2021, alors que les dépenses de consommation ont rebondi pendant un répit automnal après la pandémie qui a brièvement permis à la vie de revenir à quelque chose de proche de la normale.

Mais les bonnes nouvelles risquent d’être suivies, une fois de plus, de mauvaises, car la variante Omicron du coronavirus a ramené les consommateurs à l’intérieur et perturbé la fabrication pendant les mois d’hiver.

Au cours de la période d’octobre à décembre, l’économie du pays, la troisième en importance après les États-Unis et la Chine, a progressé à un taux annualisé de 5,4%, selon les données du gouvernement publiées mardi. Le résultat, une hausse trimestrielle de 1,3%, a suivi une contraction au cours des trois mois précédents, lorsque la production économique a diminué à un taux annualisé révisé de 0,7%.

Ce trimestre solide a couronné la première année de croissance économique du Japon depuis 2018. C’était un rare point positif pour une économie qui avait lutté contre une croissance lente avant même que le virus ne frappe, au milieu d’une baisse de la demande d’exportations et de frictions commerciales entre les États-Unis et la Chine.

L’économie japonaise a augmenté en 2021 de 1,7% en termes réels, selon les données du gouvernement. Le résultat fait suite à une contraction de 4,5% en 2020 et à une baisse de 0,2% l’année précédente.

La croissance au cours des trois derniers mois de 2021 a été tirée par une augmentation de la consommation intérieure, la consommation de vaccins ayant atteint près de 80 % et la menace de la variante Delta s’estompant. Pendant une brève fenêtre, le virus a semblé avoir été vaincu, le nombre de cas quotidiens se situant dans les quelques centaines. Soulagés, les gens ont afflué dans les magasins et les restaurants.

L’automne a été “une très bonne période pour l’économie japonaise grâce au bon déploiement du vaccin”, a déclaré Naohiko Baba, économiste en chef pour le Japon chez Goldman Sachs, ajoutant que “enfin, l’économie japonaise a commencé à rouvrir”.

Ce point positif, cependant, semble avoir été bref, les prévisions à court terme provoquant un fort sentiment de déjà-vu.

Les analystes conviennent que la prochaine période de rapport du pays devrait montrer que l’économie – qui a rebondi entre croissance et contraction sur une base trimestrielle pendant la majeure partie de deux ans – a de nouveau diminué, alors que l’arrivée d’Omicron a nui à la consommation et contraint les travailleurs infectés à rester à la maison, perturbant la fabrication.

La flambée des prix des matières premières et la faiblesse du yen exercent également la première véritable pression à la hausse depuis des décennies sur le prix des biens de consommation, créant un autre vent contraire potentiel pour la consommation.

“Même sans l’état d’urgence, la mobilité des personnes a beaucoup diminué à cause de la grande menace de la variante Omicron”, a déclaré M. Baba. Tokyo et d’autres parties du pays ont été soumises à un quasi-état d’urgence alors que les cas d’Omicron augmentaient.

Mais la situation devrait s’améliorer à mesure que le printemps se transforme en été et, espèrent les entreprises, l’impact du virus sur l’économie s’estompe. À moins qu’une autre variante perturbatrice n’apparaisse, les perspectives semblent bonnes: comme dans d’autres pays, Omicron s’est jusqu’à présent avéré beaucoup moins virulent que les variantes précédentes, et le nombre de cas – qui a atteint son plus haut niveau lors de la pandémie le mois dernier – semble avoir déjà pointu.

“A moyen terme, il y a beaucoup de potentiel pour que l’économie japonaise s’accélère”, a déclaré Izumi Devalier, responsable de l’économie japonaise à Bank of America.

Pourtant, une préoccupation à long terme parmi les économistes est que le virus pourrait avoir causé l’équivalent économique d’un long Covid, affaiblissant indéfiniment les habitudes de consommation des consommateurs qui se sont habitués à sortir moins et à rester plus chez eux, a-t-elle déclaré.

Mme Devalier, cependant, reste optimiste sur le fait que le sentiment des consommateurs rebondira à mesure que le virus reculera. “Ce que nous avons remarqué, c’est qu’à chaque fois que le virus reflue, à chaque fois qu’une vague de virus atteint un pic et que vous avez une réduction du risque de virus, les dépenses de consommation augmentent assez fortement”, a-t-elle déclaré.

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