COVID-19 prive les curleurs olympiques de leur culture sociale bien-aimée

Il y a une photo des Jeux Olympiques de Pyeongchang 2018 qui a conquis le cœur des fans de curling du monde entier. Dans celui-ci, le curleur canadien John Morris et son rival américain Matt Hamilton sont assis côte à côte, bras drapés autour des épaules l’un de l’autre, visages souriants à quelques centimètres l’un de l’autre, canettes de bière à moitié tintées.

Ce fut un moment qui a parfaitement capturé l’esprit du curling, un sport surtout connu pour son balayage mais peut-être mieux aimé pour sa socialisation. Pourtant, c’est un moment qui sera probablement impossible à répéter dans le monde socialement éloigné des Jeux de Pékin.

“L’une des choses que j’aime dans le curling, c’est de pouvoir jouer contre mes amis et ensuite profiter d’un week-end ou d’une semaine autour d’eux, ainsi que jouer aux cartes et boire une bière”, a déclaré Morris, qui a remporté la médaille d’or en double mixte. à Pyeongchang et espère faire de même à Pékin. « C’est la meilleure partie du curling. Sur la glace, c’est super, et cela accomplit ma motivation compétitive, mais le fait d’aller dans des endroits sympas, de jouer avec et contre vos amis, c’est vraiment difficile.

De toutes les cruautés de la COVID-19, la nécessité de la distance a causé une angoisse particulière dans la communauté du curling. Il s’agit d’un sport construit autour de la proximité, des poignées de main d’avant-match entre adversaires aux séances de beuverie d’après-match, dans lesquelles les gagnants achètent généralement une partie aux perdants. Cette tradition, surnommée “broomstacking” pour la pratique originale des adversaires empilant leurs balais devant un feu après un match et partageant un verre, a pratiquement disparu après l’émergence du coronavirus.

Les compétitions de curling ont été annulées. Les patinoires où s’entraînaient les athlètes ont été fermées. Et les curleurs, comme une grande partie du monde, ont été contraints à l’isolement.

Les Jeux de Pékin se déroulent dans une bulle d’hébergement et de transport coupée du reste de la ville. Le manuel du Comité international olympique avertit les athlètes de rester à au moins 2 mètres (6 pieds) l’un de l’autre sauf pendant la compétition et de minimiser toute interaction physique «telle que les câlins, les high-fives et les poignées de main» – des sites courants lors des matchs de curling. Les enjeux des dérapages sont énormes; ceux dont le test est positif sont envoyés en quarantaine et pourraient manquer complètement leur événement.

Adieu balai.

“Tout cela a disparu, et c’est un vrai défi”, a déclaré Hugh Millikin, vice-président de la Fédération mondiale de curling. « Vous touchez les poings ou les coudes, mais ce n’est tout simplement pas la même chose et cela ne vous procure pas nécessairement ce lien avec votre adversaire qui est vraiment la pierre angulaire de ce qu’est le curling. J’ai certainement des inquiétudes quant à la rapidité avec laquelle nous pourrons y revenir.

Sur la glace, le coronavirus a également forcé des changements, a déclaré Millikin. Les séances d’entraînement ont été ajustées pour limiter le nombre de balayeurs à un à la fois, au lieu des deux habituels. Alors que les curleurs se regroupent généralement autour de la maison – la cible en forme de bulle au bout de la calotte glaciaire – ils devaient se tenir à l’écart. Et certains clubs de curling exigeaient que les joueurs s’entraînent avec des masques, ce qui est difficile étant donné le balayage vigoureux et les cris fréquents que le jeu exige, a déclaré Millikin.

“Lorsque vous balayez assez fort, vous respirez aussi assez fort”, a-t-il déclaré.

La fermeture des patinoires a obligé de nombreux curleurs à proposer des solutions d’entraînement créatives. La double championne canadienne de curling féminin Kerri Einarson s’est entraînée sur une patinoire artisanale sur le lac Winnipeg, un retour à la conception du curling il y a 500 ans sur les étangs gelés d’Écosse. Le père d’Einarson et un voisin ont dégagé une plaque de glace à la surface du lac et ont foré un morceau de bois pour servir de hack, le bloc que les curleurs poussent avant de glisser sur la glace.

Les fermetures de magasins liées à la pandémie signifiaient qu’il n’y avait nulle part où acheter de la peinture, ils n’étaient donc pas en mesure de marquer la glace avec une cible. Pourtant, l’expérience s’est avérée cathartique pour Einarson, qui a lutté contre le manque de socialisation.

“Nous ne pouvions même pas célébrer les victoires avec qui que ce soit après avoir été dans la bulle”, a-t-elle déclaré. « Je n’avais pas vraiment l’impression de gagner, ce qui est difficile. Même après, quand vous êtes rentré chez vous, vous ne pouviez même pas aller célébrer avec vos amis et votre famille. Je n’avais pas du tout l’impression de jouer au curling.

Pour les équipes olympiques américaines de curling, l’annulation de compétitions cruciales a été le plus grand facteur de stress, a déclaré Dean Gemmell, directeur du développement du curling chez USA Curling. Pendant de longues périodes, tout ce qu’ils pouvaient faire était de s’entraîner, et même cela était difficile. Les joueurs du Minnesota et du Wisconsin ont dû parcourir de longues distances pour trouver des patinoires ouvertes, en plus de jongler avec leur travail et leur famille.

Les équipes se sont engagées dans des mêlées les unes avec les autres, mais celles-ci ne préparent pas les joueurs pour les Jeux olympiques comme le font les vraies compétitions, a déclaré Gemmell.

“Une grande partie consiste simplement à apprendre à contrôler vos émotions lors d’événements importants”, a-t-il déclaré.

Pourtant, malgré le désir que de nombreux curleurs ressentent pour les jours de partage de bière de leur sport d’antan, l’aspect social du curling est précisément ce qui le rend si risqué pendant une pandémie. Une étude menée l’année dernière par des médecins canadiens qui a joué dans un tournoi de curling qui a subi une épidémie de COVID-19 a découvert qu’une voie de transmission clé semblait s’être produite hors de la glace, lors des déjeuners buffet des curleurs. Sur les 18 équipes participantes, une seule équipe a évité de contracter le virus – et c’est l’équipe qui a évité les déjeuners et autres événements sociaux.

COVID-19 a failli faire dérailler les rêves de Tahli Gill, membre de la première équipe australienne de curling à se qualifier pour les Jeux olympiques. Dimanche, le Comité olympique australien a annoncé que Gill et sa coéquipière étaient contraintes de se retirer après que Gill, qui avait le coronavirus avant les Jeux, a renvoyé une série de tests positifs. Mais plus tard dans la journée, le comité a déclaré que le groupe d’experts médicaux avait déterminé que les niveaux de Gill se situaient dans une fourchette acceptable, et les Australiens ont été autorisés à concourir, remportant leur premier match des Jeux olympiques contre la Suisse.

Avant de se rendre à Pékin, Gill a déclaré qu’elle et de nombreux autres curleurs étaient simplement reconnaissants que certaines compétitions aient finalement pu avoir lieu, mais que l’isolement avait fait des ravages.

«Le curling est une telle famille», a-t-elle déclaré. «Ça revient lentement à la nouvelle normalité, je suppose. Je ne sais pas si ce sera un jour la même chose. »

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